Питър В. Брет – Ядрото ЧАСТ 23

Глава 22
РЪБЪТ НА БЕЗДНАТА НА НИЙ
334 СЗ

Татуировките на Брайър отдавна бяха заздравели, но дланите му все още го сърбяха. Това беше постоянно напомняне, че под мръсния плат все още има защити.
Сякаш можеше да забрави.
Опита се да устои на силата, която представляваха, като ги държеше увити и вместо това разчиташе на копието си. Но дори през дръжката и пластовете плат магията продължаваше да преминава в ръцете му, когато удряше демон. Защитите я попиваха жадно – пристрастяващо удоволствие, което го караше да търси срещи с ядрони, които иначе би избегнал.
И всеки път, когато мислеше за татуировките, си спомняше за Стела и за нощта, която прекараха в хралупата му. Стела, гола и покрита с демонично сукървище. Стела, на колене и с брат Франк зад гърба си.
Той поклати глава. Има нужда от време. Време и разстояние. Няма да ме потърси толкова далеч.
Част от него искаше тя да го направи. Да го издири, да го направи отново свой. Част от него винаги щеше да бъде нейна. Част от него искаше да го направи.
Вместо това Брайър се съсредоточи върху дълга си. Когато семейството му умря, всички се отказаха от него, но не и Тендър Хийт от Пристанград. След идването на красийците капитан Делия от „Плачът на Шарум“ направи и двамата почетни членове на екипажа си. Каза му, че са семейство.
Беше време семейството му да бъде свободно. Красианците никога не бяха превзели Лактън, а след като силите на Джаян бяха унищожени, Пристанград беше силно отслабен. Капитан Керан и неговите капери засега доминираха във водите, но Брайър знаеше, че лактънците имат лодки в резерв. Ако успее да събере достатъчно информация, може би ще успеят да си върнат Пристанград.
И така, Брайър се придвижи, за да събере колкото се може повече информация, преди да се върне. Той се придържаше към храсталаците покрай южния път на „Вестоносците“, като се промъкваше и излизаше от селищата по пътя. Разпитваше контактите си там, където ги имаше, и се вслушваше в разговорите на площадите и в кръчмите.
Повечето от селата по пътя към Пристанград бяха под контрола на Хралупата, със значителен трафик на стоки, пътници и патрули на Хралупата. Графиня Пейпър агресивно разширяваше границите си в отговор на набезите на Вълците от Еверам.
Вълците са кавалерийска част на Шарум под командването на красиански военачалник на име Джурим. Те били винаги в движение и никога не се задържали по-дълго от времето, необходимо за разграбването на един град. Ако имали база, никой не можел да я открие, а броят им също бил неизвестен. Можеше да са само двеста, а можеше и да са повече от хиляда.
Дори на територията на Хралупата Брайър виждаше вълчи разузнавачи да шпионират по пътя. Те вече бяха опитни лесничеи, но тромави и шумни по стандартите на Брайър. Лесно можеше да се промъкне и да ги убие, но не можеше да се насили да пролее кръв, когато нямаше непосредствена заплаха.
Именно страхът от вълците държеше селищата от красийската страна на границата под евейското законодателство. Сега лактънците превъзхождаха по численост своите красиански надзиратели, оголени след битката при Анжие. Но онези, които се опитваха да се отърват от местните дами без помощ от Хралупата, бяха посещавани от Вълците, превърнати в пепел и кръв.
Трафикът на територията на Красиян се разреди. Търговските каруци били по-малко, а дамите не позволявали на брадата да пътува между селата. Когато Брайър стигна до разклона при Нортфорк, пътят на вестоносците беше празен.
Брайър се отправи на изток за няколко дни, за да научи каквото може, преди да докладва в Лактън. От време на време минаваха красийски вестоносци и патрули, но иначе всичко беше спокойно. Селищата на изток от Нортфорк бяха по-стабилно под красиански контрол, след като бунтовниците на принц Егар бяха смазани в битката при Пристанград.
Но макар и да се намираха твърдо под контрола на красианците, в селищата имаше малко шарумци. Ако лактънците ударят сега, няма да има подкрепления.
Обърна се назад, насочвайки се към Пристанград. В раницата му имаше шарумски черни дрехи, които можеше да използва, за да се промъкне в града и да го проучи. След това щеше да се насочи на север покрай бреговата линия, докато стигне до едно скрито заливче, което капитан Делия предпочиташе. Ако помръднеше някоя скала, тя със сигурност щеше да го забележи и да изпрати лодка да го прибере.
Но когато се канеше да прекоси страната, вниманието му привлече самотен пътник.

***

– Слънцето скоро ще залезе – каза Ашия на Каджи.
Това не беше шарум’тинският начин да се говори на глас. През последното десетилетие тя говореше предимно със сложния ръчен код на немите евнуси, които обслужваха дама’тингите. Тя и сестрите ѝ с копия не трябваше да бъдат виждани или чувани. Само да се усещат.
Но тя вече не беше просто шарум’тинг. Тя беше майка, а дългът на майката беше да научи детето си да говори.
– Ще трябва да направим лагер – посъветва се сама и се зачуди дали наоколо няма скрити уши. Дали просто не са разкрили твърде много от плановете си. Тя видя леко движение в подхраста. Можеше да е елен, сянка или нищо. Воалът ѝ се разтвори и се придърпа плътно, докато тя подушваше въздуха.
– Кап! – Каза Каджи.
– Точно така, сърцето ми! – Говоренето, колкото и неестествено да се чувстваше, само помагаше за маскировката ѝ.
Патрулите на Шарум са склонни да се нахвърлят върху всяка жена, която е хваната да пътува сама – казва Дамая. Или пък млада майка с красива форма, дори и с бебето си. Но безформена старица, пътуваща с внука си, ще бъде невидима.
Затова Ашия беше разстлала груби черни далаци върху бронята си, за да й придаде безформена фигура. Тя се прегърби, добавяйки тежестта на годините към фигурата си. Дебел черен воал скриваше лицето и косата ѝ. Гримът около очите добавяше бръчки към гладката ѝ кожа.
Двойните ѝ копия за пробождане бяха обвити в плат – опори за раницата, която Каджи носеше на гърба си. При нужда тя ги държеше в ръцете си за секунди, като с едно движение на китката си удължаваше защитните върхове на копията, които се намираха в кухите дръжки.
Огледалният завършек на стъкления ѝ щит беше скрит под слой боя, оцветена така, че да прилича на изтъркан бронз. Такъв щит имаше почти всяко красийско семейство, останал от някой роднина от Шарум, който е вървял по самотния път. Висеше на седлото ѝ, не си струваше усилието да го открадне някой.
По същия начин и кобилата ѝ беше внимателно подбрана, за да изглежда невзрачна. Парцалите, вързани за свирките ѝ, скриваха сребристите предпазители, изрязани в копитата ѝ. Дори името на коня, Раса, означаваше „скрита сила“.
Тя изглеждаше просто още една от безбройните красиански жени във влажните зони, овдовели от глупостта на принц Джеян. Без нищо, което си струваше да бъде откраднато, и с дете на гърба, тя до голяма степен беше пренебрегвана както от бандитите, така и от патрулите на Шарум.
През първите няколко нощи дамаджата бе използвала обицата си, за да проверява напредъка им, но Ашия отдавна бе излязла от обсега. Само след още два дни щяха да бъдат във водохранилището на Еверам.
По залез слънце Ашия намери усамотено място на суша недалеч от пътя.
– Кап! – Извика Каджи, докато слизаше от коня си.
– Точно така – съгласи се Ашия. – Това ще е нашият лагер. Какво ще правим първо?
– Хос! – Каджи отговори веднага. Те се упражняваха всяка вечер.
– Да – каза Ашия. – Първо трябва да вържа коня. – Тя не използваше чук, забиваше коловете в земята с точен удар на дланта си, сякаш нанасяше удар на самата Ала.
– Какво ще правим след това? – Попита Ашия.
– Сухкул! – Изкрещя Каджи.
Ашия се усмихна, докато разпъваше преносимия си защитен кръг. Снощи той отговори на втория въпрос с „хос“. Предната вечер – нищо. Вече я разбираше достатъчно добре и всеки ден донасяше нова дума на малките му устни.
Тя постави раницата му и започна да нарежда камъни за огън.
– Кап! – Той посочи пръчките, които беше събрала.
Ашия ги запали с рубинения си пръстен, който съдържаше парче от рог на огнедишащ демон.
– Огън.
– Огън – съгласи се Каджи и тя усети как през нея преминава тръпка. Още една нова дума. Беше подходяща, защото днес беше специален ден.
Тя развърза Каджи и го вдигна от раницата, за да смени бидото му. Очите ѝ не се откъсваха от него, докато опитните ѝ ръце се заемаха със задачата.
– Днес е твоят рожден ден. – Тя вдигна Каджи близо до себе си. – От нощта, в която си се появил на този свят, Ала е направила едно пътуване около слънцето на Еверам. – Тя отвори предната част на робата си, за да освободи гърдите си.
Дърветата леко зашумяха. Ашия не даде никакъв външен знак, гукайки, докато поднасяше сина си, за да суче, но цялото ѝ внимание беше насочено към това място. Очите ѝ като на сокол не виждаха следи от никого. Острите й уши се напрегнаха, но не се чуваха други звуци.
Можеше да е всичко. Слънцето не беше залязло, така че тя знаеше, че не е демон, но можеше да е малко животно. Падащ орех. Лек полъх на вятъра.
Но отново се появи онзи мирис. Онзи, който беше усетила по пътя.
Тя изчака, затаила дъх, докато напрягаше сетивата си, но нямаше нищо, което да показва заплаха.
– Майка ти вижда врагове навсякъде – каза тя накрая на Каджи. Момчето не я слушаше, със затворени очи, докато се хранеше. Ашия си взе храна – една от малките гъсти медени питки, които шарум’тингите използваха, за да поддържат силите си с минимален прием.
Когато свърши, го остави на одеялото във вдлъбнатината на заобления си щит. Той се протегна и се полюшваше, най-сетне освободен от ограничаващата го опаковка, но клатещият се щит го държеше в безопасност, докато тя се грижеше за Раса, сваляше седлото и я почистваше.
Докато конят се успокои, небето вече се стъмни. Може би четвърт час преди изгрева. Тя вдигна Каджи от щита и го изправи на крака. Той се държеше за ръкава ѝ, но за равновесие, а не за сила. През следващите няколко минути той радостно се препъваше през лагера, като дърпаше майка си след себе си.
– Хос! – Изкрещя той на Раса.
– Да, коня! – Ашия със смях се съгласи.
– Фир! – Излая той към огъня.
– Да, огън! – Ашия стисна ръката му.
– Кап! – Извика той към защитите.
– Защити – каза му Ашия, проследявайки символите с пръст.
– Вади! – Изкрещя Каджи.
Още едно шумолене. Ашия запази равномерното си дишане, но вдигна Каджи и го завъртя във въздуха. Момчето изпищя от радост, когато тя го върна към огъня в центъра на кръга.
Тя бръкна в чантата на седлото си за внимателно опакована кутия.
– Имам нещо специално за теб, сине мой. Подарък за първия ти рожден ден. – Вътре имаше мека, жълта торта. – Моята Тика я направи, когато бях момиче, и аз я обичах повече от всичко. Сега тя направи една за теб.
Тя започна да пее, традиционна песен за рождения ден на детето. Тя и сестрите ѝ по копия бяха обучени певици. Ашия рядко имала повод да използва това умение, но никога не се чувствала по-близка с Еверам, отколкото когато пеела на сина си.
Отново звукът от дърветата. Нанизаните на челото ѝ предпазни монети ѝ позволяваха да вижда светлината на Еверам сега, когато слънцето залязваше, но дори и с тях в гората нямаше и следа от някакво същество.
Но то беше там и беше хитро, като съобразяваше движенията си с издигането и спадането на песента ѝ, за да прикрие звука.
Който и да беше, не изглеждаше да им желае непосредствена вреда. След няколко мига те започнаха да се отдалечават. Шпионин на път да докладва на началника си?
Шпионинът се движеше в такт не само с нейния глас, но и с щурците и птиците, с виковете на прилепите и с воя на вятъра. Чувствителен към нощната хармония, той не беше просто животно. Не беше обикновен демон. Един от елитните наблюдатели на Асъм Кревак? Магьосник от Дама?
Или един от безформените алагаи? Кай. Ашия се бе сражавала с един от тях, Асъм на нейна страна, преди цял живот. Демонът се възстановяваше бързо дори от най-силните ѝ удари, удвояваше и удвояваше атаките си, увеличаваше все повече крайниците си, докато тя не успя да избегне или парира всички.
В крайна сметка съпругът ѝ го беше убил. Ашия не можеше да каже истината, че и сама щеше да победи. Такъв демон беше убил нейния учител Енкидо.
Докато пееше, тя измъкна от бебешката опаковка защитените си стъклени дръжки за копия и ги завинти в бастун. Когато песента свърши, тя постави тортата пред Каджи. Той се вгледа в нея.
– Торта – каза Ашия.
– Кей – каза Каджи.
– Ти я изяж. – Ашия протегна ръка и отчупи парче от тортата. Колко време мина, откакто за последен път беше опитала тортата на Тика? Почти десетилетие. – Ето така.
Тя пъхна парчето в устата си. Мека, лепкава и сладка, с вкус на детство. Като щастие и сигурност. Тя си спомни собствената си лична стая на възглавници, пълна с коприна и кадифе и богат килим, златни чаши и витражи. Безсмислените разговори с тълпата млади жени, които сякаш съществуваха само за да я ласкаят. Животът, който бе живяла, преди да бъде изтръгната в тясно препитание под двореца Дама’тинг.
Каджи се засмя, като я имитираше възможно най-добре. Той използва две ръце, като грабна гъбестата торта в радостни юмруци, разпръсквайки много повече, отколкото попадна в устата му. Ашия отново се разсмя. Мразеше Каджива за това, че безсмислено изпрати нея и братовчедите ѝ при Иневера, и отново я намрази, когато я откъснаха от тях, за да се омъжи за Асъм. Но ако всички тези моменти водеха до това, до звука от смеха на Каджи, тогава всеки миг страдание си струваше.
Но дори докато гледаше как синът ѝ за първи път опитва жълтата торта на Тика, част от Ашия следеше шпионина. Бяха се отдалечили, но не твърде далеч. Тя ги усещаше.
Ашия почисти лепкавите ръце на Каджи и го сгуши в одеялото в щита си. Дори външните защити да се провалят, кръгът около ръба на щита щеше да го предпази, докато успее да стигне до него.
Тя вдигна изцапаното бидо на Каджи.
– Може да ти бъде позволено да се изпразниш в кръга, сине мой, но се страхувам, че аз не мога. – Тя го целуна. – Ще се върна след малко.
Тя се придвижи бавно, в случай че хищникът все още я наблюдава, като се престори, че се нуждае от бастуна, за да се изправи на крака. Измъкна се бавно от светлината на огъня и се промъкна зад едно дърво.
В момента, в който се скри от погледа, Ашия захвърли тежката си връхна дреха, облечена сега в леки като перо черни шарум’тингски коприни, подсилени с пластини от защитно стъкло. Активира своята хора на мълчанието и не издаде нито звук, докато се катереше по дървото и се вмъкваше в клоните.
Каджи говореше на себе си, както често правеше, като голяма част от звуците му бяха неразбираеми. Ашия се съсредоточи върху тях, движейки се като едно цяло с тяхното издигане и спускане, както правеше хищникът. Тя прелиташе от дърво на дърво като колибри между цветята и скоро заобиколи лагера и навътре в дърветата, като най-сетне успя да погледне шпионина.

***

Брайър изгуби един ден, но макар информацията му да беше полезна, в Лактън никой не го очакваше. Пътят не беше безопасен за една стара красиянка и детето ѝ. Шарумците бяха негов враг – трябваше да вярва в това, но в дома му не бяха нахлували жени и деца.
Жената го впечатли и беше малко подозрителен. Гърбът ѝ беше прегърбен, сякаш нямаше сили да се носи изправена, но тя изкара целия ден с бебе на гърба си, като спираше само да го нахрани и преоблече. Когато денят закъсня, тя не показа никакъв страх, спокойно намери място, което не се виждаше от пътя, и се разположи на лагер.
Красианските жени бяха трудни. Те вършеха по-голямата част от работата в своите общности, ръководеха предприятия, строяха сгради, коляха добитък и отглеждаха деца.
Това, което не правеха, беше да се бият. Не и срещу други хора, и със сигурност не срещу демони. Тази дори нямаше никакви оръжия, само изтърбушен щит, но въпреки това посрещаше настъпващата нощ без признаци на притеснение. Дори Брайър се изпълни със страх, когато слънцето залезе. Това беше причината той да е все още жив.
Коя беше тази жена? Дали момчето беше неин син? Внук? Или просто още един сирак като Брайър? Еверам знаеше, че в цялата страна има безкрайни истории за разбити семейства. Красианците потопиха или плениха повече от половината лактънски флот и запазиха властта си над селищата, но не без ужасни загуби. Дали се бяха отправили към Пристанград в търсене на баща му?
Или може би жената е работила в сиропиталище? Нещо като пратеник, който превозва децата до всички семейства, които биха ги приели. Красианците винаги помагаха на децата на Шарум, които вървяха по самотния път, а след битките щяха да имат нужда да попълнят състава на воините си. Кое семейство би отказало здрав красиански син?
Но от момента, в който тя развърза бебето, той разбра, че това не е така. Която и да беше тя, каквото и да беше, нямаше как да сбърка майчината любов към детето си.
Той наблюдаваше, наслаждавайки се на звука от момчето, което крещеше думи на красиански, и на отговорите на майката.
Релан настояваше децата му да разберат кои са и откъде идват. Научи ги да говорят неговия език, да пеят неговите песни, да танцуват неговите танци. Научил синовете си на шарусахк и се стремял да намери добри съпрузи за дъщерите си.
В последно време Брайър често чуваше езика на баща си, но винаги в гнева си. Тази жена говореше със смях и радост, така, както Брайър Дамадж го помнеше най-добре.
Тогава той разбра, че всеки, който може да обича толкова силно и да говори с такава радост, никога не може да бъде негов враг. Изглежда, че се насочваха към Пристанград, и той реши да ги придружи благополучно дотам, дори това да му костваше време. Щеше да бди, докато спят, и да примамва ядроните далеч от тях.
Тя седеше с детето и докато Брайър разбере какво се случва, вече беше оголила гърдите си, за да го накърми.
Брайър усети как лицето му се нагрява и бързо се обърна, за да отклони погледа си. Твърде късно. Образът гореше в очите му. Дори и след няколко мига спокойно дишане, той се задържаше. Гърдите на млада жена. Обемът, който ѝ придаваше вид на възраст, се дължеше на втората роба под първата – бронираните черни дрехи на Шарум. По-рядко срещана гледка от жена, носеща семейния щит, но не и нечувана. Това обясняваше донякъде спокойствието ѝ пред залязващото слънце.
Брайър чу как тя разбърка плата, когато бебето свърши, и се осмели да погледне отново навреме, за да види как момчето се хваща за дрехите на майка си и се издърпва на крака. Той се държеше здраво за равновесие, препъваше се из лагера, сочеше и крещеше думите си. Брайър се приближи, без да иска да пропусне нито миг от това.
Но тогава жената върна сина си обратно при огъня и започна да пее песен, която Брайър не беше чувала от години. Песента за деня на раждането, възхваляваща Еверам за това, че е дал живот.
Колко пъти семейството на Брайър беше пяло тази песен? В дома на Дамадж бяха седем.
Гласът на жената беше най-красивото, трансцендентно нещо, което Брайър беше чувала, освен дуета, който съпругите на Полухват изпълниха на погребението му. Той се изгуби в звука, оставяйки го да го обгърне като топло одеяло.
И за миг си спомни звуците на техните гласове. Хорът на братята и сестрите му. Дълбокият тон на баща му. И майка му, която както винаги водеше песента.
Той се задави, преглътна звука и изчист внезапните капки от очите си. Опита се да улови отново спомена, да ги чуе още веднъж, но той изчезна като димна струйка. Усети как в гърдите му се надигат ридания и знаеше, че не може да ги потисне за дълго.
Затаил дъх, Брайър се отдръпна колкото се може по-бързо, без да бъде забелязан. Когато се отдалечи достатъчно, той опря гръб на едно дърво, свлече се на влажната почва и заплака.

***

Ашия наблюдаваше шпионина, несигурна.
Той със сигурност не беше дама, твърде млад на години и облечен в мръсни парцали. Носеше воинско копие и щит, но не приличаше на нито един шарум, който Ашия бе виждала. Дрехите му бяха със северен дизайн, мръсни от сокове и пръст, така че го правеха почти невидим в храсталака, дори за стражата.
Но сега, когато се приближи, Ашия видя, че магията му е силна, особено съсредоточена в ръцете му. Лицето му беше толкова покрито с мръсотия, че чертите му трудно се различаваха. Можеше да е красианец или тъмнокос зеленоземец, който прекарва твърде много време на слънце.
Кой беше той? Какво искаше? И защо, в името на Еверам, плачеше?
Залови го и разберете.
Ашия затегна хватката на жезъла си, като държеше остриетата прибрани. С другата си ръка издърпа няколко сантиметра копринена връв от вретеното на колана си. В задната част на шията имаше точка, където линиите на силата се събираха. Наведен напред, с глава между коленете си, шпионинът я беше оголил пред нея. Един точен удар щеше да го зашемети достатъчно дълго, за да може тя да омотае шнура около китките и глезените му. Щеше да се върне в лагера при пленника си, преди Каджи да започне да й липсва.
Тя скочи, безшумна като гмуркащ се въздушен демон, но шпионинът някак си я забеляза. В последния момент той се претърколи напред и тоягата ѝ се удари само в мократа почва, където седеше.
Врагът няма да чака да го удариш – учеха пръстите на Енкидо.
Ашия използва енергията от приземяването си, за да се търкулне след него, като успя да метне примка от въжето около глезена му. Тя се дръпна, но той запази равновесие по средата на движението си, завъртя се и я ритна в лицето със свободния си крак.
Ашия се отдръпна назад и изгуби хватката си за въжето достатъчно дълго, за да може той да се изплъзне. Шпионинът можеше да наложи предимство, но вместо това се обърна и побягна.
Ашия веднага се впусна да го преследва. Шпионинът намали наляво, после пробяга две крачки по ствола на едно дърво и скочи надясно, като се хвана за клон и се издърпа нагоре.
Ашия не се заблуди от това движение и натрупа сантиметри пред него, докато тичаше по ствола на второто дърво, също толкова лек по клоните, колкото и той. За миг в листата се появи пролука и тя се хвърли, а жезълът ѝ го удари между лопатките, докато той се протягаше към друг клон. Ръката му се свлече, тя се сви и той падна от клоните.
Ашия падна право надолу, разпръсквайки енергията в падане, докато дърпаше още шнур от колана си.
Но шпионинът също се приземи в търкаляне, като се обърна с лице към нея, когато тя се втурна. Той хвърли бутафорен удар, който тя лесно избегна, опитвайки се да хване крака в примката от корда. Той беше твърде бърз, сграбчи коприната и я придърпа, докато нанасяше удар.
Ашия парира с минимален контакт и се придвижи, за да се пребори, но кожата на шпионина беше хлъзгава от сокове. Той се освободи, преди тя да успее да го хване здраво.
И двамата се изправиха на крака и той се насочи към нея в директна атака. Ударите и ритниците му бяха перфектно изпълнени, но бяха елементарни. Шарукин учеше децата и чи’шарума.
Но това, което му липсваше в уменията, той компенсираше с бързина и адаптивност. Той улови един от ответните ѝ удари в усукване на собствения си шнур, след което се гмурна между краката ѝ. Ашия се хвърли напред в салто, за да обърне хватката и да я използва срещу него, но той я пусна и използва разсейването, за да спринтира.
Отново се втурна след него, като се отдалечаваше все повече от лагера си. Каджи започна да плаче и Ашия се разтревожи. Беше съвсем тъмно и звуците можеха да привлекат алагаи към него.
Но този човек беше твърде опасен, за да го остави да избяга. Тя набра скорост, изтръгна камък от тинята и го хвърли, за да удари срастването в задната част на коляното му. Кракът се срина при следващата му крачка и той се претърколи, опитвайки се да запази равновесие, докато Ашия затвори пролуката.
Този път тя не се поколеба. След като взе мярката му, тя удари отново и отново, ритници и удари, колена и лакти. Ако не можеше да го върже, без да му навреди, щеше да го принуди да се подчини.
Шпионинът беше бърз и силен, блокираше или отбягваше първите удари от флирта, но скоро му се изплъзна един, а после още два. Той се завъртя, изгубил равновесие. Крайниците му, изтръпнали от ударите ѝ, го предадоха.
Опита се да каже нещо, но тя го удари в гърлото и той се задави от думите. Не беше време за разговори. Тя хвана ръката му и започна да я усуква, за да я подчини.
Все още кашляйки, шпионинът се обърна към нея и изплю вонящ сок в лицето ѝ. Той ужили очите ѝ и тя се отдръпна, давайки му пространство да я отблъсне с пета от себе си.
Когато погледът ѝ се проясни, виковете на Каджи изпълниха нощта, а шпионинът вече го нямаше. Тя помириса лепкавия сок по пръстите си. Подобно на самия шпионин, те миришеха на билката дама’тинг, използвана за лечение на рани от демони.
Трябва да потърсиш кхафита – каза дамаджата. И да намериш изгубения ми братовчед. Ще го познаеш по миризмата му.
Но какво означаваше това? Възможно ли е този скитник да е изгубеният братовчед на Дамаджата? Изглеждаше малко вероятно. А ако беше така, какво тогава? Дали той имаше информация, от която тя се нуждаеше? Дали беше приятел? Враг?
Можеше ли да си позволи да разбере това, след като трябваше да защитава Каджи?
По пътя към лагера тя си върна жезъла. Виковете на Каджи бяха привлекли един блатен демон. Той обикаляше кръга, проверявайки защитите.
Зашитите в дрехите на Ашия защити я правеха почти невидима за демона. Тя се промъкна зад него, протегна едно от копията си и го заби в гърба. Демонът изпищя и се разхвърча, но Ашия се задържа, докато магията се вливаше в нея и се пропукваше около защитите, изрисувани върху ноктите ѝ. Това я накара да се почувства силна. Бърза. За миг тя разби лагера и върна Каджи в раницата му на раменете си. Тя махна парцалите около краката на Раса, разкривайки издълбаните върху копитата ѝ предпазни знаци. Тя ги боядиса с алагайски сукървища, докато не заблестяха ярко в нейното зрение.
След това се качи на коня, сръга го силно и се втурна в галоп в нощта. По пътя имаше случайни яребици и тя нарочно блъсна няколко, като активира предпазните знаци върху копитата на Раса и увеличи силата и издръжливостта на животното. За целта използва и бижутата си от Хора. Каджи, успокоен от равномерните удари на копитата, заспа бързо.
Стигна до водохранилището Еверам час преди разсъмване, като спря, за да смени маскировката си. Струваше ѝ се, че отново е доловила миризмата му, но след като я подуши, се убеди, че си я е въобразила. Никой пеш воин – или дори нормален кон – не би могъл да се справи с Раса.
При изгрев слънце Ашия развали лагера. Толкова близо до язовира Еверам пътят беше активен – Шарум се връщаше от патрул, а продавачите се подготвяха за предстоящия ден. Тя беше просто още една стара дал’тингска жена с дете – невидима.
Но шпионинът щеше да се открои, ако се опитваше да я следи. Тя или щеше да го изгуби, или да го привлече от скривалището.

***

Брайър тичаше колкото може по-бързо, на зигзаг през дърветата, над и под препятствия и през вода, опитвайки се да се отдалечи колкото се може повече от тази ужасяваща жена.
Стела го беше изплашила, но тя поне говореше и той разбираше мотивите ѝ. Тази жена се движеше като кай’шарумски наблюдател. Тя ли беше Шарум’тинг? Пътуваше с бебе? Това не се вписваше.
Каквато и да беше, той не можеше да се мери с нея в честна битка. Беше прекалено бърза, прекалено опитна.
Преди той се чувстваше защитник, решен да пази невинните пътници по пътя си. Сега беше любопитен. Дали жената беше шпионин? Детето беше хитрост, за да отвлече вниманието от мисията ѝ? Гренландците бяха известни с това, че симпатизират на красианските жени и често се опитват да ги освободят от връзки, от които те не желаят да се освободят.
Ако имаше възможност, подобен воин би могъл да се внедри в съпротивата и да убие лидерите.
Когато беше сигурен, че я е изгубил, той се върна по диагонал към пътя на Вестоносците, опитвайки се да я изпревари. Не след дълго тя се зададе с гръм и трясък по пътя, а копитата на обикновената ѝ кобила ярко светеха от магията на защити.
Която и да беше тя, каквото и да беше, той трябваше да знае. За да предупреди хората си, преди да е причинила вреда.
Той я изчака да мине и тръгна след нея.

***

Както се очакваше, шарумците във водохранилището на Еверам игнорираха Ашия. Всяка жена, която не носеше храна или не беше на разположение за сексуални цели, не беше под тяхното внимание. Тя вървеше безпрепятствено по целия път до кея.
Жените и децата бяха много повече от мъжете в резервоара Еверам. Войниците на Джаян се бяха закрепили толкова дълго, че много от тях изпратиха жените и децата си да се заселят в домовете, предоставени от принца като плячка на неговите воини.
Повечето от тези мъже отпътували с Джаян и никога не се върнали. Асъм, който не искаше да привлича погледите към бившата крепост на брат си, не бързаше да изпраща подкрепления. В резултат на това градът се превърна в сянка, в която липсваше съществена част от това, което караше общността да процъфтява.
Братовчедът на Асъм Шару, четвъртият син на Избавителя, беше оставен да командва резервоара Еверам. Тя видя знамето му да се вее над кметството. Бяха близки като деца, но Ашия подмина сградата. Шару беше един от малкото мъже на изток от Еверамския резерват, които можеха да я разпознаят, а Асъм винаги беше доминирал над по-малките си братя. Шару щеше да я предаде, без да се замисли.
Виждаше, че силите на братовчед ѝ са разпръснати. Нямаше достатъчно воини дори да защитят кметството, ако то бъде подложено на концентрирана атака.
Единствените места, които изглеждаха напълно живи, бяха доковете. Непрекъснат поток от чин и дал’тинг се изсипваше до корабите и слизаше от тях, пренасяше провизии, проверяваше списъци, каталогизираше плячката, продаваше храна и напитки. Красианският флот беше толкова голям, че само част от корабите му можеха да акостират в даден момент.
Потърси трите сестри – посъветва Иневера, след като се консултира със заровете си. Както при много от предсказанията на Дамаджа, в момента това нямаше смисъл, но сега едно бързо сканиране на доковете беше всичко, което ѝ трябваше.
Един самотен кей, достатъчно голям за половин дузина кораби, беше посветен на Тан Спир, флагманския кораб на Еверамския резервоар, и двата му ескорта: Тан Шиелд и Тан Армор.
Имената напомняха, че макар Шару формално да управляваше в Еверамския резервоар, силата му идваше от каперите на кха’Шарум под командването на дружинния майстор Керан. По палубите им бяха наредени скорпиони и прашки, завързани в стройни редици. Всеки от корабите – по-добър от всички във флота – развяваше знамето на камилската патерица на Абан кхафит. Говореше се, че без тях битката при Еверамското водохранилище щяла да бъде загубена.
Всички членове на екипажа носеха свободни панталони, макар че мнозина бяха без ризи, докато се трудеха. Ашия знаеше, че това е греховно, но остави очите си да се носят по телата им. Беше лежала със съпруга си само два пъти. Това ли беше единственият контакт, който някога щеше да има с мъж, освен в битка?
На палубата дежурните работеха по ефективната поддръжка, а тези извън нея се упражняваха в работа с шарушак и копие. Ашия не можеше да отрече, че воините бяха опитни. Майсторът на тренировките Керан беше легенда, тъй като беше обучил самия Избавител. Дори нейният учител Енкидо говореше за Керан с уважение.
Имаше много начини Ашия да се промъкне незабелязано на Танското копие, но нямаше причина да рискува да плува или да се катери с Каджи, когато момчето осигуряваше идеалното прикритие. Тя се приближи право до ка’шарумския пазач на мостика. Той я погледна през нея. Това не беше един от небрежните дал’шаруми, които изпълваха града. Той претърси с очи, преценявайки потенциалната контрабанда или заплаха.
Маскировката на Ашия го задоволи. Каджи ѝ придаваше тежест, каквато дрехите или гримът не можеха да придадат. Като изключи възможността за заплаха, интересът на воина намаля и охраната му спадна.
– Аз съм Ханали ва Керан, най-голямата дъщеря на вашия господар – излъга Ашия. – Баща ми ще иска да се запознае с най-новия си внук.
Веждите на Шарум леко се повдигнаха. Той подаде сигнал на един бегач, който бързо се върна с разрешение да се качи на борда. Предсказанието на дамаджата разкриваше привързаността на Керан към Ханали.
На капитан Керан му стана ясно още в мига, в който тя влезе в каютата му, че не е любимата му дъщеря, но той не каза нищо и махна с два пръста, за да разпусне ескорта.
Ашия наблюдаваше как бившият капитан на сондажа отскача на крака, като вървеше на един мускулест крак и един извит лист метал. Дървеният крайник щеше да му коства равновесието, но Керан напълно се владееше, използвайки пружината на изкуствения крайник, за да се движи.
Малко бяха тези, които Шарум Ашия смяташе, че могат да я застрашат в шаруша. Знаейки, че е загубил крайника си, Ашия не очакваше да добави Керан към списъка, но капитанът я изненада. Той щеше да е бърз, по-труден за извеждане от равновесие, а напрегнатият стоманен крак правеше възможни движенията, които други воини никога не биха могли да опитат.
Керан също ѝ хвърли оценяващ поглед.
– Носиш броня под робата си. Ако си наемен убиец, благодаря ти за отдиха от безкрайната ми работа с документи. Остави детето настрана и ни остави да свършим.
Думите бяха непринудени, но тя видя в очите му, че заплахата е реална. След като бе изпратил охраната си, Керан бе напълно готов да се бие и да убие убиеца, сам в тясната си каюта.
– Аз не съм убиец – каза Ашия. – Аз съм Шарум’тинг Ка Ашия вах Ашан ам’Джардир ам’Каджи. Тук съм по работа от Дамаджа.
Не задържайте нищо с Керан – каза Дамая, след като се посъветва с костите си, но въпреки това Ашия се напрегна, готова да се бие и да убива, ако той заплаши да я разкрие. Очите ѝ обходиха помещението, търсейки начини да използва близките стени, ниския таван и многобройните подпорни греди в своя полза.
Керан се премести, готов за атака, но скръсти ръце.
– Познавах Ашия като дете, но не съм виждал лицето ѝ, откакто я отведоха в двореца Дама’тинг преди десетилетие.
Той заби брадичка в стаичката ѝ.
– Искаш да кажеш, че това е Каджи Асу Асъм ам’Джардир ам’Каджи? Наследникът на трона на черепа?
Ашия запази равномерното си дишане.
– Да.
– Докажи го – каза Керан.
– Какво доказателство би те удовлетворило? – Попита Ашия.
Керан се усмихна.
– Не познавам лицето на Ашия, но познавах Енкидо. Той беше мой аджин’пал.
Ашия примигна. Нейният учител беше такава част от двореца Дама’тинг, че тя рядко се замисляше за живота му преди това. Съпруги и деца, които беше оставил, за да служи на Дамаджи’тинг Кенева и да научи тайните на дамаджи’тингския шарусахк. Шарум се обучаваше през годините като майстор на дрила.
И братя. Връзката на аджин’пал беше силна като кръвта.
– Великият майстор на дрелката всяка година вземаше по един не’Шарум за свой аджин’пал – каза Керан. – Дрилмайстор Кавал беше в годината преди моята – връзка, която ни направи и братя. Разказват ми, че Кавал и Енкидо умрели заедно на алагайски нокти, славата им била безгранична, докато обучавал кхафит още в Дара на Еревам.
Гласът му не трепна, но Ашия чу скръбта в думите на Керан. Болката. Той с удоволствие би умрял на страната на братята си.
Той прикова очи към нея.
– Ето защо трябва да се биеш с мен, принцесо. Ако си била обучавана от Енкидо, аз ще разбера и ще ти помогна по всякакъв начин. Ако не си… – Очите му се насочиха към Каджи. – Имаш думата ми, че след като те убия, ще отгледам момчето като свое.
При тези думи Ашия изтръпна, но не се поколеба, свали раницата с Каджи и я сложи на една пейка, колкото се може по-далеч от пътя в малката каюта. Тя съблече дебелата си дал’тинска роба, заставайки в копринените си шарум’тински черни дрехи, покрити със защитно стъкло. Измъкна от ръкава си бял копринен шал и го уви върху черния шал и воала на дал’тинговото си прикритие.
Тя се поклони.
– Почитате ме, майсторе.
Керан се поклони в отговор.
– За мен е чест, ако вие наистина сте Шарум’тинг Ка. – Той премести леко крака си, като добави съвсем малко напрежение към извитото метално острие, поддържащо другия крайник. Ръцете му излязоха в позиция на готовност за шарусахк, която Енкидо бе пробутвал безброй пъти на Ашия и сестрите ѝ с копия. Тя потече, за да го отрази.
Не задържа нищо с Керан.
– Започни – каза Керан и тя се раздвижи, но не в посоката, която очакваше. Ашия бързо се прехвърли от стола върху стената, завъртя се в ритник, за да улучи майстора на упражненията в лицето.
Но Керан реагира бързо, изплъзна се на ритника и улови подмишницата ѝ, докато тя препускаше покрай него. Той се извъртя, използвайки собствената ѝ инерция, за да добави сила, докато я удряше в гърдите.
Сякаш нагръдникът ѝ бе ударен с кобилица. Тя се блъсна в палубата, изгубила въздуха си, но запази равновесие, премятайки крак в глезена му.
Керан отскочи назад от обсега на замахването, като използва внезапното отскачане на металния си крак, за да се хвърли към нея, докато тя риташе с крака, за да се изправи.
Този път Ашия го посрещна челно, като се изправи срещу майстора. Може и да не беше посветен в пълните тайни на дама’тингсхарусахк, но Керан знаеше какво прави Ашия, когато се опитваше да забие пръсти, кокалчета и дори пръсти на краката си в събирателни точки по тялото му. В повечето случаи успяваше да се изплъзне или да блокира, винаги с мощна поредица от удари, която да потече след това. Ашия се стараеше да спазва учението на учителя си, като ги откъсваше и контрираше, търсейки пролука.
Веднъж той позволи на един удар да се изплъзне от защитата му и Ашия си помисли, че го е хванала, но когато вкочанените ѝ пръсти се удариха в скритата под робата му плочка, Ашия разбра, че са я измамили. Подобно на нейната, мантията на Керан беше облицована със защитно стъкло. Тя издъхна от болката, благодарейки на Еверам, че пръстите ѝ не са счупени.
Неспособна да доминира на бойното поле достатъчно, за да нанесе удар по конвергентите, Ашия премести фокуса си върху цели, срещу които е по-трудно да се защити, и това се превърна в бавно изтощение. Тя нанесе удар, но това ѝ костваше коляно в стомаха. Тя изрита здравото му коляно и едва избегна металния му крак да й отнесе главата.
Малко по малко те разработиха схемата на бронираните плочи в дрехите на другия, като насочваха ударите към отслабените участъци.
Ашия нанесе удар в ребрата на Керан. Майсторът на сондажи беше бърз и улови крака. Ашия се извъртя, за да се изплъзне от хватката му, но това ѝ струваше скъпо, давайки възможност на Керан да я удари в гърба.
Но вместо това майсторът я отблъсна. Ашия не се усъмни в късмета си, претърколи се с хвърлянето, за да се изправи на крака извън обсега. В преградата бяха вградени рафтове за книги и Ашия се затича по тях, подготвяйки се да нанесе удар отгоре.
– Стига, принцесо. – Керан беше свалил гарда си, стойката му не беше заплашителна. Ашия падна леко на пода. И двамата дишаха тежко.
Ученият коленичи и сложи ръце на пода.
– Какви са заповедите на дамаджата? Има ли известие за подкрепление?
– Няма такива, които да бъдат изпратени – каза Ашия. – Дара на Еревам е в хаос. Маджарите са напуснали армията на Избавителя. Те маршируват с робите и плячката си обратно към Пустинното копие.
Керан се изплю на палубата.
– Маджарски кучета.
– Те имат основателна причина за недоволство – каза Ашия. – Моите братовчеди използваха камъните на Хора, за да си осигурят предимство, когато убиха дамаджиите, но дори и с помощта…
– Младите маджари не бяха равностойни на древния Алеверак – довърши Керан. – Резултат, който не бива да изненадва никого.
– Маджарите са имали договор с Избавителя – каза Ашия.
– Знам – каза Керан. – Гледах как баща ти се биеше с Алеверак за Черепния трон, докато ти все още беше в тен, принцесо.
– Не смяташ, че маджарите имат право на своя гняв? – Попита Ашия.
Керан сви рамене.
– Убийството е начинът на дама. Наричат ни диваци, но Шарум напредва в ранга, когато началниците ни умират на алагайски нокти, а не когато ги убиваме. Но това не е оправдание за алеверанците да крадат снабдяване и воини от армията на Избавителя, когато Шарак Ка е започнал, да се измъкват като страхливци, за да се скрият зад стените на Пустинното копие.
Не задържайте нищо.
– Асъм се опита да убие и мен, Дриламайсторе – каза Ашия. – Собствената му съпруга. Майката на сина му. Когато Асъм се премести на трона, Асукаджи хвърли гарота на врата ми. Докато го правеше, Дама’тинг Мелан и Асави обединиха усилията си в опит да убият дамаджата.
– Който не би могъл да бъде убит от по-малки глупаци, отколкото Алеверак. – Думите на Ашия сякаш разтърсиха майстора на учения за пръв път по време на срещата им. – Тогава може би ще е най-добре очите на принц Асъм да бъдат отклонени от резервоара Еверам. Дамаджахът ли е изпратил теб и Каджи да помогнете тук?
Ашия поклати глава.
– Аз търся кхафита.
Керан нямаше нужда да пита кого има предвид Ашия.
– Не мога да ти помогна, принцесо. Надявах се, че господарят ми е жив, но от битката при Анжие не се е чуло нищо за него. Синът на Шабин е изобретателен. Ако имаше начин да ми съобщи, той вече щеше да го е направил.
– Може би го е направил – каза Ашия. – Еверам съобщи на дамаджата, че Абан е жив, в ръцете на евнуха.
– Хасик. – Керан сви юмрук. – Трябваше да разбия черепа на това бясно куче, докато беше още кутре в шарадж.
– Разкажи ми за защитата му – каза Ашия.
– Ще бъде трудно да го изтласкаме – каза Керан. – Манастирът на евнусите е построен на висок нос над водата, с отвесни скали от три страни и лактънска блокада откъм водата. Само по главния път може да се приближи значителна сила. Той е тесен, с мостове, които защитниците могат да разрушат, и с места за засади, където могат да атакуват нашествениците от прикритие.
– Контролира ли той земята около тази крепост? – Попита Ашия.
Керан сви рамене.
– Той има разузнавачи из влажните зони, но когато не са на набези, хората му патрулират само в периметър, който е на половин ден път, а се връщат по залез слънце.
– Те не са активни през нощта? – Попита Ашия.
Керан се изплю.
– Евнусите са изоставили алагай’шарака. Демоните се струпват плътно в земите им, а глупаците не правят нищо.
Той въздъхна.
– Много добри воини ще бъдат изгубени, за да спасят един кхафит.
– Няма да го спасяваш – каза Ашия.
Очите на Керан изстинаха.
– Не бъркай поведението ми, принцесо. Тук не вие командвате. Самият Избавител е нарекъл Абан мой господар и аз съм се заклел да го защитавам. Докато дишам, трябва да поставям безопасното завръщане на Абан асу Чабин ам’Хаман ам’Каджи над собствения си живот, над всички неща, освен Шарак Ка. Нито ти, нито Дамаджата ще ме спрете.
В думите имаше заплаха и Ашия леко се напрегна, готова да реагира, ако той поднови битката им.
– Сам отбелязахте, че едно нападение над манастира ще струва на армията на Избавителя безброй воини. Дамаджата също е предвидила това и ме е изпратила като алтернатива. Аз ще проникна в крепостта на Хасик и ще намеря начин да осигуря освобождаването на кхафита.
Керан погледна със съмнение.
– Твоят шарушак е талантлив, момиче, но аз виждам през театралността. Ти не можеш да преминаваш през стени повече от моите наблюдатели, особено с бебе на гърба си.
– Дамаджата ме е надарила с магии – каза Ашия. – Никой Страж не може да бъде толкова тих, колкото аз мога да бъда. Толкова невидим. Толкова силен. Толкова бърз. Каджи може да крещи най-силно, а тези на сантиметри от него ще го чуят само ако аз го пожелая. Чистите стени са като широки стъпала за ръцете и краката ми.
– Дори и така – каза Керан. – По всичко личи, че Хасик разполага с над хиляда мъже – измъчвани, осакатявани и садистични. Би ли отвела сина си, наследника на Черепния трон, на такова място?
– Трябва да минем заедно по ръба на бездната, ако искаме да спечелим Шарак Ка – каза Ашия. – Дамаджата го е предвидила. Алагаите се готвят за нова офанзива. Не е нужно да се пролива повече червена кръв.
– Червена кръв ще се пролее при всички случаи – каза Керан – без подкрепления от Дара на Еревам.
– Охраната ти е слаба – съгласи се Ашия. – Но врагът ще дойде откъм езерото, нали? Корабите ви владеят водата.
– Засега – каза Керан. – Разбихме флота им, а моите капери пречат на опитите им да се снабдят с храна. Те са наполовина изгладнели, но все още имат още лодки в резерв. Знаят, че армията на принц Джаян е разбита, знаят, че сме уязвими. Те ще атакуват. Скоро.
– Как се промъкват шпионите им, патрулирате по брега на езерото? – Попита Ашия.
Керан се засмя.
– Има стотици мили брегова линия, принцесо! Това не е някакъв оазис, който можеш да видиш в ясен ден. В дълбините няма следи от суша в нито една посока.
Ашия потръпна при мисълта за толкова много вода. Как може нещо толкова свещено като водата да я кара да изпитва такъв страх?
– А лактънците имат шпионин-отстъпник – каза Керан.
– Разкажи ми за него. – Ашия вече можеше да предположи какво ще каже.
– Едва ли е повече от момче – каза Керан. – Малък за воин, но не толкова, че да привлича внимание. Движеше се като пустинен заек, невъзможно бързо.
– Но не по-бърз от теб. – Ашия кимна към металния крак на Керан.
– Беше на косъм – каза Керан. – Премина в яростна атака, когато се приближих. Основен шарукин, но въпреки това скоростта и силата му го правеха страшен. Липсата на официално обучение го прави… непредсказуем.
– Той не те е победил. – Ашия почувства нотка на съмнение.
– В известен смисъл. – Керан не изглеждаше доволен да го признае. – Той не се биеше, за да спечели, а само за да отвлече вниманието достатъчно дълго, за да възобнови бягането. Той се гмурна в заразена от демони вода и доплува до лактънски кораб.
– Забелязахте ли нещо друго, когато бяхте наблизо?
– Смърдеше – каза Керан. – Като превръзките, които дама’тингите поставят върху раните на алагаите. Кожата му беше светла, а чертите му приглушени. В едно от селищата на север оттук живееше дезертьор от Шарум. Релан ам’Дамадж ам’Каджи. Загинал е със семейството си при пожар преди повече от десетилетие, но се носят слухове, че единият му син е оцелял.
Дамадж.От това име Ашия изтръпна. Фамилията на Дамаджа.
Той е изгубеният братовчед.
Керан отиде до бюрото си и взе един лист хартия от върха на купчината, като го подаде на Ашия. Обявата предлагаше сто хиляди драки за живия шпионин и десет хиляди само за главата му. Отдолу беше отпечатано приблизително лице от художник, доста приличащо на момчето, което беше срещнала по пътя.
– Още една причина да не намаляваш повече хората си. – Ашия сгъна хартията и я прибра в дрехата си. – Колко далеч на север е този манастир?
– Близо седмица път през труден терен – каза Керан. – Пътят е наблюдаван, а мочурищата са гъсти с тиня, която може да счупи глезена на воина толкова лесно, колкото и на коня му. Блатата си имат свои собствени алагаи. Слюнката им не е толкова впечатляваща, колкото тази на огнения демон, но изгаря и парализира. Много от шпионите ни в блатата, дори обучени Наблюдатели, не се завръщат.
– Ще се справя – каза Ашия. – Можеш ли да ми предоставиш карта?
– Мога да се справя и по-добре – каза Керан. – Флагманските ми кораби са твърде видими, но след настъпването на нощта мога да ви укрия на борда на по-малък, по-незабележим кораб и да ви закарам под прикритието на тъмнината от пристанището. Те могат да ви свалят на брега точно извън обсега на патрула на Хасик.
– Благодаря ви, господарю, това е много полезно – каза Ашия.
– Била ли си някога на кораб преди? – Попита Керан.
– На оазиса в Пустинното копие. – Очите на Ашия се присвиха. – Веднъж.
– На празника на вашия Хану Паш – кимна Керан. – Аз бях там. До миналата година това беше и единственият ми път на лодка.
Той се наведе.
– Това езеро няма нищо общо с оазиса. Водата идва на вълни, които държат лодките в постоянно движение. Виждал съм как тя преобръща стомасите и на шарум, и на дама, оставяйки велики мъже да изпразват стомасите си през перилата.
– Моят учител ме научи да понасям и по-лошо – каза Ашия.
Керан кимна.
– Може би. Ще ти бъде дадена капитанската каюта. Само той ще знае за присъствието ти и нищо за самоличността ти. Шпионин, ще му кажа аз. Той няма да се усъмни в това. Дръжте се в каютата си и екипажът дори няма да разбере, че сте там. Не можем да рискуваме да се сблъскаме с блокадните кораби, затова ще ви свалят на брега на известно разстояние южно от манастира.
– Това ще ми позволи да разузная района – каза Ашия – и да построя безопасни варели, където да се скрия от алагаи и преследване.
– Преследване? – Керан сви устни. – Мислех, че можеш да се разхождаш по стените, безшумен като сянка.
– Може би по пътя навътре – каза Ашия. – На излизане ще влача със себе си един дебел, осакатен кхафит.
Керан се ухили.
– Тежест, която познавам добре.

***

Час преди разсъмване Брайър наблюдаваше как странната жена спира пред Пристанград, за да сложи отново маскировката си.
Беше любопитно. Брайър си мислеше, че това е уловка, с която да заблуди зеленоземците, но изглежда, че беше и за нейните хора.
Той се отклони от пътя, за да я изпревари, като намери един от многобройните потоци в тази близост до водата. Съблече дрехите си, сгъна ги на стегнат вързоп и ги прибра в едно отделение на раницата си. Отви мръсните обвивки на ръцете си, като се вгледа в защитните знаци по дланите си. Удар. Натиск. Копие и щит на изрисуваните.
Това ли беше неговото племе сега? Или това бяха Елиса и Рейджън? Лактън? Хралупата? Хората на баща му? Повлечен в толкова много посоки, Брайър губеше представа кой е.
Но засега можеше да остави всичко това настрана. Засега имаше една мистерия.
Той се гмурна в студения басейн, като вдишваше дискомфорта, докато тялото му се аклиматизира. Използва сапун, за да отмие лепкавия сок от боровинки и полепналата по него мръсотия. Когато приключи, извади от раницата си чисти черни дрехи дал’шарум и се преоблече.
Дори и сега миришеше на боровинки. Беше ял толкова много от тях, че ароматът се усещаше в дъха му, в потта му, дори в слюнката му. Но чистите дрехи бяха достатъчно плътни, за да го прикрият.
В края на Пристанград беше построен пазар и Брайър го познаваше добре. Той разглеждаше количките с хляб, когато тя се спусна по пътя, един обикновен Шарум сред многото, които намираха сутрешна храна.
Шпионката се вписа също толкова лесно, колкото и той, просто възрастна жена, която караше дете на сутрешното си пазаруване. Тя разговаряше приятелски с продавачите на дал’тинг, задаваше им непринудени въпроси и водещи твърдения, които бързо я информираха за града и лактънската съпротива.
Брайър поклати глава. Никога не е бил добър в тази част от разузнаването. Предпочиташе да се прикрива незабелязано и да слуша.
От пазара тя се придвижваше към самия град без да бърза, прелитайки сякаш произволно от магазин на магазин, но за Брайър беше ясно, че се насочва към пристанището, и беше лесно да я изпревари.
Брайър познаваше доковете толкова добре, колкото и своята хралупка, но този път имаше нещо различно. На входа на всеки кей висяха плакати с рисунка на лицето му, които предлагаха неизмеримо богатство на този, който го хване.
Беше някаква слава да виждаш лицето му навсякъде. Капитан Делия облепи стените на каютата си на „Плачът на Шарум“ с восъчни копия на плакатите за издирване. Тя пищеше от удоволствие, когато при някой от набезите ѝ се появяваше нов човек с вдигната награда.
Тяхната омраза е като месо за мен, Брайър – каза тя за него. Нека се оплакват, че не могат да ме хванат.
Но на Брайър не му доставяше удоволствие да бъде мразен. Да направи нещо за народа на майка си означаваше да предаде този на баща си. Можеше да има роднини точно в този град и не го изпълваше с гордост, че те ще знаят за него само като за предател.
Все пак той свали една от табелите и я прибра в дрехата си, докато следваше жената към далечния кей. Тя се насочваше към Тан Спир. Корабът на капитан Керан.
Брайър преглътна първото си истинско чувство на страх, откакто влезе в града. Капитан Керан всяваше ужас у Брайър както на езерото, така и извън него. Ако съществуваше по-опасен човек, Брайър не го познаваше.
Вместо да отговори на въпросите, това ги допълни. Дали жената беше елитен шпионин, изпратен от Красия, за да служи на капитан Керан? Тя щеше да бъде подценена и от гренландците. При наличие на време тя можеше да се приближи достатъчно, за да убие почти всеки.
Но същите тези умения можеха да бъдат използвани по по-непосредствен начин, за да се елиминира Керан и да се открие път за ново ръководство.
Брайър се промъкна под един изоставен кей и съблече дрехите си, като прибра копието, щита и чантата си, за да не ги вижда, преди да се плъзне във водата. Плуваше с плавни, ефикасни движения, като минаваше точно под носа на стражите, които патрулираха по плажа и флагманския кей. Дори моряците на Шарум не можеха да плуват. Повечето от тях избягваха дори да погледнат вълните за твърде дълго време.
Шпионинът все още чакаше разрешение да се качи на борда, когато Брайър се изкачи по въжето на котвата в сянката на големия кораб. Капитан Делия беше научила Брайър на всички често срещани конструкции на лодките и как най-добре да се възползва от техните слабости.
Той тъкмо бе успял да се промъкне през малкия отвор на въжето в безстопанственото помещение на лебедката. Оттам той си проправи път до каютата под капитанската. Един моряк, вероятно току-що излязъл от строя, спеше спокойно в хамак, люлян бавно от вълните. Той не се събуди, докато Брайър се изкачваше по една греда, за да притисне ухото си към определено място на тавана.
Чу се стържене на метал по палубата.
– Под робата си носиш броня – каза Керан отгоре.

Назад към част 22                                                                 Напред към част 24

LiglatA

Автор: LiglatA

Обичам хубавите книги <3

Вашият коментар

Вашият имейл адрес няма да бъде публикуван.

Молим ви да спрете защитите от реклами за нашия сайт. С показването на рекламите ще се осъществява поддръжката на сайта ни! Благодарим ви!