Питър В. Брет – Ядрото ЧАСТ 33

Глава 32
СНЕЖНА БУРЯ И ЗЕМЕТРЕСЕНИЕ
334 СЗ

Рейджън отново бе изваден от мрака, този път с леко разтърсване. Той отвори очи и видя Елиса, окъпана в светлината на зората. Той се усмихна въпреки ударите в главата си.
– Колко време?
– Ти си спа цяла нощ, любов. – Елиса протегна ръка и го погали по брадата. – Бих искала да останеш така, но сме призовани в съда.
Мускулите на Рейджън все още бяха сковани и болезнени, но той успя да се изтърколи от леглото и да се изправи на крака. Все още носеше подплатения жакет и кожите под бронята си, които миришеха на пот и кръв.
– Имам ли време за баня?
– Страхувам се, че няма вода – каза Елиса. – Бежанците вече изпразниха килера и са изпиха кладенците докрай.
– Нямаше къде другаде да отидем, Лис.
Елиса сложи мека ръка на бузата му и го целуна.
– Разбира се, че не. Постъпи правилно, но не можем да подсигурим толкова много хора без помощ.
– Можем да изкараме още една нощ, ако трябва – каза Рейджън – дори ако всички останем без храна, вода и бани.
Елиса кимна и направи жест към малък поднос до вратата.
– Маргрит успя да отдели нещо за нас. Яжт.
Рейджън се настани пред подноса, отпи направо от стомната и пъхна хляб в устата си. Обърна се, когато Елиса тръгна към вратата.
– Къде отиваш?
– Юкор е наредил Съветът на майките да се събере отделно от двора му – каза Елиса – за да не бъдат хванати в капан на едно място, когато настъпи нощта.
– Къде? – Попита Рейджън.
– В имението на граф Браян.

***

Дерек чакаше в двора на имението на Юкор заедно с Малкълм, когато пристигнаха Рейджън и Йон.
– Дори не ме пускат да я видя – изръмжа Дерек. – Моята собствена съпруга! Собственият ми син! Браян е заключил стопанството си по-плътно от задника на майка Джоуни.
Рейджън и Малкъм се огледаха, но изглежда никой не ги чу. Рейджън се наведе, докато Йон и Малкъм ги блокираха от погледа.
– Намали гласа си. Знам, че се притесняваш за семейството си. Аз също бих се притеснил. Но в момента не можем да направим нищо по въпроса. Стените на Браян са едни от най-здравите в Мливъри. Стаси е в безопасност там, както никъде другаде, а Елиса дори сега е на път за там, за да се срещне със Съвета на майките. Тя ще намери Стаси и ще се увери, че тя и Джеф са добре.
Дерек се намръщи, но запази устата си затворена и кимна плътно. Рейджън го потупа по рамото.
Необичайно, Юкор остави тронната зала празна, като прие само най-могъщите лордове и гилдии от главата на малката маса на съвета си.
– Неоконт – измърмори херцогът, когато Рейджън и Дерек заеха местата си. – Можете да помолите вашия… помощник да ви изчака отвън.
– Назначих Дерек за заместник-дмайстор на гилдията – каза Рейджън. – Днес той ще координира работата на защитниците в целия град. Най-добре е да получава заповедите ви директно.
– Сега, само минутка! – Каза Винсин. – Не можеш…!
– Мога и съм го направил. – Рейджън извади свитък, пълен с подписи. – Тъй като ти отказа да свикаш събрание на гилдията, майсторите гласуваха без теб. Възстановен съм като майстор на гилдията на защитниците.
Винсин се обърна към Юкор.
– Ваша милост! Този човек трябва да е в железа, а не да командва защитата! Стражите казват, че снощи едва не е пуснал съзаклятниците през портата!
– А ти къде беше снощи? – Попита Рейджън. – Затворен здраво в имението си, докато аз се борех с демони на улицата?
– Стига! – Юкор удари с гривната си. – Гилдията е гласувала, Винсин. Не искам да виждам отново как мазната ти козя брадичка потрепва, освен ако гилдията ти не ти заповяда.
Лицето на Винсин се отпусна. Рейджън знаеше, че трябва да се радва на този поглед, но не изпитваше никакво удоволствие от него. Ако искаха да оцелеят, днес щяха да се нуждаят от всеки защитник в града.
– Винсин има право, Рейджън – каза Юкор. – Твоето геройство изложи всички нас на риск миналата нощ заради шепа селяни.
– Седемстотин души, включително защитници, вестоносци и собствените планински копия на ваша милост – каза Рейджън. – И какво значение има това, след като демоните са влезли през каналите?
Граф Браян отвори уста, но Юкор махна с ръка и го накара да замълчи.
– Проблем за друг ден, както казваш ти. Това… нашествие ще продължи и тази вечер, така ли?
– Поне – каза Рейджън. – Демоните на разума може и да се надигат само по време на новолуние, но техните генерали, мимиците, не изглеждат толкова обвързани. Те ще атакуват там, където сме най-слаби, и ще продължат да подкопават защитата. Дори ако Мливъри не падне тази луна, може да не успеем да стигнем до следващата.
Юкор седна назад и скръсти ръце.
– Можем ли да срутим каналите? Да им попречим да влязат отново по този път?“
– Във вътрешния град може би – каза Браян. – Но това би изчерпало пламъците, които ни трябват за оръдията.
– Експлозиите ще отслабят защитите по стените и основите на сградите – каза Рейджън – а това така или иначе няма да проработи. Скалните демони може и да не могат да се поберат в тунелите, но глинените и каменните могат. Те могат да се промъкнат през развалините като полевки в градината.
– Какво тогава? – Попита Ейчър. – Не можем просто да им оставим достъп до града.
– Разбира се, че не – съгласи се Рейджън. – Ще трябва да изпратим хора долу в тъмното, за да поставят нови защити. Изпратих съобщение до моите работилници да направят шаблони и да съберат всяка капка боя в града. Имаме ограничен запас от хора, събрани от телата на демоните, преди слънцето да ги изгори. Тя трябва да помогне за подсилване на защитите и да образува печат.
– Ще бъде ли достатъчно? – Попита Юкор.
Рейджън сви рамене.
– Защитите, които първи запечатаха тунелите, си свършиха добре работата. Надявам се, че ще успеем да укрепим слабостите и да запечатаме новите пробойни. По-голямата грижа е дали тунелите са празни.
Юкор пребледня.
– Какво имаш предвид, дали са празни?
– Много от канализационните проходи не са виждали дневна светлина от сто години – каза Рейджън. – Кой може да каже откога демоните са планирали това, дали са избягали в Ядрото за деня или се задържат точно под повърхността?
– Нощи – каза Юкор. – Ако са заразени…
– Можем да използваме огледала – каза Малкълм.
– А? – Попита Юкор.
– Стар трик на Вестоносците – каза Рейджън. – Отразявай светлината в тунелите, за да ги прогониш обратно.
– За това ще са необходими всички огледала в града – каза Браян.
– И още няколко – каза Рейджън. – Ще ни трябват и планински копия, за да осигурим въоръжена охрана на защитниците.
– Имам нужда от тези мъже, за да държат стената – каза Юкор.
– Снощи те удържаха стената – каза Рейджън – но по улиците все още имаше демони. Ще трябва да евакуираме колкото се може повече от тях. Не само във вътрешността на града, но и в най-силно оградените имения и крепости. Тук. Моето имение. Крепостите на граф Браян и графиня Треша, Библиотеката.
– Ще бъда изяден, преди да имам просяци в Библиотеката и стените си, Неоконт – каза Юкор.
– Можем да затворим вратите на Библиотеката, ваша милост – каза Ронел. – Каменните пазители ще държат съзаклятниците далеч от върха на хълма. Ако пробият, можем да се скрием в Катедралата. Ако се наложи да избягаме в Библиотеката… – Той сви рамене. – Отпечатъците от пръсти по страниците ще са най-малкото ни притеснение.
– В целия град имаме по-малко от шестдесет хиляди души, ваша милост – настоя Рейджън, когато Юкор не отговори. – Способните трябва да са въоръжени с каквото им попадне под ръка. Няма причина останалите да не могат да се притиснат за една нощ зад стените на кралските замъци и имения.
– Добре, добре. – Юкор се обърна към страницата си. – Изпрати беглец при Джоуни. Тя трябва да организира евакуацията на долния град. Всеки, който има частна крепостна стена, трябва да приеме толкова хора, колкото може да побере. Без изключения.
– Ваша милост… – Браян започна.
Юкор обърна гневен поглед към него.
– Преди това имаше ли „да“, графе?
Браян се отдръпна и примигна, но бързо се съвзе и се поклони.
– Разбира се, ваша милост. Това ще бъде направено.
– Няма да отстъпя стените без бой – каза Юкор. – Семейството ми пази този град от ядроните в продължение на триста години. Няма да го отстъпя и за една луна.

***

– Това е безобразие – възропта Треша, докато каретата им изкачваше големия хълм през столицата на Златния окръг. На върха, от другата страна на широка пропаст, се намираше крепостта на граф Браян. – Моите стени са също толкова здрави, колкото и тези на Браян. С какво право Джоуни…
– Какво значение има това, майко? – Елиса се пречупи. – Сега не е моментът за политика.
Треша погледна надолу с носа си.
– Не ме карай да съжалявам, че те нарекох свой наследник, момиче. Винаги е моментът за политика, най-вече по време на проблеми.
– Тогава нека започнем с освобождаването на майка Стаси и сина ѝ – каза Елиса. – Тяхното място е при Дерек зад моите стени.
– По всичко личи, че стените ти едва са издържали миналата нощ. – Треша посочи дебелите стени на крепостта на Браян, разположена върху скала с големи огради, издълбани в живата скала. Един-единствен сводест мост от крит и стомана беше единствената точка за достъп, а подпорите образуваха линиите на мощна ограда.
– Засега там е по-безопасно.
– Моля се да си права – каза Елиса. – Вашите защитници ли са…
– Три пъти проверяват каналите и слагат боя по моите красиви дворове и градини – прекъсна я Треша.
– Те все още ще бъдат красиви – каза Елиса – след като положите чакълести пътеки през тревните площи, за да запазят формата на великите градини.
– Най-добре ще е така – каза Треша. – В този разкъсан град вече има достатъчно камък. Градините бяха последното ми спасение.
– Всички правим жертви по време на война. – Елиса погледна към пропастта, докато прекосяваха моста.
Портите на крепостта бяха отворени и в двора ги посрещнаха слуги в ливреите на граф Браян. Треша и Елиса веднага бяха ескортирани до заседателната зала, където ги чакаха останалите майки.
Майките Джоуни и Сера се запътиха да ги поздравят, но Елиса забеляза Стаси в другия край на стаята и се промъкна около другите жени, за да я пресрещне. Това беше отблъскване, за което и трите по-възрастни жени вероятно щяха да я накарат да си плати, но си струваше да хване младата жена насаме.
– Елиса! – Стаси извика, като я обгърна с ръце.
– Радвам се, че те виждам, скъпа – каза Елиса и я притисна топло. В по-щастливите дни, когато Дерек работеше в магазина на Коб, двамата бяха чести спътници. Дори да беше в немилост пред майка си, възпитанието на Елиса беше достатъчно, за да могат двете жени да прекарват времето си като равни, без да предизвикват скандали. – Добре ли се отнасяха с теб? Дерек е извън себе си от притеснение.
Стаси въздъхна.
– Не се отнасят с мен по-различно от преди, само че сега не мога да премина моста.
– И желанието ти е да напуснеш? – Попиа Елиса. – Да вземеш малкия Джеф и да дойдеш да живееш с Дерек?
– О, майко Елиса, ти знаеш, че е така – каза Стаси. – Това е всичко, което някога съм искала, стига само баща ми и братовчед ми Браян да го позволят.
– Знам, скъпа, но имах нужда да те чуя да го кажеш на глас. – Елиса я стисна за рамото и забеляза, че майка Сера се плъзга бързо по техния път с Джоуни и Треша по петите. – Можем да поправим нещата сега. Дерек е назначен за заместник-майстор на гилдията в допълнение към мястото си в борсата за охрана.
– Не можах да повярвам, когато Дерек ми каза, че Арлен Бейлс му е оставил място – каза Стаси. – Този човек се грижеше за нас от самото начало, и то на цената на няколко гръмотевични палки.
– Лоялността на Арлен не може да се купи – каза Елиса. – Вие двамата я заслужихте. – Сера беше почти при тях. – Ще се закълнете ли в желанието си да напуснете пред съвета, докато леля ви гледа? Те те използват като проверка на властта на Рейджън и няма да те пуснат лесно.
– Ще го изкрещя от кулите, ако се наложи – каза Стаси, но гласът ѝ спадна до шепот, когато кралската ѝ братовчедка се приближи до ушите.
– Ето те, скъпа – каза майка Сера и сложи твърда ръка на рамото на Стаси. – Може би е време да се прибереш в покоите си. Съветът на майките скоро ще бъде свикан по установения ред.
Елиса оголи зъби на жената, но това беше най-невинната ѝ усмивка.
– Майка Стаси е дъщеря на барон и има право на глас в съвета. – Гласът ѝ не беше силен, но се носеше, за да го чуят и другите жени.
– Разбира се, че може да остане – бързо се вмъкна Треша. – Всеки глас трябва да бъде чут днес.
Окото на Сера трепна, но тя беше в капан и го знаеше. Може би това беше нейната къща, но Треша ръководеше съвета. Елиса знаеше, че е по-добре да не се възползва от предимството – засега, но държеше Стаси близо до себе си, докато съветът се събираше и беше свикан по установения ред.
Минаха часове, докато проучваха докладите за загубите през нощта, организираха евакуацията и снабдяването. Прехвърляха парите и ресурсите без обичайната злоба и дебати. Бяха написани записки, които позволяваха на гилдиите да отпускат и заемат без лихва пари, които не съществуваха. По моста идваше и си отиваше постоянен поток от бегачи.
Слънцето беше ниско в небето, когато Елиса най-сетне се изправи от документите, над които се беше прегърбила, и сложи ръка на гърба си, за да облекчи напрежението. Без съмнение пътищата бяха задръстени. Ако искаше да се върне в имението, трябваше да го направи скоро. Тя се изправи на крака, но се спъна и загуби равновесие, като се строполи на пода.
Отначало помисли, че краката ѝ сигурно са заспали, но после видя жени на пода из цялата стая. Стените затрещяха, а въздухът се изпълни с огромен рев.
– Какво…?! – Думите на Елиса се задавиха, когато видя Треша да лежи неподвижно на пода, а около главата ѝ да се стича кръв. – Майко!
Тя се втурна към Треша, посегна към сребърния си стилус, но не можеше да направи нищо, докато през прозорците все още проникваше слънчева светлина.
– Някой да доведе билкар! Графинята на Утрото се нуждае от незабавна помощ!
Баронеса Кейт, която гледаше през прозореца, изкрещя.
– Мостът се срути!
Думите едва потънаха в съзнанието на Елиса, която вдигна главата на майка си назад, разчиствайки пътя на въздуха за отслабеното ѝ дишане. Тя притисна кърпа към кървящата рана на слепоочието на майка си. Пулсът на Треша беше бавен и неравномерен, но го имаше.
– Майко! – Извика тя. – Майко, чуваш ли ме?
Единственият отговор на Треша беше стон и не можеше да се каже дали това беше отговор на думите или на движението и натиска върху раната ѝ. Сера насочи личния си Билкар да се погрижи за тях, а чираците отидоха сред другите майки да триажират.
– Тя мъртва ли е? – Попита Сера.
Елиса я погледна, докато билкарят взе китката на Треша.
– Жива е, но не очаквам скоро да оглави съвета.
– Тогава това се пада на мен – каза Сера.
Елиса вдигна брадичката си.
– Аз съм наследницата на Треша.
Сера се ухили.
– Може и да си, дете, но едва от месец си част от съвета. Нямаш никаква власт.
Елиса искаше да спори, но Сера беше права. Нямаше какво да спечели, ако се караш за това.

***

– Малко по-ниско, лесно, сега. – Рейджън наблюдаваше как Йон и Кал накланят тежкото посребрено огледало, за да хвърлят слънчевата светлина в дупката, където друг екип огледала улавяше лъча и отразяваше светлината по-надълбоко.
– Изглежда ясно! – Дерек се обади.
– Става – каза Рейджън на група работници, които го чакаха с ръчни огледала. Те се погледнаха нервно един друг, после слязоха в дупката, вдигнаха огледалата си, за да уловят светлината и да изпратят лъчи в тунелите. Когато не се случи нищо, изпратиха още мъже, които насочиха светлината още по-навътре. Защитниците приготвиха оборудването си и влязоха след тях, за да започнат работа.
И тогава започнаха писъците.
Работниците точно в дупката пуснаха тежкото си огледало и се заизкачваха на улицата, оставяйки тези вътре в тунела в тъмнина.
Рейджън не се поколеба, изтощението му се изгуби в прилива на адреналин, когато скочи в дупката, прескачайки парче отломки, за да се приземи до огледалото. То имаше богато украсена месингова рамка, която го предпазваше, когато работниците го изпускаха, но вещта тежеше над двеста килограма и той се напрегна, за да я вдигне сам.
Кал и Лари Катър скочиха след него, хванаха рамката и лесно я вдигнаха, за да хване отново светлината.
В тунела имаше трупове, които кървяха в смрадливата вода. Едно от тях беше стиснато в ноктите на демон, който избухна в пламъци, когато слънчевата светлина го удари изцяло. Чуха се писъци, докато други демони бягаха от светлината, и няколко работници успяха да се измъкнат обратно.
– Ядрото да ги вземе – прокле Рейджън. Бяха открили и запечатали тунелите, които демоните използваха, за да се промъкнат през стените, но очевидно много демони никога не бяха напускали града и прочистването им от тъмните, тесни тунели изглеждаше непосилна задача, дори когато дневната светлина избледняваше.
– Майсторе! – Извика глас отгоре, дори когато екип от защитници смело навлизаше в тунела, за да измъкне оцелелите и телата.
Рейджън се изкачи от тунела, като хвана ръката на Йон. Гигантският Катър лесно го измъкна от дупката, където го чакаше бегачът.
– Майсторе! – Извика момчето.
– Какво става? – Адреналинът вече отслабваше, а Рейджън беше още по-уморен отпреди. Не смяташе, че може да понесе още лоши новини.

***

– В капан? – Попита Дерек. – Какво, в тъмната част на нощта, трябва да означава това?
– Изглежда, че демоните са прокопали тунел под подпорите на моста – каза Рейджън.
Дерек удари тежкото бюро, но ако ударът го болеше, не го показа.
– Ядрото да ги вземе! Трябваше да взривя вратите на това разкъсващо място!
– И да оставиш всички беззащитни, когато дойдат демоните? – Попита Рейджън. – Те нямаше да сринат моста, ако мислеха, че могат лесно да пробият стените. Искали са да отрежат ръководството на Майките.
– Може би – каза Дерек. – Или може би искат да ударят мястото тази нощ и не искат да дойде помощ.
Рейджън стисна зъби. Същите мисли минаваха през ума му, но сега повече от всякога трябваше да демонстрира спокойствие. Нощта скоро щеше да падне и ако демоните можеха да ударят Златото, докато слънцето все още грееше, тогава никъде нямаше да е в безопасност.
– Не можем ли, не знам ли, да им хвърлим въже или нещо друго? – Попита Йон.
– Ако имаш под ръка красиански скорпион, може би – каза Рейджън. – Дори ти не можеш да хвърлиш въже през тази пропаст, а дори и да можеш, какво ще стане тогава? Да помолиш стари жени да изкачат четвърт миля на ръце?
– Предполагам, че не – каза Йон. – Но не мога да седя тук.
Рейджън мълча дълго време. Евакуацията само беше увеличила броя на душите зад стените му, одеялата им бяха избелели и боядисани, за да подсилят защитата, докато се трупаха на земята. Сега той беше Неоконт на Утрото, не Рейджън Вестоносеца, не гилдията на защитниците. Отговорността му беше към неговите хора.
Но демоните бяха хванали Елиса в капан.
– Не – съгласи се той накрая. – Не можем просто да седим тук.

***

– Демоните ли бяха? – Попита Графиня Сера, докато гледаха от върха на стената към руините на моста долу. Облакът прах все още се утаяваше над безбройните тонове разбита креда.
– Днес много хора тичаха напред-назад по този мост – каза Елиса – но не мисля, че можем да приемем това за съвпадение на новолунието. Трябва да приемем, че умовете ще дойдат за нас тази нощ. По някакъв начин са разбрали, че ще се срещнем тук. Искат да премахнат лидерите ни, за да отслабят съпротивата.
Майка Джоуни пребледня.
– Негова милост…
– Вероятно е в ужасна опасност – намеси се Елиса. – Но ние си имаме собствени проблеми. – Треша беше преместена в затъмнена камера, където Елиса можеше да оправи раната ѝ, но тя оставаше в безсъзнание и не се знаеше кога – или дали – ще се събуди, нито каква ще бъде, когато се събуди. Тя си спомни думите на госпожица Анет. Магията сама по себе си не винаги е достатъчна.
Обърна се към графиня Сера, стиснала челюст, докато разтваряше полите си и правеше реверанс.
– Майко. Извинявам се, че оспорвам лидерството ви. Това е твоят дом и Съветът е твой, за да говориш, докато майка ми се възстанови. Но те моля, позволи ми да поема контрола над твоите защитници и подготовката на отбраната. Домакинството ви без съмнение са опитни, но аз имам практически опит, с който те не могат да се сравнят.
Сера погледна Джоуни, като двете жени сякаш водеха цял разговор с очите си. След като измина цяла вечност, Сера се обърна назад и кимна кратко.
– Какво можем да направим?
– Съберете слугите и всички членове на Съвета, които помнят уроците си по занаяти от Училището на майките – каза Елиса. – Ще ни трябват мастило, боя, всяка ивица бял плат в крепостта и всичко, което може да се използва като оръжие. Метли, огнени пръчки, клечки за зъби, каквото намерите. – Докато говореше, погледът ѝ пробяга по стените. Дворецът се намираше високо над градската мрежа и имаше допълнителни ветрозащитни огради, за да се предпазят от нахлуване на демоните в двореца през нощта. Започна да се оформя една идея – груба, но може би ефективна.
– Каква полза от метлите срещу демоните? – попита Джоуни.
– Магията за обратна връзка подсилва предметите – каза Елиса. – Една метла може да се счупи, ако удариш човек с нея, но такава с предпазни защити по дължината си ще бъде здрава като стомана, докато устройствата са заредени. Всяко достатъчно дълго нещо може да бъде изострено до острие с пронизващи защити, които да задържат демоните.
– Очаквате майките да се бият с ръце? – Сера беше недоверчива.
– Да се надяваме, че няма да се стигне дотам – каза Елиса – но надеждата е в недостиг. Ако пробият външната защита, нямаме време да се преструваме, че жените не могат да размахват ръце, за да спасят живота си. А сега някой може ли да ме заведе до мазетата?

***

Елиса се наведе над стената на Златната мансарда, за да погледне надолу по отвесната скала, докато слънцето залязваше. Майка Сера, Стейси и Джоуни се наведе над кренвиршите до нея.
С поглед откъм прозорците тя видя как демоните се появяват на дъното на пропастта долу, щом сенките станат достатъчно дълбоки, но те не се надигнаха от мъглата. Те се изсипваха от пукнатините в земята около срутените опори на моста.
– Те са били в града през целия ден. – Мисълта накара гърдите на Елиса да се свият и тя се помъчи да запази равномерното си дишане.
– Нощи – прошепна Стаси.
– Ако осиновеният ти син наистина е Избавителят, Елиса – каза Сера – сега е моментът той да се появи.
– Ще се радвам да ми докажат, че греша в това отношение – съгласи се Джоуни.
– Не бих разчитала на това – каза Елиса.
Все пак ядроните продължиха да се изсипват през пукнатините, десетки, които станаха стотици, докато дъното на пропастта се запълни. Демоните се нахвърлиха върху основата на скалата, но скалната стена беше дълбоко прорязана от защити, които искряха и пламтяха, отхвърляйки ги назад.
Последни от тунелите долу се изкачиха половин дузина каменни демони в цял ръст. Те не губеха време, за да грабнат огромни парчета от зидарията на моста и да ги хвърлят към скалата. Те се разбиха в скалата, отслабвайки защитите, и демоните отново се нахвърлиха, като този път се вкопчиха в камъка, преди защитите да ги отблъснат.
– Трябва да спрем тези каменни демони – каза Елиса и погледна към стражите на къщата, които обслужваха най-близкото от тежките оръдия, с които Браян и Юкор толкова се гордееха. – Можете ли да ги застреляте?
– Моля за извинение, майко, но не – каза един от стражите. – Оръдията са предназначени да се прицелват през пропастта, а не надолу в нея. Ако се опитаме да се прицелим толкова ниско, те ще се откъснат от стената.
Елиса погледна шестнайсеткилограмовите бронирани железни топки, подредени до стената до бурето с прах. Тя вдигна една от тежките вещи и погледна един от каменните демони долу. Направи няколко крачки назад, после се затича и я хвърли през парапета.
Елиса наблюдаваше как топката се изгубва от поглед, набирайки скорост, докато падаше на стотици метри в редиците на демоните. Отново я забеляза, когато тя се удари и защитите се активираха, разбивайки се през струпване на полски демони. Беше улучила целта си с доста голяма разлика, но въпреки това хвърлянето беше удовлетворяващо.
Тя погледна към стражата.
– Гравитацията не трябва да бъде наш враг.
Стражът се изкашля.
– Ай, майко. Ще предадем информацията.
– Нищо от това няма да спре тези каменни демони. – Гласът на Джоуни беше с необичайна острота. Страх. Отчаяние. Елиса погледна и видя същото на лицето на майка Сера. Стаси. Стражите на стената.
Елиса измъкна сребърния си стилус от джоба си, като завърза верижката в края му около китката си.
– Аз ще се справя с каменните демони. – Думите ѝ бяха достатъчно силни, за да ги чуят няколко оръдейни екипа.
Всички погледи бяха вперени в нея, докато Елиса чертаеше серия от защити със светещ сребърен шрифт, които висяха във въздуха. Когато последният символ беше свързан, тя отвори перото, за да подаде заклинанието, като се прицели в двойка каменни демони.
Редицата от защити полетя като острие, като се увеличаваше и ставаше все по-ярка, докато не проряза демоните като шип в камък. Бронята им се разпадна и двамата бяха повалени на земята, мъртви.
– Създателю горе! – Извика Сера.
Задоволството на Елиса бе краткотрайно, тъй като я връхлетя вълна от замайване. Беше използвала твърде много сила, за да се увери, че демоните са убити още при първия удар. Тя се залюля, но Стаси я хвана за колана и я дръпна здраво назад, преди да се преобърне през стената.
– Добре ли си? – Стаси запази тихия си глас.
– Добре съм. – Замайването вече отслабваше. За щастие само Стаси сякаш забеляза това. Останалите край тях на стената я гледаха смаяно.
От по-далеч се чуваха подвиквания и викове и Елиса знаеше, че слухът ще се разпространи бързо. Струваше си да рискува, за да даде надежда на защитниците, но не можеше да продължава да прави такива заклинания.
– Върнете се на местата си! – Тя начерта защита, за да усили гласа си, и мъжете с нова сила насочиха вниманието си надолу, вдигайки тежки железни топки и хвърляйки ги в демоничните маси.
– Майките – каза Елиса, като погледна към Джоуни и Сера. – Вие видяхте всичко, което трябва да видите от стената. Мисля, че е най-добре да се върнете вътре.
Жените се поколебаха за миг, после Сера се поколеба и кимна.
– Разбира се. Ела с нас, Стаси. – Тя се обърна, за да тръгне.
Елиса хвана ръката на Стаси.
– Страхувам се, че ще трябва младата майка да ми помогне.
Сера изглеждаше така, сякаш искаше да протестира, но току-що беше видяла как Елиса разкъсва два каменни демона наполовина със стилуса си. Джоуни я дръпна за ръката и двете жени побързаха да слязат от стената.
Стаси отново погледна през ръба.
– Не знам дали да ти благодаря, майко.
– Не искам благодарност. – Елиса изработи втори стилус, по-обикновен от нейния, но въпреки това мощен. Гилдията на защитниците вече имаше шаблон и използваше писалките с голям ефект в Харденската гора. – Искам твоята помощ. Ти си единственият човек в тази крепост, на когото се доверявам с едно от тях.
Стейси започна да посяга към писалката, после отдръпна ръката си назад и разтри пръстите си.
– Отдавна не съм работила в работилницата на майстор Коб.
– Сигурена съм, че си спомняш основите, скъпа. – Елиса натисна писалката в ръката на Стаси и я срещна с очите си. – Всички в тази крепост ще умрат, ако не спрем тези каменни демони. Имам нужда от теб. Майките се нуждаят от теб. Синът ти се нуждае от теб.
Стаси кимна.
– Ай, майко. Как става това?
Елиса бързо ѝ показа защитните средства за отваряне на перото и как да регулира потока на силата.
– Опитай нещо просто.
– Ударна защита? – Попита Стаси, като гледаше един каменен демон, осветен от светлината на магнетофона.
– Мисля, че не, докато не практикуваш повече. – Елиса погледна един страж, който хвърляше желязна оръдейна топка по стената, и се замисли. Избра най-близкия до хвърлянето каменен демон и нарисува магнитна защита.
Те изгубиха поглед от снаряда, но тогава той пламна с магия, изтръгна се от естествената си траектория, за да разбие каменния демон в гърдите. Демонът се свлече назад, жив, но не и невредим.
Стейси кимна, като си направи собствена магнетична защита. Подаде му твърде много сила и откъм стената половин дузина оръдейни топки се насочиха към един демон, като го размазаха до смърт. Елиса се приготви да хване младата жена, но тя не изглеждаше засегната от заклинанието.
– О, да съм отново на двадесет и пет. – Въздъхна Елиса.
– Какво е това, майко? – Попита Стаси.
– Нищо. Ела, скъпа.
Те тръгнаха по стената, като насочваха изстрели към стражите, но за всеки каменен демон, който сваляха, се появяваха още. Малко по малко ядроните набираха сила, бавно изкачвайки се по скалата. Скоро щяха да стигнат до стените на крепостта в брой, който заплашваше да пречупи мрежата.
– Въздушни демони! – Извика един от наблюдателите.
Полетът на демоните се спусна от небето, носейки по-малки парчета зидария, за да се изсипе върху защитата. Няколко от тях се разбиха в бойните стени или свалиха защитите от стената. Късметлиите падаха от двайсетина метра, за да се приземят върху твърдия калдъръм на двора. Нещастните паднаха при демоните.
– Смъртта беше случайна – отбеляза Елиса. – Създателю. Те се целят в защитите! Застреляйте ги!
Стражите вдигнаха планински копия и огнестрелните оръжия избухнаха като фестивални пуканки, разкъсвайки ювъздушните демони. Ядроните, които се издигаха с грация и лекота, изведнъж изхвръкнаха и се свиха, някои изпуснаха камъните си преждевременно, други загубиха височина и се разбиха в мрежата на крепостта.
Само няколко часа преди това ветрозащитниците бяха образували бариера, която щеше да остави мъртъв демон да лежи във въздуха на върха на мрежата, докато слънцето не го изгори. Жив демон щеше да се отскубне, наранен и ядосан, но сравнително невредим.
Оттогава Елиса беше добавила режещи защити към мрежата. Когато въздушните демони удряха защитите, те бяха нарязвани на парчета. Сукървище, кожени парчета от крила и все още мърдащи парчета плът се изсипаха върху двора, изпращайки силни проблясъци през грубите велики защити, изрисувани върху калдъръма.
Един демон забеляза Елиса, отклони се от курса си и се съсредоточи върху нея, с тежък камък в ноктите си. Тя вдигна стилуса си и нарисува ударна защита, като я запази малка, като глава на чук. Тя се удари в тънката раменна става на лявото крило на ядрона и въздушният демон изгуби контрол над полета си, размахвайки несръчно криле, преди брадвата да го разкъса.
Стражите в двора се втурнаха със защитени алебарди, за да довършат всичко, което все още риташе. Те бяха последвани от защитниците, които разпръснаха останките, за да захранят равномерно вардарите, и събраха хора, за да захранят собствените си стилуси. Това беше ужасна работа за мъже и жени, свикнали с мастило и резбарски инструменти, а във въздуха се носеше кисела миризма на повръщано, смесена с миризмата на демонично сукървище. Елиса намокри един шал и го придърпа над носа и устата си, но собственият ѝ стомах се сви.
Кофите с демонски черва и сукървище бяха събрани и отнесени в мазетата, за да укрепят канализационните защити. Ако демоните бяха успели да избият опорите на моста, вероятно вече се намираха в тунелите под крепостта и искаха да пробият.
Напредъкът на демоните по скалата беше стабилен, ако не и бърз. Дори могъщите каменни демони не можеха да хвърлят камъни на цялата височина на скалата. Те започнаха да се изкачват, като с една ръка откъсваха парчета от скалната стена и ги хвърляха нагоре. Работата вървеше по-бавно, но беше само въпрос на време, преди да достигнат върха на скалата и да започнат да щурмуват стените.
Елиса погледна към екипа на оръдията, чиито запаси от боеприпаси бързо намаляваха.
– Прехвърли бурето с пушек през стената.
– Огненият прах не действа така, майко – каза един от стражите. – Няма да избухне.
Елиса вдигна стилуса си.
– Мисля, че мога да го насърча.
Стражът се усмихна и той и хората му натовариха бъчвата и през стената. Елиса я наблюдаваше как пада, след което нарисува топлинна защита точно преди да падне от погледа. Бъчвата се взриви, като изхвърли демоните от местата им, за да паднат в пропастта долу. Ядроните можеха да се възстановят от огромни поражения, но Елиса се съмняваше, че дори те биха могли да оцелеят при падане от такава височина.
Защитниците се развеселиха, осмелявайки се да се надяват още веднъж, но после се чу тътен, подобен на земетресение, и част от двора се срути. Демоните, които не можеха да достигнат стената, се бяха промъкнали под нея. Великите кули се сгромолясаха в огромни части от двора, а силата им угасна.
– Пробив! – Елиса усети как стената се полюшва под нея, докато основите ѝ се рушат. Войници и защитници се втурнаха към стълбите, но дали за късмет, или замислено, Елиса и Стаси бяха далеч от изхода, когато техният участък от стената започна да се накланя към пропастта.
Елиса замръзна, но Стаси запази глава, изтегляйки ветрозащитни знаци пред тях, докато сграбчваше Елиса и избутваше двете от стената в двора.
Магиите на Стаси се активираха, смекчавайки падането им, но въпреки това те се удариха силно в калдъръма, а дъхът им беше изтръгнат. До сутринта Елиса щеше да бъде с множество синини, ако оцелееше толкова дълго.
Щеше да изгуби стилуса си, ако не беше верижката на китката ѝ. Тя я хвана отново и се дръпна малко, за да възстанови силите си.
Двойка каменни демони се измъкнаха от основите на счупения участък от стената. Те бяха последвани не от полски или огнени демони, както Елиса можеше да очаква, а от нещо, за което беше чувала само в приказките.
Снежните демони, чиито бели люспи блестяха на светлината на прожектора, идваха във виелица. Елиса вдигна стилуса си, за да нарисува топлинни защити, но демоните пренебрегнаха нея и останалите защитници, като се втурнаха да изсипват студени пръски върху неповредените участъци от стената. Острова побеля от плюнки, дори когато Елиса започна да изгаря демоните живи.
Стражите, въоръжени с огнестрелни оръжия, образуваха огневи линии и много от снежните демони изпищяха и паднаха на земята, но щетите бяха нанесени. Каменните демони пренебрегнаха както огнените, така и топлинните защити, като атакуваха стената, забивайки замръзналия камък с удари, които разтърсиха цялата крепост.
Метежи и земетресения – каза Арлен. Думите се оказаха пророчески, когато каменните демони разбиха стените, отваряйки двора за нощта. Ядроните изпищяха, когато се втурнаха през пролуката.
– Върнете се в имението! – Елиса използва магия, за да засили гласа си, но нямаше нужда да се притеснява. Малцината войници, които успяха да презаредят, откриха огън, докато събратята им препускаха през двора, за да влязат в самата къща.
Настана хаос, какъвто Елиса не беше виждала, докато пъргавите снежни демони се нахвърляха върху бягащите мъже и жени.
– Дръжте се отпред! – Избухна Елиса. Наистина, в някои части на двора все още светеха защити и демоните, преследващи достигналите до тях, бяха отблъснати.
Елиса и Стаси нямаха такъв късмет, тъй като се приземиха на участък от повредения калдъръм.
Стаси долови движение с ъгълчето на окото си и се обърна точно навреме, за да привлече ударна защита и да отблъсне въздушен демон, който се издигаше през пролуката в мрежата. Само след миг и други се възползваха от подобно предимство.
Група снежни демони се обърнаха в един глас, вперили черни очи в Елиса. Тя насочи към тях топлинна защита, но демоните се разпръснаха и се насочиха към тях от няколко ъгъла.
– Бягай! – Елиса вдигна полите си със свободната си ръка и двете със Стаси побягнаха към вратите на имението. Демоните бяха по-бързи, но те нарисуваха снежни защити и ги свалиха от пътя им. Изглеждаше, че ще стигнат до къщата, когато един каменен демон се изпречи на пътя им.
Те се дръпнаха настрани, вдигайки стилуси, но в този момент един от преследващите ги снежни демони хвърли студена слюнка и удари Елиса по краката. Тя изкрещя и падна на калдъръма, а крайниците ѝ горяха от болка, каквато никога не бе изпитвала.
– Елиса! – Изкрещя Стаси.
– Бягай! – Елиса се бореше на една ръка разстояние, вдигна стилуса си, за да нарисува клатушкаща се топлинна магия, която изпепели собственото ѝ лице, дори когато изгори най-близките снежни демони.
– Като през нощта ще го направя! – Стаси удържа каменния демон с бърз защитен символ и се примъкна, за да прехвърли свободната ръка на Елиса през рамо. Тя натежа и успя да изправи и двете на крака. Единият крак на Елиса се подпали, но издържа тежестта ѝ. Другият беше изтръпнал и не успяваше да направи нищо повече от едно разтърсващо куцане.
Препънаха се в един от прадедите, но каменният демон изтръгна един камък и го хвърли по пътя им. Стаси се обърна, замахвайки с Елиса в бързината си, но тя не беше достатъчно бърза, за да спре снаряда. Той се удари в гърдите ѝ, като повали и нея, и Елиса на земята.
– Стаси! – Елиса нарисува противоударна защита, като използва голяма част от останалата си магия, за да я засили. Каменният демон бе повален по гръб, а бронята му бе осеяна с паяжини от пукнатини.
Елиса опипа пулса. Половината от гърдите на жената бяха изпочупени, а лицето ѝ беше почервеняло от кръв.
Навсякъде около тях се чуваха писъци – мъже, жени и демони умираха, но много от ранените ядрони вече се възстановяваха. Те драскаха по забрадката на великия, ноктите им разнасяха сребриста светлина, докато търсеха пролуки в защитата. Недалеч от тях Елиса видя как другият каменен демон вдигна парче отломка и се прицели в нея.
Навсякъде из двора демоните се обръщаха в нейна посока. Тя усещаше стотици очи върху себе си и знаеше, че разумът трябва да е наблизо.
Със стенание от мъка Елиса се изправи на крака. Единият ѝ крак се клатеше, а другият не беше нищо повече от колче, на което да балансира. Тя хвърли ударна защита, за да отбие камъка на демона, и се запъти към вратите на имението.
Двойка стражи я достигнаха, промушиха се под раменете ѝ и я вдигнаха право от краката ѝ, докато тичаха към къщата.
Демоните атакуваха, но великите нападатели само увеличаваха силата си, подхранвайки защитите по стените на имението. Сега те пламтяха ярко, извличайки сила от роящите се демони. Един камене демон хвърли парче зидария към постройката, но защитата пламна и то се разби, оставяйки стената непокътната.
Великите сили бяха достигнали критична маса с толкова много демони, които можеха да се привличат, а полетата се наслагваха едно върху друго около сградата. Демоните се опитаха да пробият, но това само засили защитата. Те се притискаха към магията като деца, които поставят лицата си срещу стъкло, докато стражите стреляха с оръдия и огнестрелни оръжия от покрива на имението, превръщайки двора в зона за убиване.
– Бързо! – Самата майка Сера беше на вратата, държеше копие в едната си ръка, а другата протягаше към Елиса. Тя бе издърпана вътре и вратата се затвори зад нея.
Елиса смътно осъзнаваше, че я влачат към един диван. Беше увита в одеяла пред ревящия огън, но сякаш не можеше да спре да трепери и да ридае. Смачканата гръд на Стаси бе застинала в очите на съзнанието ѝ.
В ръцете ѝ бе пъхната чаша и тя отпи, пренебрегвайки паренето на горещия чай по гърлото си. Лежеше и трепереше, докато Билкарка вдигаше роклята ѝ, но не усещаше нищо.
– Нощи – изпъшка Билкарката.
И тогава чаят взе връх и Елиса затвори очи, приветствайки забравата.

***

Беше още нощ, когато Елиса се събуди. Беше се окъпала в пот, главата ѝ бучеше, гърлото ѝ беше пресъхнало. Всяко движение предизвикваше пареща болка. Навън бомбардировката продължаваше.
– Колко е часът?
– Тя е будна! – Извика някой. – Доведете майка Джоуни!
Елиса се разтърси, опитвайки се да седне и не успявайки. Тя дръпна подлакътника на дивана, докато главата ѝ не се вдигна, когато Билкарката дойде при нея.
– Спокойно, графиньо.
Графиня? Думата я порази. Майка ѝ ли беше умряла?
Джоуни се появи миг по-късно.
– Елиса. Благодаря на Създателя. – Майка Сера беше зад гърба ѝ и изглеждаше не толкова доволна. А защо да не е? Елиса беше отнела Стаси от нея и беше накарала младата жена да бъде убита.
– Майка ми? – Попита Елиса.
– Жива – каза Джоуни. – Но тя не се е събудила, а билкарката казва, че с всеки изминал час вероятността жената, която се събуди, да е тази, която помним, намалява. Докато тя се възстанови, ти си графинята на Утрото.
– Демоните?
– Вашите велики защити и останалата ми охрана ги спъват, поне засега – каза Джоуни. – Но под крепостта се чуват звуци от копаене и ние не знаем какво да правим.
– Трябва да видя сама. – Елиса отново се опита да седне, но не успя. – Билкарке… не усещам краката си.
Безизразният поглед на билкарката беше показателен и Елиса се затъркаля по одеялата. Издърпа ги от краката си.
– Графиньо! – билкарката протегна ръка, за да я спре, но Елиса отблъсна ръката ѝ и най-сетне разкри краката си. Те потрепваха, докато тя се мяташе, но не можеше да се усети. Кожата беше бледа, изпъстрена с потънали петна от сиво и рязко бяло.
Елиса усети, че сълзите ѝ се връщат, и стисна зъби, за да ги въздържи.
– Можеш ли да направиш нещо?
Отново празен поглед, но Елиса го посрещна с твърд собствен поглед. Накрая билкарката вдигна ръце.
– Плътта е замръзнала, графиньо. Мъртва е. С времето може да се излекувате частично, но не очаквам да проходите отново.
Елиса се претърси, осъзнавайки, че собствените ѝ дрехи са изчезнали.
– Къде е стилусът ми?
– Вие не сте в състояние… – започна Джоуни.
– Дай ми го – прекъсна я Елиса. – Освен ако не искаш от мазето да се изсипят рояци ядрони.
Джоуни погледна с болка, посягайки към джоба на роклята си за предмет, увит в копринена кърпа. Тя боравеше с него като с горещ железен тиган.
Елиса го изтръгна от ръцете ѝ, разгръщайки сребърния си стилус. Зарядът му беше до голяма степен изчерпан, но тя се молеше да остане достатъчно, докато плъзгаше пръсти по защитите, за да ѝ позволи да черпи директно от силата му.
Тя вдиша, когато магията я разтърси. Болките в черепа й отстъпиха и за пръв път от часове насам почувства ясно съзнание. Силите ѝ се върнаха. Тя се пресегна, за да подложи краката си, но краката ѝ не се подчиниха както трябва, заплетоха се един в друг и я оставиха неудобно усукана.
– Графиньо… – предупреди билкарката. Елиса я пренебрегна, взе стилуса и нарисува защити директно върху краката си, като отвори перото, за да освободи каквато и да е останала сила.
Защитите пламнаха и някои усещания се върнаха, бялото и сивото изпъстряне леко се отдръпнаха, но това не беше нищо подобно на пълните изцеления, които беше извършила в миналото.
Но както и при раната на Ворон, понякога само магията не беше достатъчна.
Елиса отхвърли мисълта настрана и отново се опита да се изправи на крака. Успя да подложи десния си крак, но левият се влачеше и когато се изправи, не можеше да я поддържа напълно. За миг тя балансира на един клатещ се крак, после падна назад.
– Не стой там и не зяпай – изсумтя тя. – Някой да ми донесе бастун.

***

Елиса усещаше как нервите ѝ се стягат всеки път, когато чуеше ръмжащия звук. От стените и тавана се поклащаше прах, задушаваше въздуха, гъст с миризмата на сукървище.
Защититниците на Елиса бяха начертали великани на пода и ги бяха натоварили с останките от ядрони. Елиса презареди стилуса си по същия начин. Майка Джоуни ѝ подаде стабилна ръка, докато тя се взираше в стената с готова писалка за хора.
Това беше стар, запечатан вход на канализацията, където пробивът изглеждаше неизбежен. Демоните не би трябвало да могат да се доближат до мощните защити, но звуците от разбиваща се скала продължаваха.
После изведнъж всичко утихна. Елиса затаи дъх, когато стената побеля от варовик. Тя издаде висок звук, когато влагата вътре се превърна в твърда, а след това удар накара всички да се олюлеят. Краката на Елиса се подкосиха и тя удари бедрата си, когато се удари в каменния под. Стената се разпадна и от отломките излезе… Дерек.
– Свърших! – Очите на Дерек сканираха стаята и се спряха на нея. – Виждам Елиса! Тя е жива!
Рейджън се втурна покрай нея, избутвайки настрана обърканите надзиратели и падайки на колене до нея.
– Лиса, добре ли си?
Искаше й се да му каже истината, но в момента това нямаше значение. Обгърна го с ръце и го стисна силно.
– Всичко е наред. Как стигна дотук?
– По същия начин, по който се придвижваха демоните. През канализацията. – Рейджън кимна към Йон и Ворон, които излязоха от развалините, следвани от група планински копия. – Пламъкът се оказа доста ефективен в тесните тунели.
Дерек забеляза майка Сера, която стоеше заедно с Йон.
– Къде е Стаси? – Той се приближи. – Къде е синът ми?
– Ти не… – започна Сера, но Дерек вдигна стилуса си и го насочи право към носа ѝ.
– Не се крийте повече зад титлата си, графиньо – изръмжа Дерек. – Не и тази вечер. Ще ме заведеш при съпругата ми. Сега.
– Или какво? – Избухна Джоуни. – Ще убиеш графинята на Златото пред очите на всички?
Дерек размаха стилуса и към нея.
– Не ме изпитвай, старице.
– Стаси е мъртва – каза Сера. – Убита от каменен демон.
Дерек се спъна при тези думи, а лицето му се изкриви от болка. Но после се втурна обратно, воден от перото на Хора.
– Заради теб!
Майка Сера се спъна и падна на пода, когато Дерек се втурна навътре.
– Не. Заради нея. – Тя посочи Елиса. – Заради майка Елиса, която я караше да се бори с демони по стените, когато трябваше да е в безопасност вътре с другите майки.
Очите на Дерек се стрелнаха към Елиса и тя не можеше да го излъже.
– Стаси спаси безброй животи тази вечер.
Дерек я зяпна, после стисна очи и разтърси глава, за да я прочисти, обърна се обратно към Сера и насочи стилуса си.
– Тя дори нямаше да е тук, ако ти не я държеше в плен. А сега ме заведи при сина ми.
– Няма да направя нищо подобно, докато ти…
Дерек нарисува рязък маниер и каменният под до графинята се пропука. Тя скочи и се изправи на крака.
– Иди с тях, Йон, става ли? – Каза Рейджън. – Увери се, че Дерек…
– …да не направи някоя глупост – довърши Йон. – Отивам.
– Ще видя този глупак в железа – каза Йон, когато те си тръгнаха.
– Имате по-големи проблеми от това човече, който току-що е загубил съпругата си, да иска да се увери, че единственото му дете е добре – каза Рейджън.
– Храната на Юкор е в пламъци.

Назад към част 32                                                                  Напред към част 34

LiglatA

Автор: LiglatA

Обичам хубавите книги <3

Вашият коментар

Вашият имейл адрес няма да бъде публикуван. Задължителните полета са отбелязани с *