Елена Звездная – Градът на драконите – Книга 3 – Част 19

***

Е, последният човек, когото всички погледнахме, беше мистър Илнър.
Конярят не проговори веднага. Той довърши старателно яхнията, после избърса устните си със салфетка, преди да заговори:
– Конюшните се заключват за през нощта. По заповед на старата лейди Арнел. И тази заповед също е отпреди малко повече от четири години. И ще ви кажа още нещо – старата дама измъкна цялото си домочадие от столицата, сякаш дърпаше юздите. Всичките. Цялото семейство Арнел сега е в това имение, а преди това само лорд Арнел живееше тук и старата дама се грижеше за него. И ще ви кажа нещо, всички тези дракони знаят нещо. Има причина старата дама да държи всички при себе си сега. И има нещо нередно в магията, но мистър Наруа сигурно знае повече от мен за това.
Бойният маг се намръщи и каза:
– Не, не разбирам. Обясни ми, ако нямаш нищо против.
Мистър Илнър това не го затрудни, но погледна професора мрачно и едва след това ни съобщи:
– Трима бойни магове в имението. Само на тях е позволено да вземат конете след залез слънце, а също и на лорд Арнел, макар че кой знае защо не може да го направи. И така, конярите казват, че тези бойни магове имат една единствена задача: вечер да покриват всичко извън оградата със сняг, а на сутринта да проверяват за следи.
И отчасти ни беше ясно защо мистър Илнър гледаше професора така. Ставаше дума за бойни магове. Бойни магове, които са били наемани открито. А на бойните магове беше забранено дори да влизат на територията на Империята, камо ли да ги наемат – наемайки ги, Арнел се излагаха на риск. Суверенитетът си беше суверенитет, но… това беше непростимо дори за драконите.
– Откъде знаеш, че са майстори на бойните изкуства? – попита с равен тон професор Наруа.
– Призрачни гончета. – отговори просто мистър Илнър – Те ги пускат по следа. Ако намерят такава.
И така, какви изводи могат да се направят от всичко това?
– Преди четири години, преди първото убийство, старата лейди Арнел е знаела какво да очаква. – казах аз, почуквайки с пръсти по отворените писма.
– Да, – потвърди професор Наруа – случило се е нещо, което е трябвало да има някакви последици, и драконите са знаели какви са тези последици.
– Един от драконите. – добавих замислено аз.
Мисис Макстън, възползвайки се от мълчанието ми, заговори:
– Сутринта горяха само седемдесет и две от седемдесет и петте камини в имението, но до вечерта огънят весело пращеше във всички тях. Не мислите ли, че това е странно?
Погледнахме се един друг.
– О, мисис Макстън, не знам какво е нормално във всичко това. – казах с тежка въздишка.
– Арестът на онази прислужница на императрицата, нахалната мис Марион Абиго? – каза енергично мисис Макстън.
И моята смела икономка с ентусиазъм разказа случката на всички присъстващи. По думите на мисис Макстън аз бях извършила невероятен подвиг, намесвайки се в последния момент и спасявайки „бедната нещастница, хвърлена на отровните змии“. Но не бях съвсем сигурна, че съм спасила Шърли Акинли, която сега беше принудена да играе ролята на лейди Елизабет Енсан-Карио.
– Е, – замислено каза мистър Уолън – сега разбирам защо всички слуги в имението Арнел произнасят името на нашата мис Вайърти с почит.
Погледнах управителя някак объркано и мистър Уолън ми обясни:
– Ако лейди Енсан беше отровена, първият удар щеше да падне върху слугите. Щеше да има разпити, проверки, уволнения без препоръчителни писма, което, като се има предвид фактът, че хората са обвързани с Уестърнадан, щеше да означава, че няма да могат да си намерят прилична работа. Днес вие спасихте много хора, мис Вайърти. Тях и техните семейства. И прислугата го знае – всички прислужници, които минаха покрай мен този следобед, прошепнаха: „Бог да благослови вашата мис Вайърти.“
Предполагам, че трябваше да кажа нещо в отговор, но намерих сили само да се усмихна тъжно. Несъмнено много се радвах, че е предотвратено едно ужасно престъпление, но както и в случая със спасяването на Ариана Арнел, спасяване в последния момент, не изпитвах нито триумф, нито спокойствие, нито удовлетворение. Много по-удовлетворена щях да бъда от липсата на подобни ситуации по принцип.
– Виждам, че не сте щастлива. – отбеляза професор Наруа.
– Не виждам причина да съм щастлива. – отвърнах тихо.
– А аз виждам! – възкликна Бетси – Мис Вайърти, мистър Уолън казва истината – днес вие спасихте много животи! И аз… аз вече не се чувствам виновна! Идеята да отида да работя за Арнел беше моя. И съжалявам, мислех, че сме дошли тук напразно, но днес спасихме цял един живот. И помогнахме и на слугините, защото те са изтощени, горките, с цялата тази имперска орда… О, моля за извинение, свита.
Със сигурност никой не се беше сетил да я порицае за липсата на уважение и се опасявам, че думата „орда“ беше съвсем уместна.
– Не знам обаче колко още ще издържат. Още дори не е настъпила нощта, а аз почти не мога да движа краката си. – каза Бетси – Трудно е да се работи така. А като си помисля колко време още им остава, става ми страшно.
– Не за дълго. – казах аз.
И всички ме погледнаха въпросително, с изключение на професор Наруа. Той бързо разбра.
– Един скандал с личната прислужница на императрицата няма да остане без последствия. – магьосникът се усмихна – Ловко. Колко скоро императорът и свитата му ще напуснат имението Арнел?
– Предполагам, че утре. – казах не много уверено.
Единствената причина, поради която не бях сигурна, беше, че не знаех колко бързо се изпълнява смъртното наказание в Уестърнадан. А за покушението срещу лейди Енсан мис Марион Ебигот я очакваше смъртна присъда. Подозирах, че нейно величество ще се втурне да спасява вярната си спътница, защото една обикновена слугиня, жена, която притежаваше магия от старата школа, определено не беше обикновена слугиня. А освен това всички в империята знаеха, че драконите бързо убиват… Сигурна съм, че Давернети ще обърне дори тези слухове в своя полза, така че императрицата ще побърза със заминаването си, ще направи всичко възможно за това. В края на краищата само извън териториите на драконите тя ще има възможност да моли съпруга си за императорска прошка за отровителката.
Отблъснах чинията с яхния от себе си и се приближих до греяното вино, което професор Наруа беше приготвил за мен и което се оказа незаменимо средство за възстановяване на магическите ми сили. След това извадих тетрадката си, изправих гърба си, пресъздавайки перфектната стойка, която отличаваше „добре възпитаната мис от лошо възпитаната мис“, и започнах да пиша, споделяйки наблюденията си с домашните:
– И така. Да започнем с главния, херцог Карио. Той – огледах присъстващите – също знаеше за нещо. Не просто знае, той се подготвя за него. Момичето, което остави бележка на прага ни, обещавайки да удави този град в кръв, със сигурност е една от незаконните му дъщери: или Амбър Енсан, или Лора Енсан. И те са в Уестърнадан от четири години насам. Вярвам, че те са и тези, които са започнали всички тези ритуални убийства.
Бетси, която продължаваше да се храни с удоволствие, изпусна лъжицата си в шок.
– Лейди… убийца? – попита шокирано прислужницата.
– Те не са просто лейди, – написах имената им, записах приблизителните дати на пристигане, опитах се да свържа всичко някак си – те са два инструмента на смъртта, две остриета, наточени от омраза, и са уайверни, тоест отчасти Руфусдрако, отчасти трансформиращи.
Мистър Онър ме изслуша със същото мрачно внимание, както всички останали тук, но именно той попита:
– Коршун Карио е обучавал своите момичета? А не момчетата?
– Не… – поклатих отрицателно глава – Достатъчно странно беше да осъзная, че убийците са две доста млади момичета, при това дами, но от това, което ми беше казал генерал ОрКолин, не всички момчета със смесица от кръв от двете нации във вените си оцелявали. По-често те умирали още на първото си завъртане, на тринадесетата си луна.
И никой не го разбираше. Дори професор Наруа, който, както каза, дълго време е живял с трансформиращи. Точно това ме накара да го погледна изненадано и магьосникът, донякъде смутен, беше принуден да извади своя талмуд.
Не беше необичайно да го видя да вади огромната ръкописна книга от медальона си, но Бетси отново беше спряла да яде, макар да беше очевидно, че прислужницата е била и гладна, и уморена през целия ден. Мисис Макстън се отнесе към магическата поява на внушителната книга с безразличието на икономка и предвидливо премести чиниите и чашата с вино далеч от професора, като направи място за монографията му.
– Тринадесета луна, тринадесета луна… – повтаряше той, като нервно прелистваше страниците.
Най-накрая спря да губи време, изрече търсещо „Куарере“ и книгата сама се разгърна на правилната страница.
– Тринадесетата луна – прочете професор Наруа – е конвенционален период на смяна на поколенията, който трае три до четири години след началото на юношеството. В някои случаи, при оскъдно хранене и наличие на тежък физически труд, той се проточва до пълните седем години.
Тази информация ме разтревожи.
Поради причината, че веднага си спомних за един разговор, който бях провела наскоро:
– „Но ако някой е оцелял, генерал ОрКолин, как да го намерим?
– Ще ви кажа едно – той е тънък. Толкова тънък, че не можеш да определиш силата му.“
– Те не ги хранят? – попита развълнувано Бетси.
Но никой не обърна внимание на думите ѝ. Всички ме гледаха с подчертано внимание и аз – аз можех да кажа само следното:
– Генерал ОрКолин ми описа мъжките уайверни като слаби, много слаби, състрадателни – което по принцип е изключително човешка черта на характера, те губят паметта си, когато се превърнат, както повечето трансформиращи.
– Но, мис Вайърти, ние говорихме за две женски уайверни. – напомни ми мистър Уолън.
Да, говорихме и това беше най-големият проблем, защото се страхувам, че се е случило нещо чудовищно.
– Обективно погледнато, въз основа на данните, с които разполагаме до момента, можем да кажем следното… – започнах бавно и несигурно, взирайки се в тетрадката пред мен, опитвайки се да звуча дистанцирано и научно, но… не беше особено достойно – Преди четири години се случва нещо, което се превръща в спусък за тетивата на лъка, горящ фитил за оръдието, натискане на спусъка за праховата карабина. Нещо, което все още се изплъзва от моето разбиране, и силно се съмнявам, че някой в Уестърнадан ще ни информира открито за този нюанс. Тази точка, от която няма връщане назад, която задейства цялата верига от ужасни последствия. Така че причината остава неизвестна. Но ето ги последствията… последствията, които ние с вас вече сме имали нещастието да оценим и осъзнаем. Около четиристотин загинали – ужасна цифра, осиротели деца, родители, съпрузи. И всички тези убийства са имали само една цел – да принудят лорд Ейдриън Арнел да се превърне в дракон в пълния смисъл на думата.
Беше ми толкова трудно да говоря за чувствата на самия лорд Арнел, но откровеността вече се беше превърнала в добра традиция в нашия малък кръг, така че, нервно рисувайки цвете в полето на бележника си, докладвах:
– И във всяко от убийствата лорд Арнел е обвинявал себе си.
Не погледнах домашните си, само чух как мисис Макстън шумно издиша, Бетси изпищя, а мъжете млъкнаха.
– Когато са се появили такива подозрения, – продължих аз, рисувайки листенцата – лорд Арнел започнал да се заключва през нощта, оставайки под грижите на лорд Давернети… и убийствата спрели.

Назад към част 18

 

Елена Звездная – Тайната на прокълнатия херцог. – Херцогиня отон Грейд – Книга 2 – Част 11

* * *

Нещо мокро докосна дланта ми.
– Гръм. – чух недоволния глас на негова светлост.
Мокрото докосване спря.
Предпазливо почукване на вратата и отново раздразненият, но тих глас на херцога:
– Вън!
Почукването след пауза се повтори. След това се чу скърцане на стол, звук от стъпки, вратата се отвори и лорд отон Грейд излезе.
Много бавно отворих очи и видях гончето, което седеше до леглото. Гръм веднага се протегна, облиза ръката ми, която висеше от леглото, пъхна нос и отново седна, като ме гледаше с очакване.
Стиснах очи за миг и ги отворих отново, а цялата спалня беше залята от ярка дневна светлина. Дневна светлина! Зашеметена от това откритие, седнах на леглото, чувствайки странно замайване и шум в ушите, и тогава осъзнах страшното – нямах дрехи!
Нямах абсолютно никакви дрехи по себе си!
Нищо!
И колкото и да се опитвах да си спомня какво се беше случило през нощта, паметта ми невероятно отказваше да съобщи каквото и да било, освен последния спомен за лорд отон Грейд, който стоеше на прозореца! Такова объркване като това, което ме завладя, може би не бях преживявала никога досега. Беше много по-лошо от това да бъда в банята на негова светлост вчера.
Притиснах одеялото към гърдите си, огледах се за някакви дрехи и за мой ужас видях халат в противоположния край на спалнята. Но нямах време да мисля как да стигна до заветната дреха.
Вратата се отвори с тихо скърцане и, без да мога да преодолея смущението си или дори да погледна към мъжа, който влезе, чух спокойното:
– Добро утро, лейди отон Грейд. Как се чувствате?
Не намерих сили да отговоря. Притисках одеялото към себе си с такава сила, че ми беше трудно да дишам, не можех дори да вдигна глава, за да срещна погледа на негово сиятелство, аз…
– Радвам се, че сте будна, за да не се налага да ви будя. – тихи стъпки към далечния край на спалнята, след което херцогът се насочи към мен – Бих ви помолил да побързате, Ариела. – мъжкият халат за баня се уви около голите ми рамене – Очаква ви закуска в моята неприятна компания, след което трябва да се върна при армадата. Имате ли нужда от помощ при ставането?
– Не, благодаря. – издишах рязко и набързо пъхнах ръце в ръкавите.
О, Боже, срамът ме изгаряше.
– Между другото – продължи негова светлост, без дори да се опита да излезе от спалнята, както би трябвало да направи един възпитан лорд – ако ви притеснява, трябва да ви уведомя, че не е имало консумиране, така че би било чудесно, ако престанете да се изчервявате, лейди отон Грейд. Всъщност мисля, че след малко ще изгорите от смущение.
Не вдигнах глава, но след думите на херцога погледнах към собствените си гърди, към онази част, която не беше покрита от одеялото по време на неловките ми опити да се облека, и с ужас осъзнах, че кожата ми наистина е придобила пурпурен оттенък.
– Между другото, Ариела, позволявал съм си много по-нескромно поведение, но си спомням, че онази сутрин вие приличахте не толкова на домат, колкото на нещо друго.
Спрях да дишам.
– Или може би, – лорд отон Грейд се наведе над мен, отметна косата от рамото ми, което трябваше да облека в халат, и докосвайки кожата ми с дъха си, добави – трябваше да те докосна отново на много по-ниско ниво. И изчервяването ти не е признак на срам, а на гняв към мен, именно вследствие на моето бездействие?
И срамежливостта наистина беше заменена от основателен гняв!
– Ще ви бъда много благодарна – гласът ми трепереше от възмущение – ако вие, лорд отон Грейд, си спомните правилата на приличието и ми позволите да се приведа в приличен вид без ваше присъствие!
Усещането за дъх върху кожата ми бе заменено от докосването на устните на херцога и чух присмех:
– Родовият брак, лейди отон Грайд, предполага съпрузите да живеят заедно в едни и същи покои.
Замръзнах, негова светлост, все още докосвайки рамото ми с устни, продължи:
– Споделянето включва къпане, обличане, хранене заедно. Знаете ли, Ари – устните на херцога плавно се преместиха от рамото ми към шията и той прошепна до ухото ми – прекарах няколко безсънни нощи в по-внимателно изучаване на правилата и традициите на родовия брак. И трябва да призная, че на разсъмване идеята да ви имам в пълно и абсолютно владение започна да ме привлича все повече и повече…
Лорд отон Грейд се изправи и заговори студено, по обичайния си подигравателен начин:
– Съветвам ви да се откажете от фалшивата скромност, наложена ви от църковното ви възпитание, Ари. Хайде нагоре, наистина разполагам с много малко време.
Свих се, без да мога да помръдна. Всички ужаси от вчера, унижението, страхът, пряката заплаха от херцога, срамът, че съм в банята, появата на призрака… Още вчера осъзнах, че нямам сили да се противопоставя на последния член на династията Грейд, а днес това беше ясно.
– Ставайте! – хладнокръвно изиска херцогът.
А след това, минавайки през спалнята и приближавайки се до прозореца, негова светлост продължи:
– Забранено ви е да излизате от замъка, дори в двора, както и да се катерите по кулите и да слизате под нивото на земята. Хауърд и Уилард са наясно с това, а на госпожа Вонгард и бяха отнети ключовете. Моят… – направи пауза и с явно неудоволствие – нашият замък е изцяло на ваше разположение. В момента не е възможно да ремонтираме вечерната трапезария, така че ви моля да изберете стаята, която смятате за най-подходяща за вечерни хранения. Лейди отон Грейд, да ви вдигна ли сам от леглото?!
Изненадана и възползвайки се от факта, че негова светлост не се обърна, аз се плъзнах неловко на пода и се изправих, увивайки се в халата си. Двете кучета, Гръм и Ураган, които се намираха зад стола, следяха всяко мое движение.
– Хрътките ще ви наблюдават внимателно. – каза лорд отон Грейд.
Не можах да измисля нищо, което да отговоря на това. Как можеше да се даде такава заповед на едно животно, беше извън моето разбиране. Както и всичко, което беше казал херцогът.
– Да извикам ли камериерката? – попита херцогът малко раздразнено.
– Не, благодаря, в лицея ни научиха да се обличаме сами. – отвърнах доста рязко и побързах да изляза от спалнята на негова светлост.
Двете кучета ме последваха веднага и все още бяха с мен, когато влязох в собствените си покои, където ме чакаха Гретхен и още две прислужници. Всички жени се поклониха при появата ми, но аз знаех, че прислужниците са видели всичко. Неподходящият ми външен вид, фактът, че съм дошла от покоите на херцога, и мъжкия халат не бяха пренебрегнати.
Затворих очи за секунда, опитах се да преживея този неудобен момент и хладнокръвно казах:
– Добро утро, дами.
Последва мърморене и плахият въпрос на Гретхен за роклята.
– Благодаря, не е необходима помощ. Свободни сте.
Жените напуснаха дневната ми мълчаливо, като затвориха внимателно и не изцяло вратите след себе си. И това никак не ми хареса. Но както се оказа, прислужниците го направиха не само от прекомерно желание да се ровят в чужди работи, а защото искаха да чуят какво има да каже херцогът, който се появи след мен.
– Да затворя ли вратата? – попита лорд отон Грейд.
– Ще бъда благодарна. – отговорих на негова светлост, като се опитвах да сдържа възмущението си.
Вратата се затръшна веднага.
Без да се обръщам, влязох в гардеробната и като осуетих евентуален опит на херцога да ме последва, затворих и вратата. После завъртях ключа в ключалката. След това, въз основа на някакви неразбираеми за мен опасения, преместих един стол до вратата. После още един стол. По някаква причина поставих ваза с цветя върху стола!
– Вдясно от вас има една прекрасна статуя, предполагам, че ще ѝ е удобно върху стола – раздаде се иронично иззад вратата.
Опитах се да грабна статуетката, но замръзнах, когато разбрах, че фразата е на негова светлост.
– Имате четвърт час. – каза лорд отон Грейд без следа от подигравка.

Назад към част 10

 

 

Елена Звездная – Градът на драконите – Книга 3 – Част 18

* * *

Прекарах остатъка от деня в кухнята. Това беше една от трите кухни в имението на Арнел, където готвеха обичайно по Коледа, но сега беше празна. И така, всички ние безстрашно се бяхме събрали тук: унилата аз, веселата мисис Макстън, която беше поела отговорността да ми дава чай (и аз ѝ бях много благодарна за това), мистър Илнър, Онър, Уолън, Бетси и професор Наруа, който беше приел работа като магьосник-илюзионист и дори прекара известно време, разказвайки на всички ни колко страхотни щели да бъдат фойерверките.
Той говореше за фойерверките, докато Бетси и мисис Макстън подреждаха масата, а после, след като всички бяха седнали, професорът затвори вратите с едно махване, а аз активирах изолационния балдахин, прекъсвайки възможността да ни чува някой друг.
Погледнахме се един друг и започнахме да ядем, без да се страхуваме, че ще бъдем разкрити, защото всички Арнели и техните гости сега се измъчват… искам да кажа, даваха тържествена вечеря на високите гости. Очевидно последната и затова подчертано тържествена.
Бетси беше първата, която съобщи новината:
– Лейди Арнел, всички, с изключение на старата лейди Арнел, бяха смъмрени от мисис МакАвърт. Тя говореше тихо, но по начин, от който ме побиха тръпки! Това е нещо! И дамите ще си мълчат за вас, мис Вайърти, всички ще си мълчат. Може би майката на лорд Ейдриън ще каже нещо, но не на сина си, а на вас… е, вие я познавате достатъчно добре. Тя наистина е зла драконица, вие ѝ причинявате нервен тик. Ето как ѝ трепва окото! Когато чуе за вас, тя получава тик на окото, както си му е редът. И това е така, защото е сестра на покойния ни професор и отдавна ви мрази, мис Вайърти. А каква досадница е Белатрикс Стантън, казвам ви! Винаги трябва всичко да е перфектно. Ако някоя покривка за легло е малко накриво или някой ъгъл е неравен, то тя веднага ще нареди да ги изхвърлят. Но мисис МакАвърт е строга, но разбираща жена и затова казва леденото: „Да, както искате“, а на камериерките: „Не позволявайте на милейди да ви види два дни“, и това е всичко.
Щафетата бе поета от мистър Уолън:
– Въпреки забраната на мисис МакАвърт, потвърдена от старата лейди Арнел, майката на лорд Ейдриън Арнел написа днес повече от дузина писма. Позволих си… да не ги предам на куриера.
И мистър Уолън, като извади тринадесет писма от джоба на гърдите си, мълчаливо ги сложи на масата. Мистър Онър, осъзнавайки, че ще е трудно да отвори писмата с настолен нож, извади кинжал от скрита ножница и ми го подаде за острието.
Можех само да се радвам, че съм хапнала нещо, защото думите, които лейди Арнел, с моминско име Стентън, използваше към мен, убиха апетита ми. „Мерзавка“, „гнусна гад“, „нещастница без майка“ и много други епитети. Бях имала неудоволствието да чуя всичко това по-рано в дома на моя възпитател, но някак си сега и без това недоброжелателното отношение на лейди Белатрикс към мен се замени с яростна омраза. И това беше повече от неприятно. Особено призивите за незабавното ми унищожение.
Онова, което щеше да се случи, когато семейният адвокат мистър Адога щеше да прочете завещанието на професора, беше ужасяващо. Едно нещо беше сигурно: по-добре да съм се омъжила, докато траурът приключи и завещанието бъде прочетено. В противен случай просто нямаше да оцелея някак си случайно…
Не съм сигурна, че бракът ще бъде моето спасение.
Бях наясно, че професор Стантън има голямо семейство. А адвокатът мистър Авенър каза, че преките наследници ще бъдат един брат, две сестри и четирима племенници. Но мистър Авенър лично мен ме подведе – защото на принципа на мажоритарността по-голямата част от наследството трябваше да отиде при брата на професора и освен това при най-големия му син. Но това очевидно се отнасяше само за недвижимото имущество. Що се отнася до паричните фондове, за тях претендираха много по-голям брой роднини на лорд Стантън. По-малкият му брат, племенниците и племенничките в значителен брой, съпругите на племенниците и сестрите. Четиринадесет дракона. Вследствие на това тринадесет писма на лейди Белатрикс Стентън-Арнел.
Лейди Арнел започваше писмата си с думите: „Моя скъпоценна сестра“ или „Моят обеднял брат“, или „Моят най-скъп лишен от наследство племенник“, или „Моят почетен лишен от наследство зет“. След това имаше абсолютно същия текст, копиран и пренаписан, за да подпише смъртната ми присъда още преди да са минали единадесетте месеца на траур. Как или откъде лейди Белатрикс Арнел, родена Стантън, беше научила, че професорът е оставил част от сметките си на мен, не знаех, но тя пишеше с очевидна убеденост.
– Предлагам да ги изгорим. – предложи професор Наруа, като погледна текста на едно от съобщенията, които бях отворила.
– Подкрепям го. – каза мистър Онър.
– Това е добро място за тези клевети. – каза мистър Илнър, след като прочете едно от писмата почти до края.
Клевети е може би най-точното определение. От текста на писмата ставаше ясно, че съм паднала жена, която в началото е попаднала в обятията на самия професор Стантън и която сега дели едно легло последователно с лорд Арнел и лорд Давернети.
Кошмарът на всичко това за мен беше, че имаше известна истина в това, което казваше роднината на Стентън – бях прекарала отчасти една нощ в леглото с лорд Давернети и… беше ужасно.
– Мис Вайърти, трябва ли да сте толкова разтревожена от думите на една избухлива жена? – мисис Макстън ме потупа успокоително по дланта.
– Тези думи не са безсмислици, те са об-ми-слени. – Бетси отхапа една хапка хляб, сдъвка я набързо и като преглътна, каза: – Старата лейди Арнел е пестелива и тъй като сестрата на нашия професор е станала вдовица, и дават вдовишка издръжка. И това е много за мен, но не е достатъчно за една дама. Лейди майката на Арнел би искала да отиде в столицата, да блесне на балове и всякакви такива неща, в кореспонденцията си държи двама любовници наведнъж, но старата лейди Арнел не ѝ дава свободна воля и е строга за всичко, а ако лейди Белатрикс се развълнува, издръжката ѝ веднага ще бъде отрязана, затова тя много се зарадва, когато нашият професор почина. Мечтаеше да получи дял, защото професорът не беше женен и нямаше синове, така че цялото му състояние трябваше да отиде при роднините му. И тя планираше да замине за столицата, да води охолен живот, и тогава се появи слухът, че ти си наследницата. Така че дамата се разбесня.
Думите на Бетси бяха частично потвърдени от мистър Уолън:
– По време на смъртта на баща си професор Стантън е бил глава на доста бедно семейство. Бедно според стандартите на дракона. Ако сте забелязали, професорът нямаше друга земя в Желязната планина освен тази, върху която се намираше къщата му. А къщата е по-скоро сравнима с жилищата на средностатистическите жители на града. Но след като е управлявал правилно средствата си, професорът ги е инвестирал успешно много пъти, както и е сътрудничил на императорския двор и е направил много открития, като по този начин е умножил състоянието си. И при това положение съм напълно солидарен с желанието на лорд Стантън да направи вас, мис Вайърти, своя наследница, защото… – той се прекъсна и добави: – Така е справедливо.
О, да знаех как ще се развие това правосъдие за мен! И още по-болезнено е да осъзнаеш, че професорът е бил този, който е знаел. Той несъмнено е знаел всичко…
С конвулсивно издишване обобщих всичко:
– Лейди Белатрикс Арнел, родена Стентън, не е наша приятелка.
– Абсолютно вярно. – подкрепи ме професор Наруа и магът явно се гордееше, че този път му е било позволено да участва в… може би в заговора – Но в същото време лелята на лорд Арнел определено ни е приятелка.
– Аз не бих бил толкова сигурен в това. – каза тихо мистър Онър, загледан в кинжала си, който му бях върнала веднага след като разпечатах писмата – Лейди Алисент Арнел вече е изгубила три дъщери и ако се наложи, за да спаси останалите, ще подгони мис Вайърти без угризения. Има жени, които никога няма да минат през кал, но умеят отлично да ходят по главите.
– Имате право. – замислено каза мисис Макстън – Но тя препоръча лорд Гордън, а той е много достоен млад мъж.
– Надявам се, че не е твърде почтен. – казах аз, споделяйки очакванията си и добавих: – Но към идеята ми да посетим моргата ще се върнем по-късно.
Идеята със сигурност не резонираше с домакинството ми, но за това наистина можехме да поговорим по-късно, точно сега трябваше да се съсредоточим върху други неща.
– В кухнята за закуска, в един таен шкаф, има билки за зачеване. – каза мистър Онър по един прозаичен начин. И когато всички го погледнахме, той обясни: – Те се дават на дамите от семейство Арнел. На практика на всички, които не са омъжени. Редовно. Тайно от момичетата… имам предвид драконките. Заповеди на старата лейди Арнел, отпреди малко повече от четири години.
Отново това време – четири години. О, иска ми се да попитам лично старата лейди Арнел, а се страхувам, че не само нея.

Назад към част 17                                                        Напред към част 19

Елена Звездная – Тайната на прокълнатия херцог. – Херцогиня отон Грейд – Книга 2 – Част 10

***

Напрегнато замръзнах, слушайки внимателно. Лорд отон Грейд, прегръщайки ме по-силно, продължи:
– Самоубийство, Ари. Това беше самоубийство на моя прародител, което доведе до това, че цялата руда в мината придоби такива известни на теб свойства като матово синкаво сияние, способност да възпира силното и да унищожава слабото зло, въздействие върху водата в радиус от пет крачки и унищожаване на болестотворните микроби в нея.
Знаех за свойствата на свещената сплав, но не знаех как се е появила тя. И аз, затаила дъх, се вслушвах във всяка дума на херцога.
– Опитаха се да повторят опита – продължи негова светлост – тук, в подземията на замъка. Бяха изложени злато, мед, бронз, платина, сплави, скъпоценни камъни. Резултатът е маса от странни явления, но нищо подобно на свещена сплав. Очевидно смъртта и само смъртта на един черен магьосник може да промени свойствата на материята.
Херцогът мълчеше, с устни върху рамото ми. Дори през плата усетих топлината на допира му и се дръпнах, опитвайки се да го спра. Отново пренебрегвайки съпротивата ми, лорд отон Грейд продължи:
– Между другото, свещената сплав е наречена свещена от духовниците, в Елетар тя първоначално е била магическа сплав, или грейдовска.
Богохулни думи. И богохулна информация, защото според официалната легенда Пресветата е осветила цялата руда в мината, отбелязвайки по този начин свещения акт на стареца Истарк, който е добивал рудата в продължение на четвърт век, за да направи символа на вярата, който е издигнал на планината! И като не можах да се въздържа, попитах:
– Кой е старецът Истарк?
С усмивка лорд отон Грейд каза:
– Местен свещеник, който пристигнал с работниците в мината и станал свидетел на смъртта на моя прародител. Именно свещеникът е забелязал променената сребърна руда.
И аз осъзнах, че съм онемяла. Светата сплав… о, Пресвета!
– Сега разбираш защо никога няма да дам мините на духовниците. – заключи лорд отон Грейд.
Оставайки безмълвна, се опитах отново да се отдалеча и чух подигравателното:
– Не, Ариела.
Мускулите ми трепереха от напрежението на истерията и знаех, че отслабвам, но не исках да се предам. Ръката на негова светлост нежно се премести върху коляното ми.
– Лорд отон Грейд, бих искала да ви помоля да… – започнах с леко треперещ глас.
– Дръжте се добре? – попита язвително мага.
– Това би било чудесно! – щом той стисна дланта си, издишах възмутено.
– Съжалявам, лейди отон Грейд, но не мога да се сдържа – дланта на последния представител на военната династия се премести по кожата ми – защото, ако не сте забелязали, аз ви държа.
Стиснала очи, аз поисках нервно:
– Спрете!
– Толкова е отвратително? – струваше ми се, или херцогът се хвалеше с тази дума.
– Моля ви… – почти изстенах.
Негова светлост махна дланта си от крака ми, като върна ръката си на кръста ми. В банята отново цареше пълна тишина, тъй като направих всичко възможно да седна изправена, а лорд отон Грейд ме притисна към полуголото си тяло. Една безмълвна битка, в която аз, и това го осъзнавах ясно, нямах никакъв шанс.
– Ти каза нещо, което ме изненада, Ари. – изведнъж каза херцогът.
Аз не казах нищо.
– Ти каза следното: „Наистина ли мислите, че някога бих направила нещо толкова глупаво като изневяра, като се има предвид, че срамът и отговорността за подобна постъпка ще паднат върху децата ми?!“ Защо?
Направих още един безплоден опит да се освободя.
– Отговаряш и къпането ще свърши дотук. – предложи сделка лорд отон Грейд.
С конвулсивна въздишка престанах да се съпротивлявам, седнах по-удобно, затворих за миг очи, събирайки сили, после отговорих тихо:
– Лицеят на Дева Есмера беше не само за дами от уважавани семейства, но и за тези, които бяха признати за… незаконни. И тяхното положение е наистина ужасяващо, лорд отон Грейд. Да разцъфнеш, знаейки, че никога няма да можеш да станеш майка, че изборът ти се ограничава до два пътя – манастир или бавачка на някоя наперена старица. Да гледаш момичетата, които мечтаят за балове и рокли, и да знаеш, че никога няма да носиш друг цвят освен сив… Наистина, никога няма да разбера майките, които обричат собствените си деца на такова нещо. Ето защо. Надявам се, че сега, след като отговорих на въпроса ви, ще удържите на думата си и ще прекратите това насилие над мен!
Негова светлост въздъхна тежко, но не помръдна, а само ме прегърна по-силно. После каза с тих глас:
– Ето защо нямам копелета.
Потръпнах и погледнах херцога с изумление. Лорд отон Грейд се усмихна нещастно и добави:
– Никога не съм могъл да разбера мъжете, които обричат собственото си потомство на живот, в който децата трябва да бъдат само второ качество.
И без да каже нито дума повече, лорд отон Грейд ме вдигна на ръце и рязко се изправи, като изпълни пространството със звука на стичащата се от нас вода. След това пристъпи уверено през ръба на ваната и внимателно ме спусна надолу. Почти се подхлъзнах, посегнах към кърпата, но бях спряна от едно подигравателно:
– Ваша светлост, не мислите ли, че първо трябваше да свалите мокрите си дрехи?
– Не. – отговорих набързо, без да се обръщам.
– Трябва, – той сложи ръце на раменете ми – няма да ви сложа в леглото си с мокри дрехи. Съблечете дрехите си, Ариела.
На всички ограничения е сложен край!
Обърнах се бързо, с вдигната брадичка, като на практика трябваше да отметна глава назад, за да се изправя пред негова светлост, и казах студено:
– Имам мигрена!
Видях слабо синкаво сияние в черните очи на последния член на династията Грейд, после по тънките му устни се разля страховита усмивка и негово височество каза:
– Ще имам това предвид. Съблечете се, лейди отон Грейд.
И очите заблестяха по-ярко.
Сложих ръце на гърдите си и отбелязах:
– Очите ви… светят.
Изражението на херцога се промени мигновено. В следващия миг лорд отон Грейд се втурна към огледалото. Той се вгледа в себе си за секунда, след което бързо се обърна към мен.
– Преоблечи се и ме чакай в спалнята! – заповед с тон, който не допускаше възражения.
Тогава негова светлост, мокър, бос и по панталон, излезе от банята, заключи вратата на моята стая, излезе от своята в коридора и също заключи вратата.
Когато останах сама, се отървах от мократа си риза и поради липса на други дрехи облякох един мъжки халат. После излязох от банята и тогава видях сиянието зад прозореца. Странно, призрачно сияние.
И времето сякаш се забави….
Много бавно, сякаш насън, се приближих до прозореца, като омагьосана гледах в сиянието… Ръката ми неволно посегна към ключалката, заключваща прозореца….
Щракване…
Изтръпнах, преместих неразбиращия си поглед към собствената си длан, която почти беше отворила прозореца, после към самия прозорец… Заключих ключалката и усетих как по гръбнака ми преминава ледена тръпка на предчувствие. Това е странно. Защо трябваше да отварям прозорец, зад който, както отлично знаех, духаше студен планински вятър? Много странно.
Отново погледнах през прозореца и видях херцога, полугол, как изскача на двора, а Гръм и Ураган се втурват към него, сега сияещи със същата странна синкава светлина, като свещена сплав при приближаването на злото… Лорд отон Грейд се спря в средата на двора, ясно видим в светлината, която проникваше от прозорците на първия етаж. Той се огледа наоколо, търсейки нещо. Двете кучета излаяха, вдигайки муцуните си нагоре. Херцогът погледна нагоре.
Погледнах право пред мен и аз …
Това беше призрак!
Призрак, който бързо се беше трансформирал от сияние в хуманоидно състояние! И няма и три секунди по-късно една жена с белязано лице увисна във въздуха пред прозореца! И тази жена ми беше позната – лейди ен-Аури! Само за секунда това беше ен-Аури, но в следващия миг призракът се превърна в непознато за мен момиче с изключително симпатична външност. И този призрак движеше устните си. Не исках да слушам, но го чух ясно:
„Вземи го.“
И призракът протегна ръка към мен. Върху отворената длан, блестящо от водните капки, лежеше прясно откъснато цвете от слез…
„Вземи го!“ – изрева призракът.
Но аз бях шокирана само до момента, в който видях цветето слез. След това целият страх се изпари по най-невероятен начин и трудно сдържайки смирените прилични изражения, попитах мрачно:
– Защо?
Сиянието на неземното същество се разколеба. Пресвета, къде е страхът ми? Във всяка друга ситуация отдавна щях да съм припаднала, но сега… нямаше никакъв страх.
– Лейди ен-Аури – гласът ми трепереше от възмущение – ако възнамерявате да положите всички усилия, за да ме принудите да наруша ангажимента си, трябва да ви съобщя, че това е безполезно. Лорд отон Грейд вече е сключил родов брак с мен.
Слезът падна от ръката на призрака. Проследих падането ѝ надолу.
„Какво?“ – шокирано, запита призрака.
И лицето на призрака се промени, като мигновено стана зловещо, плашещо, изкривено от омраза и мъжествено. Увеличавайки размерите си, заливайки се с мрак, осветен от призрачна мъгла, то изведнъж се втурна към мен, в беззвучен писък разтвори уста…
Порив на вятъра в гърба ми, дръпване и се озовах в прегръдките на херцога, който, дърпайки ме бързо от прозореца, дръпна завесата, отрязвайки ме от ужасяващото зрелище. Сърцето на негова светлост биеше с бясна скорост, тялото му беше студено, но аз все още не направих дори опит да се отдръпна, стиснах очи и се опитах да забравя това, което току-що бях видяла.
– Всичко е наред, всичко е наред – дланта му успокояващо погали гърба ми – не си отворила прозореца, доброто ми момиче. Всичко е наред.
Звукът от гласа на лорд Грейд беше достатъчен, за да се съвзема, да се отдръпна, да спра да треперя от ужас. Погледнах нервно към прозореца, не можах да издържа повече, протегнах ръка, дръпнах завесата, а там нямаше никой. Имаше нощна тъмнина и нищо повече….
– Призрак? – попитах с треперещ глас.
– Черна магия. – отвърна сухо херцогът.
В следващия момент, без да позволявам на съмненията да променят собственото ми решение, се обърнах, уверено се отправих към спалнята на последния член на династията Грейд, спрях пред огромното легло, определяйки на коя страна спи негова светлост. След като реших, че той ще спи от страната на прозореца! И без да сваля халата си, отидох до леглото, влязох под одеялото, обърнах се с гръб към прозорците и затворих очи с намерението да заспя! И да заспя тук, защото да си сам през нощта, когато всеки момент може да те нападне призрак, беше върхът на безразсъдството. А аз бях уплашена. Безумно уплашена.
За съжаление чух стъпките на негова светлост. И без да отварям очи, усетих как той идва и застава над мен. Той постоя известно време и после каза:
– Мога да ви дам ризата си за тази нощ.
– Благодаря, доста ми е удобно. – отвърнах, като все още се опитвах да заспя.
– Ари – негова светлост се спусна до ръба на леглото, като ме придърпа по-близо – мисля, че ще се почувствате по-добре след глътка уиски.
Отворих очи. В ръката си лорд отон Грейд държеше чаша, пълна на четвърт с прозрачна, кафеникава течност, протегната към мен.
– Ще ви олекне. – увери ме херцогът.
Седнах на леглото, взех я и я изпих наведнъж, без дори да се съпротивлявам, без да осъзнавам веднага какво е „уиски“! Гърлото ми пламна от огън! Сълзи, съвсем неочаквани, топли потоци се стичаха по лицето ми, не можех да дишам, можех само да гълтам въздух като риба, хвърлена върху лед!
– Вода? – каза със спокойна усмивка лорд отон Грейд и протегна втора чаша, пълна догоре, която преди това не бях забелязала.
Грабнах я без церемонии и започнах да я пия жадно, опитвайки се да потуша огъня в устата си, но изведнъж усетих странна топлина в стомаха си, а главата ми по някаква причина се замая.
– Умница.
Негова светлост внимателно взе чашата от мен, постави двете празни чаши на нощното шкафче, извади отнякъде суха носна кърпичка и попита с провокативно примигване:
– Искате ли помощ?
Очите ми се напълниха с дъгообразни сълзи и сякаш цялата мрачна спалня мигновено се превърна във вълшебни зали, изпълнени със светлина, отблясъци, сияние…
– Ари, – гласът на херцога прозвуча толкова меко – как сте?
Усетих докосването на копринената кърпа върху лицето си и тези докосвания го накараха да спре да бъде мокро, а също така всичко около мен така внезапно се завихри…
– Бяха само две глътки, Ариела. – каза лорд отон Грейд малко укорително.
– А т-т-там и-има-ше п-п-призрак. – казах аз, а езикът ми по някаква причина се размиваше.
– Да, – усмихна се тъжно негова светлост – за съжаление имаше.
Кимнах и движението ме накара да падна обратно на възглавниците, взирайки се в балдахина над главата ми. Покривът преливаше с всички цветове на дъгата и също започна да се върти като въртележка. Но освен невероятното явление, си спомних:
– О- о-очите в-в-ви све-т-теха – беше ми невероятно трудно да го кажа – с матово синкаво сияние, к-к-като… свещена сплав.
По някаква причина херцогът не каза нито дума на това. Той стана, отиде до прозореца и известно време стоя и гледа навън, а аз се обърнах настрани и го погледнах. Негова светлост също се въртеше, както и всичко останало тук. Бях легнала и всичко се въртеше.
Изведнъж лорд отон Грейд заговори:
– Проклятието изчезва.
Намръщих се и се опитах да стана, за да изясня какво има предвид, но всичко се завъртя още по-силно и аз паднах обратно върху възглавниците. Херцогът се обърна, погледна ме странно, усмихна се и се върна към прозореца. А очите ми започнаха да се затварят, бавно, но стабилно… Много бавно, но много стабилно…
Шумолене на приближаващи се стъпки, порив на вятъра, едва одеялото беше отхвърлено и коланът на халата ми беше развързан. И всичко се въртеше и завихряше, залюляваше се и залюляваше. И когато хладината на чаршафите замени влажната, груба материя на халата, аз само се усмихнах, обърнах се настрани и прегърнах възглавницата си. Конвулсивно дишане някъде наблизо и отново порив на вятъра от одеялото, което ме увиваше. А беше толкова удобно, уютно, топло и спокойно.

Назад към част 9                                                                 Напред към част 11

 

 

Елена Звездная – Градът на драконите – Книга 3 – Част 17

***

Той ме погледна, а аз му отвърнах със също толкова мрачен, безнадежден поглед. Защото нямаше кой да повдигне обвинение! Императорската двойка е безотговорна. Властта на император Уилям Дайрел е абсолютна и на практика неограничена. На практика има само два ограничаващи фактора – волята на самия император и териториите под контрола на Уестърнадан. Но дори на територията на драконите нито императорът, нито съпругата му могат да бъдат преследвани. Нещо повече, императорската двойка дори не може да бъде призована като свидетели, камо ли да изпрати императрицата в затвора.
– Ти, проклета луна! – изруга ОрКолин.
– Уви и пак уви. – бях напълно съгласна с възмущението на генерала.
И също като него ясно осъзнавах, че Давернети е постъпил правилно.
– А какво да кажем за отравянето на момичето Енсан? – попита трансформиращия след миг мълчание.
– Старши следователят се оплака от отпечатъците ми, но той е запазил чинията и отровите върху нея, така че вероятно ще се опита да ги използва. – предположих аз.
ОрКолин отново се прегърби, опря ръце на кабинката и каза гневно:
– Няма смисъл. Императорът винаги ще запази свещеното си право на помилване.
– Не и на територията на Уестърнадан.
Пристъпих по-близо, облегнах се на кабинката, потръпнах, когато топлият дъх на Билинка се понесе над мен, и добавих:
– С такива доказателства в ръка и няколко налични свидетели Давернети би могъл да повдигне обвинения срещу прислужницата на нейно величество. На всичкото отгоре жената сега бърза да се върне с доктор Еньо, за да запише ужасната неестествена смърт на лейди Енсан. Само че дамата е напълно здрава. Предполагам, че прислужницата на императрицата ще се опита да предизвика скандал, като възнамерява да разгласи ситуацията и по този начин да издаде себе си и опита за отравяне на годеницата на лорд Арнел.
Генералът се усмихна и продължи с разбиране:
– Давернети ще повдигне обвинение с доказателства и доказателствен материал. Императрицата ще поиска от своя съпруг императорско помилване за вярната си слугиня. Такова помилване е невъзможно на територията на Уестърнадан, така че… Изглежда, че ще напуснем този адски студ на Желязната планина ако не днес, то утре.
– Така изглежда. – прошепнах аз и изпитах огромно чувство на съжаление.
Не, не съжалявах, че императорът и свитата му ще бъдат принудени да напуснат имението и цялата територия на планината, съжалявах само, че съвсем скоро няма да мога да видя отново генерал ОрКолин. Бях тъжна от перспективата да се разделя с него.
– Липсва ми Стантън. – призна внезапно ОрКолин – Старият дракон беше добър приятел.
– И наставник. – отвърнах аз.
Генералът се усмихна криво, а после каза:
– Не очаквах Белатрикс Стантън изведнъж да се окаже майка на лорд Арнел.
– Това беше изненада и за мен. – казах тихо, като отчаяно се опитвах да държа емоциите си под контрол.
След миг мълчание трансформиращия си призна:
– Стентън ми нареди да не я докосвам. Беше взел думата ми още в столицата и аз бях глупак, че му я дадох.
– Ти не си единственият… – не можех да кажа нищо повече.
Ние мълчахме.
В далечината се чу скърцането на ресорите, последвано от вика на д-р Еньо:
– Бързо! Къде е тя?
И гласът на камериерката, който помнехме добре от времето, когато бяхме окупирали гардероба на императрицата за целите на конспирацията:
– Следвайте ме! Убедена съм, че ще се опитат да я скрият!
ОрКолин стисна зъби като от зъбобол. За него, като трансформиращ, всички тези игри на преструвки и лицемерие бяха напълно неприемливи – трансформиращите са праволинейни. Двете икономки обаче се спогледаха и след като кимнах, побързаха да се насочат към звука на гласовете и към самото начало на пиесата.
– Жалко, че Давернети няма да успее. – каза генералът, когато мисис Макстън и мисис МакАвърт ни напуснаха.
Повдигнах рамене и отбелязах:
– Лорд Давернети е напуснал имението без чинията, съответно трябва да е предал основното доказателство на някого в полицейското управление.
И предположението ми се потвърди веднага щом коняря вкара нов жребец в конюшнята.
– Лорд Гордън, младши следовател, пристигна. – съобщи момчето на ОрКолин.
Точно както и предполагах.
По-нататъшните събития се развиваха два етажа по-нагоре и някой, според мен мисис МакАвърт, услужливо беше отворила прозореца, което позволи на трансформиращия и на мен да станем реални участници в събитията – генералът имаше отличен слух на трансформиращ и именно той ми разказа най-интересните моменти.
Слугинята: „Но аз видях как на дамата и стана лошо със собствените си очи!“
Старата лейди Арнел: „Какво имаш предвид, скъпа? Моят превъзходен пай беше изяден от всички присъстващи дами и както виждате, докторе, всичко е наред.“
Напрегнато мълчание.
Слугинята: „Но аз видях как на дамата ѝ стана лошо!“
Старата лейди Арнел: „Скъпа моя, кога и как я видяхте? Вие влизахте ли в салона ми? Вие сте на служба при нейно величество, какво бихте могли да търсите в покоите ми?!“
Зашеметяваща тишина и гласът на лорд Гордън, който дори аз чух отчасти:
– Лейди Карио-Енсан, как се чувствате?
Отговорът ОрКолин беше принуден да ми го преразкаже.
Лейди Енсан: – „Благодаря, всичко е чудесно и не усещам никакви признаци на отравяне, може би защото мис Вайърти се намеси и взе чинията, която въпросната личност ми беше подхвърлила. И, скъпа моя, аз съм дъщеря на баща си, не се влияя от илюзии, а и точно вас видях прекрасно в салона на лейди Арнел. И именно вие ми поднесохте тази чиния, в която, както се оказа по-късно, имаше отрова!“
Уау, лейди Енсан е била инструктирана от някого. Погледнах ОрКолин изненадано и той неохотно обясни:
– Давернети се отби да я види, преди да си тръгне. Умно го е направил.
Лорд старши следователя по принцип се оказа изключително сръчен тип. Но младшият следовател не изоставаше много от него.
– Марион Абиго, вие сте арестувана за опит за убийство! – прозвуча гласът му.
Последваха викове на възмущение, крясъци, призиви към императрицата и опити да сплашат с името ѝ, но нищо от това нямаше значение.
Скоро коняря отново отведе коня на лорд Гордън, а след това до имението пристигна полицейска карета. Крещящата прислужница на Нейно величество беше отведена без особена чест и благочестие. Магьосницата от старата школа явно се опита на няколко пъти да изпрати съобщение на господарката си, но драконите си бяха дракони, всички опити бяха осуетени.
И само няколко минути по-късно двамата с генерала наблюдавахме как служителите на реда отвеждат престъпницата там, където ѝ е мястото – в затвора.
– Едно – нула! – коментира ОрКолин – Мис Анабел Вайърти печели.
Нито той, нито аз изпитвахме съжаление към отровителката. Генералът, защото съжалението не му беше присъщо, а аз, защото видях състава на отровата… Човек, който е решил да убие друг по такъв чудовищен начин, според мен вече не заслужава съжаление.
И все пак имаше един въпрос, който се нуждаеше от изясняване:
– Това не е моята победа.
– Тя е твоя. – не се съгласи ОрКолин – Тя е изцяло твоя, Анабел. Ако зависеше от мен, щях да ти дам медал за това, че си спасила девойката от ужасна съдба, но ние, трансформиращите, не можем да се мерим със силните на деня. Ще го направя по моя начин. И така, момиченце, ти питаше за човек, в когото тече едновременно кръв на трансформиращ и на дракон.
– Да! – прошепнах, като погледнах виновно към трансформиращия.
По някаква причина се чувствах виновна. Не знаех защо. Може би заради факта, че като въздъхна тежко, генералът изведнъж изглеждаше с десет години по-възрастен. Може би защото спря да ме гледа, сякаш се срамуваше и му беше тежко, а може би защото осъзнах, че ОрКолин ще ми разкаже за нещо, което предпочита да не си спомня. Никога да не си спомня.
– Анабел, момиченце, мразя да те разочаровам, но… ние ги убиваме. – дойде ужасният отговор.
Какво?!
В пълно недоумение към ОрКолин се приближих малко, на път да попитам какво има предвид… какво точно има предвид и кого убиват.
Но трансформиращия ме погледна по начин, по който не смеех да попитам, въздъхна отново и неохотно, с голямо нежелание да го каже по принцип, каза:
– Момчетата, които при първичната си трансформация тръгват в друга посока… ние ги убиваме, Анабел. Убиваме ги от съжаление. Малцина оцеляват, знаеш ли? А да гледаш как един звяр умира с дни – това вече не е удоволствие. И ако имаше някакъв шанс или надежда, изобщо някаква надежда, но няма. И ние ги убиваме, момиченце, просто ги убиваме.
Сигурно съм се замаяла, защото ОрКолин ме хвана за лакътя, изчака ме да се опомня и ме пусна. Стоях там пребледняла, усещах как цялата кръв изтича от лицето ми и… не можех да повярвам.
Но в същото време, ако бях по-умна, всъщност отдавна щях да съм го осъзнала. УнГар и медальонът с бебето му, малко момиченце, покрито изцяло с гъста черна козина. Съвършено очарователно създание, от гледна точка на трансформиращия, но не и за хората. Едва на тринайсет години щеше да започне първата трансформация и момичето щеше да се превърне от животно в момиче с човешки вид, само че по-голямо, с по-гъста коса, с малко по-различна захапка и да, със способността да се превръща в животно в случай на опасност. Но това е, ако… всичко върви както трябва. Фактът, че мис Кейлон беше дъщеря на гарнизонен лекар, направи възможна както бременността, така и успешното ѝ приключване, а иначе човешките жени не раждаха деца трансформиращи. Дракониците, от друга страна, очевидно го правеха. Но те вероятно не е трябвало да ги раждат….
– Кървава сватба – чувала ли си за нея? – попита ОрКолин, като отново погледна само към коня.
Кимнах.
– Тя защо е била наречена така.. – продължи трансформиращия – заради кръвта, която е била пролята след това. Много кръв. И това беше кръвта на нашите деца. Не на драконовите деца, а на нашите. Виждаш ли, драконовите момичета не се смятаха за чужди, сключихме договор, взехме заплащане, част от него, а ти ни познаваш, Анабел, ние не се бием с жени. Сватбените пиршества свършиха, но не веднага, не веднага момичетата станаха жени. Ние сме трансформиращи, можем да почакаме. А времето лекува, Анабел, и онези, които се чувстваха предадени и продадени, накрая приеха реда на нещата и онези, които станаха техни съпрузи. А в жилищата се чуваше детски смях. Смехът на много деца. Дъщерите на драконите са плодовити, раждат лесно и имаше много деца. Толкова много, Анабел. И колко щастливи бяха бащите им… до тринадесетата луна на синовете си.
Генералът замълча, затвори очи и поклати глава, сякаш му се искаше да се отърве от това знание, но как би могъл?
– Малцина оцеляха, Анабел. – тихо каза ОрКолин – Малцина. А имаше още толкова много луни, които щяха да настъпят.
В този момент се появиха лорд Арнел и лорд Давернети, които се връщаха от гората. Те яздеха отпред, говорейки за нещо, следвани от охрана от двама трансформиращи, след това императрицата и императорът, който изглежда беше заспал и затова беше паднал на коня си по не особено царствен начин, почти държан от друг трансформиращ, и тримата завършиха кавалкадата.
– Аз ще ти кажа това.. – ОрКолин се изправи, за да ме предпази от завръщащите се – имаше някои, които оцеляха, и тогава клановете на трансформиращите имаха силни, много силни водачи, и те раждаха много деца, и можеха да лекуват, и бяха ненадминати в битките – един замах с опашката им можеше да разсече тяло, по-силно от нокът или двуръчен меч. Те бяха силни лидери, легендарни. Те бяха. Но в продължение на години, повече от сто години, казвам ти, момчетата не оцеляват. Чакаме, опитваме се да помогнем, защото кръвта се е смесила, отдавна се е смесила, дори не можеш да разбереш чии са предците, а момичетата са различни – всички оцеляват, но момчетата са в беда. А когато в някого се събуди семето на дракона, никога няма да разбереш. Страшно е, Анабел. Когато се роди момче, е страшно. И ти чакаш, чакаш, страхът е смразяващ, но не можеш да направиш нищо. Трябваше сам да убия един от тримата си сина. Знаеш ли, ние дори се научихме да убиваме, Анабел, с един удар. Просто така. За да не страда той. Тежко е. Не изчаках три дни, виех като вълк над него пет.
Той погледна драконите, после мен и каза:
– Върви, върви, Давернети няма да каже и дума срещу теб, но Арнел, струва ми се, ще те изхвърли от имението заедно с всички слуги.
Той беше прав за това.
И все пак:
– Но ако някой оцелее, генерал ОрКолин, как ще го намерите? – беше ми трудно да задам такъв въпрос на баща, който беше загубил детето си и едва намираше сили да ми разкаже за това, но трябваше да попитам.
Беше важно. За да предотвратя други смъртни случаи.
Генералът постоя за миг, замисли се, скръсти ръце на мощните си гърди и каза:
– Ще ти кажа какво, той е кльощав. Толкова тънък, че дори не можеш да кажеш, че е силен. Състрадателен, много съпричастност има в тях, като при вас, хората, добрите. И те не помнят, не помнят нищо, когато се превърнат, те научават за това от нас. Това е всичко.
– Мис Вайърти! – обади се малко напрегнато мисис МакАвърт, когато излезе от задната врата.
Да, беше време да тръгвам.

Назад към част 16                                                           Напред към част 18

 

Елена Звездная – Тайната на прокълнатия херцог. – Херцогиня отон Грейд – Книга 2 – Част 9

***

Обърнах се към лорд Грейд с намерението да се застъпя за нещастниците, но получих само язвителна насмешка и подигравка:
– Мъжката прислуга е на моя отговорност, ваша светлост.
Лакеите бяха отнесени. Без да се обръща, херцогът последва процесията на ранените. Аз стоях в средата на залата, стиснала отчаяно юмруци, без да знам какво да правя. Сърцето ми изискваше да се застъпя за бедните хора и да ги защитя от черния магьосник, чиято сила, както се оказа, не беше преувеличена от човешките слухове, но разумът ми… Разумът ми настояваше, че думите на херцога са фактическо признаване на разделението на сферите ни на власт. И ако аз се осмеля да се застъпя за лакеите, лорд отон Грейд щеше да има право да се намесва в подбора и наемането на слугини.
Уви, въпреки всички аргументи на разума, реших да направя това, което ми подсказваше сърцето и няма и пет минути по-късно, проклинайки собствената си невъздържаност, неопитност и емоционалност, пренебрегнах хората, които ме наблюдаваха, и се втурнах към огромните врати от ковано желязо, водещи към подземието на замъка, където беше отишъл херцогът. Но едва стигнах дотам, от вратата излезе първият лакей, последван от втория… След като ми се поклониха, двамата млади мъже забързаха в посока към кухнята, госпожа Вонгард се втурна след тях, а аз… Точно преди да успея да се обърна, се появи лорд отон Грейд.
Той ме видя, прецени колко близо съм до входа на мазето, усмихна се, показвайки, че е разбрал и наведе глава в знак на подигравателно уважение:
– Не, не си готова да правиш отстъпки, Ари. Нито пък аз ще съм готов да ги направя.
Явна победа!
Мълчаливо излязох от залата, изкачих се по стълбите към центъра на замъка, минах покрай родовата галерия на отон Грейд, изкачих се на първия етаж и намерих прислужниците да излизат от стаите, които бяха най-близо до покоите на херцога.
– Стаите ви са готови – прошепна една от жените, като приседна в реверанс.
Чудесно…
Изправяйки гърба си, се канех да поискам да изпълнят указанията ми, по-специално да подготвят за мен стаите, които вече бях избрала, но всички прислужнички изведнъж сведоха глави и се отдръпнаха до стената, както е по обичая на добре обучените слуги, които не смеят да безпокоят господата, и в същия момент се чу подигравателен шепот в неприлична близост до мен:
– В къщите на висшето общество, Ари, покоите на дамата-консорт са в непосредствена близост до тези на лорда-консорт. И наистина съм изумен – дъхът на херцога докосна лицето ми – от избирателното ви отношение към морала, традициите и общоприетите правила. Това мирише на двойни стандарти и светотатство на духовници, не мислите ли?
По тялото ми неволно премина хлад.
– Между другото, Ариела – шепотът стана по-тих – как е мигрената ви?
– Свободни сте. – съобщих на прислугата.
Без да вдигат глави, жените направиха реверанс, после, като се опитаха да се движат безшумно, се отправиха към стълбището за прислугата. След миг останахме сами, с негова светлост и моята решителност.
Обърнах се и се загледах в последния член на династията Грейд. Когато осъзнах колко близо е застанал до мен, направих крачка назад… още една, игнорирайки презрителната насмешка на негова светлост. След това вдигнах брадичката си и казах студено:
– Тъй като говорихте за правилата и традициите в аристократичните домове, позволете ми да ви припомня и една друга неизменна традиция.
Въпреки гнева и скрития страх, сега, гледайки херцога, с изненада забелязах, че очите му изобщо не са черни. Не, те бяха станали по-скоро тъмносини, а непроницаемата, плашеща чернота изненадващо беше изчезнала… Но в момента би било неразумно и глупаво да се разсейвам с очите на негова светлост. И така, продължих:
– Гостите… – пауза и усмивка – особено важни гости могат да бъдат поканени от господаря на къщата само с одобрението на неговата съпруга. Изключение правят кръвните роднини.
Лорд Отон Грейд се намръщи и спря да се усмихва подигравателно.
– Съответно, – позволих си да се усмихна – можете да каните лични гости само ако са роднини. В противен случай..
– В противен случай какво, Ари? – попита херцогът сърдито.
Не исках да казвам това, но не можех да отстъпя.
– В противен случай ще се чувствам свободна да си позволявам същите волности, като каня гости без ваше знание или одобрение.
Изведнъж целият свят се премести, удари ме болезнено в гърба и изкара въздуха от гърдите ми!
Преди още да успея да се опомня, се озовах на стената, притисната към студената повърхност от моментално разярения лорд Грейд. Но страхът ме обзе веднага щом ръката на черния магьосник се стегна болезнено около врата ми, пречейки ми да си поема дъх!
Една секунда… втора… трета….
Широко отворените ми от ужас очи и студеният жесток лед в погледа на херцога. Изтръпнах, сграбчих ръката му, опитвайки се да се отдръпна, за да мога да си поема дори един дъх и…
– Сега ще усетиш първите признаци на безсъзнание. – каза лорд отон Грейд с убийствено спокойствие.
А аз гълтах въздух с уста в опит да вдишам и не можех да….
– Чувстваш ли го? – попита той безразлично.
Негова светлост не изчака отговор. Той стисна по-здраво пръстите си и продължи хладнокръвно:
– Запомнете това усещане за предстояща смърт, лейди отон Грейд, запомнете го добре. Защото точно това ви очаква, ако имам и най-малкото подозрение за вашата измяна.
И херцогът отвори дланта си.
Аз се плъзнах по стената, разтривайки врата си и хриптейки за първата си глътка въздух. После втора. После трета. Не можех да си поема дъх! Сълзи се стичаха по бузите ми, цялото ми тяло трепереше, ръцете ми се тресяха… а лорд отон Грейд, извисяващ се над мен като нечовешка скала, гледаше агонията ми със спокойствие, наслаждавайки се на властта си.
– Сигурен съм, – тонът му беше строг – че сте си взели поука. И никога повече няма да повдигате темата за личните гости от мъжки пол. Изправете се, ваша светлост.
Не можах. При цялото ми желание не можах да се изправя. Нито да се изправя, нито да спра да плача тихо от страх, несправедливост и обвинения, които по никакъв начин не заслужавах. Именно обвинението ме накара, като се съвзех, да се мъча да говоря:
– Лични мъжки гости?! Наистина ли мислите, – избърсах сълзите си – че някога бих направила нещо толкова глупаво като изневяра, като се има предвид, че срамът и отговорността за подобна постъпка ще паднат върху децата ми?!
Сълзите течаха, без да спират, и зад воала им не можех да видя лицето на херцога, а и не исках.
– Вие – мерзавец! – гласът ми се пречупи и се превърна в дрезгав шепот – Вие сте отвратителен, жаден за власт, безскрупулен гадняр! Вие… – задъхах се аз – вие…
Оказа се, че тези думи отнеха и последните ми сили, а аз покрих лицето си с ръце и се разплаках, без да мога да се сдържа или да си тръгна с гордост. Не ми бяха останали сили да запазя достойнството си, дори малко… Не ми беше останала надежда за бъдещето… Не ми беше останало нищо… Исках да умра, да се разтворя в пространството, да изчезна… всичко, стига вече да не оставам херцогинята на отон Грейд. Не мога… нямам сили… няма да се справя с това….
– Ариела, – гласът на херцога проби през риданията ми – Ари, ела.
И аз усетих докосването на ръцете му върху раменете си.
Захлипах конвулсивно, дръпнах се и все още покривайки лицето си, поисках:
– Не се осмелявайте да ме докосвате.
Лорд отон Грейд отдръпна ръцете си.
Но остана близо до мен.
– Отидете си, – прошепнах аз с дрезгав шепот, гърлото ми се разкъса – просто си отидете.
Черният маг не помисли да уважи молбата ми. Не, не можех да го видя заради състоянието си, но усещах ясно присъствието му.
– Нима у вас няма и капка благородство… – не беше въпрос.
Аз не питах, аз просто го осъзнах сега.
– Не, Ари – гласът на негова светлост беше студен – аз съм гадняр и не съм го крил. А вие не сте в състояние да се изправите сама, така че, ако сте така любезна да…
– Не смейте да ме докосвате! – скочих на крака, преди лорд отон Грейд да се опита да ме вдигне на ръце.
Неспособна да се задържа, аз се вкопчих в стената и се затътрих колкото се може по-бързо до вратата на покоите си, влязох, затворих я с трясък и завъртях ключа три пъти докрай, като се откъснах от присъствието на омразния последен член на династията Грейд.
Едва когато останах сама, се оставих да падна на килима и да заплача тихо, признавайки пълното си поражение.
След известно време чух звук от изливане на вода…
Хлипайки конвулсивно, се заслушах и разбрах, че звукът идва от отворената врата, водеща… Не повярвах веднага! Но като си спомних разположението на стаите, разбрах, че от моята всекидневна една врата в стената води директно към покоите на херцога! От банята му, вратата към която не съществуваше, защото Грейд я беше разбил, идваше звукът! Повдигнах се, загледах се шокирано във вратата и….
– Бих могъл да постъпя и по друг начин, – херцогът, облечен само в панталон и риза и без ботуши, влезе мълчаливо в гостната ми – но предполагам, че демонстрацията на силата ми е достатъчна за днес.
Преглъщайки, сухо предупредих:
– Ще заключа тази врата и ще изхвърля ключа.
С уморено поклащане на главата черния маг предизвикателно протегна ръка към входната врата, водеща към коридора. Без да завърти ключа, вратата се отвори безшумно. След това също толкова тихо се затвори и негова светлост попита:
– Има ли други заплахи?
Дишайки тежко, аз внимателно се придвижих обратно в дневната, като гледах херцога и бързо мислех за всички начини да се оттегля, защото студената решителност в черните очи на негова светлост никак не ми харесваше.
– Опитваш се да избягаш от мен? – попита подигравателно лорд отон Грейд – Смешно, Ари, мислех, че си по-умна от това.
О, Пресвета, моля… моля, не това, не сега, не така, не…
– Осъзнавам, че си в състояние на истерия. – каза херцогът спокойно – Е, можеш да крещиш и да се съпротивляваш, ако това ще те накара да се почувстваш по-добре. Но аз бих те посъветвал сама да свалиш роклята, – каза той, а на тънките му устни се появи жестока насмешка – така или иначе не ми харесва.
Без да каже нито дума повече, лорд отон Грейд се приближи мълчаливо до мен, наведе се, хвана ръката ми и вместо очакваното от мен дръпване, я дръпна нежно към себе си. Внимателно, взирайки се втренчено в очите ми, и показвайки готовността си във всеки един момент, при най-малкия опит за съпротива, да пристъпи към едно много по-твърдо и, без съмнение, обичайно действие.
Но именно тази демонстративна нежност ми позволи да издишам спокойно:
– Моля ви… не.
Дръпване!
В следващия момент се озовах до херцога, който ме държеше властно с едната си ръка, докато с другата разкъсваше копчетата на роклята ми. Но аз вече нито молех, нито се съпротивлявах, затворих очи и стиснах юмруци, треперех от страх и отвращение, но не исках да моля. Не искам!
Херцогът мълчаливо свали роклята от раменете ми, после освободи всяка ръка и платът на първото ми облекло за възрастни се плъзна към краката ми. Лорд отон Грейд се спусна след него и въпреки пълното ми нежелание да му помогна, свали обувките ми. След това сухите, изгарящо горещи ръце докоснаха чорапите ми, придвижиха се нагоре, повдигайки подгъва на ризата ми, развързаха възела на ограничителните ленти и, едва докосвайки кожата ми, свалиха чорапите. Прехапах устните си до кръв.
Лорд отон Грейд се изправи. В продължение на няколко секунди не се случи нищо и аз тъкмо се канех да отворя стиснатите си очи, когато херцогът ме вдигна. А след това, имайки пълното право на подобни действия, негова светлост ме отнесе в покоите си, както обикновено напълно пренебрегвайки всички желания, освен своите собствени.
Исках да умра. Просто да умра. Точно сега, в този момент, за да престана да съществувам веднъж завинаги.
– Кажи ми дали водата ти се струва хладна. – нареди тихо херцогът.
И без да се съблича, тъй както беше по риза и панталони, се спусна с мен на ръце право във водата. Отворих очи, уплашена, и погледнах лорд Грейд.
– Няма да те удавя. – каза той по някаква причина.
Водата се затвори, блъскайки се в гърдите ми. Без да каже и дума, херцогът ме издърпа на крака и ме стисна здраво, като ми попречи дори да се опитам да се освободя. Замръзнах, напрегната, съпротивлявайки се на това, което негова светлост така безцеремонно бе притиснал към гърдите ми и… и с ужас зачаках да продължи.
Но нищо не се случи.
Минута след минута времето сякаш беше спряло, а лорд отон Грейд продължаваше да ме държи без никаква причина! Без да предприеме каквото и да било действие. Без да каже нито дума. Просто продължаваше да ме стиска здраво.
И тогава тихо, сякаш на себе си, херцогът заговори:
– Аз не знам как да се извинявам. Ти няма да ме извиниш.
Пръстите на лявата му ръка се плъзнаха в дясната ми длан, нагоре, докосвайки черните следи, които беше оставил след себе си. Опитах се да освободя китката си, но херцогът я задържа, после, преодолявайки съпротивата ми, я поднесе към устните си. Лека целувка, почти незабележима, и една от следите изчезна. Затворил очи, лорд отон Грейд докосна второто черно петно, този път целувайки кожата, безшумно и без да ми позволи да се освободя. От това докосване по гръбнака ми премина тръпка.
– Студено? Да пусна ли горещата вода? – попита негова светлост като ме погледна.
– Пуснете… – помолих с треперещ глас.
Лорд отон Грейд се усмихна и като се вгледа внимателно в очите ми, притисна устни към следващия знак.
– Престанете с това. – изисках нервно.
Херцогът отдръпна ръката ми от лицето си, разгледа внимателно китката ми и спокойно възрази:
– Не, остана още една.
Но този път целувката беше бърза, едва доловима, а след това, облегнат назад на ръба на ваната, лорд отон Грейд, отново въпреки съпротивата ми, ме притегли към себе си, притисна главата ми към рамото си и застана, държейки ме.
Известно време мълчах, но не издържах и попитах гневно:
– И докога, въпреки моята съпротива, ще ме държите в такова… двусмислено положение?
Дланта на херцога успокояващо погали косата ми, а после негова светлост спокойно отговори:
– Докато се отпуснеш.
О, благословени!
– Аз няма да… – започнах аз.
Но лорд отон Грейд ме прекъсна с присмех:
– Така ли мислите, Ари? Не бива да го правите. Мускулите ви треперят от преумора и още малко от тази безполезна съпротива няма да ви донесе нищо добро. Това е физиология, Ариела, и тя не се влияе от факта, че отдавна съм загубил уважението ви и сега съм ви противен.
Шокирана от това, което чух, задържах дъха си. Херцогът продължи:
– И едва след като се отпуснете, ще ви извадя от водата, ще ви подсуша, ще ви преоблека и ще ви сложа да спите. Сам. Не ме интересува отвращението ви. И ще спите, лейди отон Грейд, в моето легло. И ще ядете с мен, дори ако мисълта, че ще ядем заедно, ви отвращава.
Изведнъж си дадох сметка, че самата мисъл да закусвам сутрин с негова светлост ме отвращава!
– И наистина съжалявам, – каза херцогът много по-тихо от преди – че ви приложих условията на непримиримост, с които съм свикнал. Вече няма да оставя и една следа от собствената си ярост върху кожата ви.
Отвръщайки се, аз се опитах да скрия собствените си емоции от случилото се. Бях огорчена, наранена до сълзи и отвратена от цялата ситуация. Някъде в замъка залая куче, а после вятърът зави зад прозореца и аз се разтреперих…
– Какво знаеш за свещената сплав, Ари? – попита негова светлост.
Не исках да отговарям. Въпреки нелюбезното мълчание, все още… не можех.
– Свещената сплав – херцогът не се съсредоточи върху мълчаливия ми протест – не се явява естествен минерал, всъщност тя се е образувала в резултат на магическо въздействие върху сребърната мина.

Назад към част 8                                                              Напред към част 10

 

Елена Звездная – Градът на драконите – Книга 3 – Част 16

* * *

Намерихме генерала в конюшнята, не в най-добро настроение.
Той стоеше прегърбен и се подпираше на бокса пред коня си, който нервно разтърсваше копитата си, трепереше, дишаше тежко и като цяло се държеше прекалено развълнувано.
Като забеляза появата ни, ОрКолин кимна на кобилата и каза:
– Виждаш ли? Развълнувана.
Това не можеше да бъде пренебрегнато от доблестната ми икономка:
– Генерал ОрКолин, вашето лекомислено отношение не е добро за почтеното име на мис Вайърти! – мисис Макстън най-сетне получи възможност да говори и имаше за какво да се ядосва.
Трансформиращият погледна лениво моята почетна икономка и каза язвително:
– Мисис Макстън, вие не би трябвало да сте икономка, а възпитателка в пансион за благородни момичета. Там е вашето място, казвам ви.
– Генерале! – вече бях възмутена.
– Съжалявам, момиченце. – каза трансформиращия, който изобщо не се чувстваше виновен. И отново, като погледна коня, каза с мрачна замисленост: – Превъзбудена.
Мисис Макстън издиша възмутено, мисис МакАвърт имаше повече сдържаност и по-малко желание да предпази морала ми от пагубното влияние на другите и затова си позволи да попита:
– Какво имате предвид, генерал ОрКолин?
Той се канеше да отговори, но като погледна мисис Макстън, поклати глава и каза:
– Анабел, обясни.
Нямаше много за обяснение.
Но аз се намръщих:
– Трансформиращите са обучили конете си за всеки от гвардейците. Те не просто са обучени, те са магически закрепени. Защото трансформиращите все още са хищници за конете, така че без магическо въздействие нито едно животно няма да носи на гърба си, да речем, вълк. А сега ние с вас имаме неудоволствието да наблюдаваме, че магическата връзка между генерал ОрКолин и кобилата му е прекъсната и обективно – кобилата вижда пред себе си своя господар, субективно – усеща звяра. Оттук и нервното вълнение.
Докато казвах всичко това, улових леко насмешливия поглед на генерала и той обясни присмеха си:
– Беше като на изпит.
Обърна се към кобилата, въздъхна и изведнъж добави гръмко:
– Като цяло всичко е делово. Но не разбрах защо кобилата ми се разгневи и защо точно сега!
И тогава всички чухме един глас, който аз лично не бих искал да чувам.
– Именно сега „какво“? – лорд Давернети влезе в конюшнята.
ОрКолин, ако се съди по намръщената му физиономия, също не беше доволен от полицая, но уважаваше правото на изпълнителната власт, затова отговори:
– Точно сега, когато императорът с Арнел и императрицата отидоха на разходка в планината.
В следващия миг видяхме само лорд Давернети, който се отдалечаваше на черния си жребец към гората на имението Арнел, и доста широката, но много, много доволна усмивка на генерала.
И нищо чудно, че накрая всички погледнахме ОрКолин с някакво въпросително възмущение, а последният мълчаливо измъкна иззад гърба си едно малко вълче, намигна му весело и каза, като го пусна:
– Бягай, приятелче, много си се потрудил.
И след като подведе полицая по такъв прост начин, трансформиращия направи жест към мен и щом се приближих, каза:
– Виж, мъниче, това твое ченге унищожи всички механични гадове. Заедно с колбата. Дадох му я, както ти каза, и не съм впечатлен, трябва да призная. Какво ще правим сега?
Стоях там с отворена уста, гледайки ту към трансформиращия, ту към вълчето, което се отдалечаваше щастливо към гората, ту към входа на конюшнята, а после се предадох. ОрКолин знаеше, че Давернети идва при нас, трансформиращите можеха да усетят миризмата на дракони на двеста крачки, а ОрКолин беше най-силният от трансформиращите се, и аз също знаех, че не струва нищо да примамиш вълчето при трансформиращия и всъщност генералът току-що беше изразил причините за постъпката си, но все пак…
– Мислех, че са направили нещо на кобилата ви! – издишах в сърцето си.
– С моята Билинка? Моята кобила винаги ще ме разпознае, Анабел, не ми трябва маг-връзка, а и смятах да дам вълчето на полицейския жребец, но после те чух да идваш.
И всички се загледахме след лорд Давернети, който бързаше към гората.
– И така, какво ще правим? – попита отново ОрКолин, но много по-сериозно.
– Генерале, – пристъпих малко по-близо – колко дъщери има херцог Карио?
Трансформиращият се почеса по брадата си, явно беше прихванал бълхи от вълчето, замисли се и отговори:
– Мисля, че има три дъщери. Тук се раждат повече синове. Но ти казвам, Анабел, херцогът винаги е предпочитал момичетата си. Още в замъка, преди столицата, преди Уилям да се възкачи на трона, преди всичко това. Той имаше три момичета. Едно законно, Елизабет, и две, които бяха родени от някой друг – Амбър и Лора, но те бяха кръстени Енсан, няма да ти казвам защо, не знам много за вашите традиции. Но това, което мога да кажа със сигурност, е, че херцогът прекарваше закуската, обяда и особено вечерята с дъщерите си. Винаги под балдахин от мълчание. Винаги без прислуга. Случайно го видях само няколко пъти докато му носех спешен доклад. И той учеше момичетата си. Научил ги е добре. Прекарваше много време с тях, особено с Амбър и Лора, които ходеха с него на лов и в планините, и ги учеше да се бият и двете, предимно сам.
Той се замисли, като се вгледа в частта от гората, където Давернети вече беше изчезнал, и изведнъж каза:
– Странно, нали? Вашите мъже обикновено не си играят с дъщерите си, нали?
– Да. – бях принудена да призная.
– Лейди Енсан се възмути и се разрази скандал за това, че херцогът не възпитава наследницата, а продължава да се занимава с тези копелета. Той бързо ѝ затвори устата и нищо повече не се обсъждаше. А преди четири години и Амбър, и Лора изчезнаха. Херцогът ги отведе някъде, върна се сам, а с Елизабет, законното му дете, вече не се занимаваше толкова, все по-често хапваше или в столицата в ресторанта, или на приеми, у дома изобщо престана да бъде. Аз защо знам – имаше заповед къде да го търсят, ако нещо се случи, а адресът на градската къща не беше в списъка.
Стоях там, объркана и замислена. Конят на ОрКолин се протегна към мен, докосна ръката ми с меки устни, даде ми топъл дъх и аз…
– Дали херцог Карио е напускал столицата? – попитах тихо генерала.
– Рядко. – трансформиращият извади една ябълка, подаде ми я, а аз я дадох на Билинка – Какво още искаш да ми кажеш?
Стоейки, изчаках търпеливо, докато конят не взе напълно плода от ръката ми, и тогава казах очевидното:
– В Уестърнадан има трансформиращ, в чиято кръв тече кръвта на дракони и върколаци. И това е мъж.
ОрКолин се обърна към мен с цялото си могъщо тяло, погледна ме внимателно и попита:
– Анабел, сигурна ли си?
В общи линии, да, бях съвсем сигурна. Бях повече от сигурна. Аз…
– Слушай, мъниче! – навеждайки се към мен по начин, който приличаше по-скоро на прегърбено положение, ОрКолин каза тихо: – Има тайни, които е по-добре да си останат тайни. Разбираш ли ме?
Аз разбрах. Страхувам се, че бях една от малкото хора, които наистина разбираха. Но не можех да мълча. Най-малкото за мен беше важно да потвърдя подозренията си. Вероятно беше и правилно да покажа раната на убитата лейди Енсан Карио на ОрКолин, но в същото време – а имах ли право да го направя? Това не беше моя тайна. Нещо по-лошо, това беше тайна, от която можеше да пострада лорд Арнел и целият суверенитет на Уестърнадан, защото ако фактът на такова масово убийство излезеше наяве, и… императорът щеше да се намеси. Особено ако херцог Карио, който, ако се съди по разговорите му с императрицата, по никакъв начин не беше загубил политическото си влияние.
О, съмнения, съмнения и пак съмнения.
И изразяването дори на едно от тях вероятно би било предателство, а неизразяването им – престъпна небрежност.
– Генерале – казах тихо, така че само той да чуе – тайните са добри, предполагам, но не и когато един мъжки уайверн може да бъде… Почти съм сигурна, че е замесен в убийства. Масови убийства.
Мисис Макстън и мисис МакАвърт стояха на няколко крачки от нас и ни слушаха в пълно мълчание, а заради тяхното присъствие конярите се държаха настрана… Искам да кажа, по-скоро заради присъствието на мисис МакАвърт, от която забележимо се бояха, ако не се страхуваха, и затова разговорът ни с генерала беше почти частен, с изключение на Билинка, която любопитно размърда уши и поиска още една ябълка. Не напразно я поиска, очевидно усещаше, че генералът има поне още една. Така и беше – ОрКолин извади плода от джоба си, даде го на кобилата и ме погледна.
Вгледах се в него с нервно вълнение.
– Да допуснем – каза ОрКолин бавно, с мрачна решителност – че ти кажа. Въпросът е: ще предадеш ли тази информация на драконите?
Това беше добър въпрос. Повече от добър.
– Нека ти напомня, – погледът на трансформиращия стана сериозен – лорд Давернети унищожи и колбата, и механичните паяци. Унищожи ги напълно. А сега дори нямам доказателства, за да повдигна обвинение…
В този момент генералът спря да говори.

Назад към част 15                                                          Напред към част 17

Елена Звездная – Тайната на прокълнатия херцог. – Херцогиня отон Грейд – Книга 2 – Част 8

* * *

Спуснах се по коридора в абсолютната тишина на слугите, които се поклониха при появата ми. Дори лакеите, които трябваше да стоят неподвижно, сведоха глави в знак на почит, а прислужниците не вдигнаха глава в реверанс. Уважение? Съмнително. По-скоро опит да скрият погледите си, изпълнени с очакване за скандал.
Слязох по стълбите, завих надясно и се отправих към високите сребристо украсени врати. Лакеите безшумно отвориха вратите и ми разкриха огромна зала, осветена от стотина свещи, с дълга маса за двама в центъра. И никакви други мебели. Редица сервитьори се наредиха с чинии покрай стената.
Лорд отон Грейд ме чакаше на един от седемте прозореца с ръце зад гърба. Херцогът носеше само черна риза, която беше наполовина разкопчана, в нарушение на благоприличието, в допълнение към панталоните и ботушите. При появата ми негова светлост се обърна, погледна съпругата си със студен, неприятен поглед и каза, без да се смущава от присъстващите:
– Не ми харесва тази трансформация от напориста лицеистка в благочестива скромна монахиня. Всички тоалети трябва да се променят!
С тези думи херцогът се приближи до мястото, където трябваше да седна, и демонстративно постави длани върху високата облегалка на стола. Мълчаливо отидох при съпруга си и седнах. Негова светлост ми направи знак да седна на един стол, после отиде на своето място срещу мен и седна. Той ме погледна мрачно.
Мълчаливо взех салфетката от чинията си, махнах златния шнур и я разстлах в скута си, игнорирайки погледа на лорд Грейд. Както е прието в аристократичните домове, това беше сигналът за започване на вечерята и сервитьорът ми донесе първото ястие. Беше еленско месо с кръв, затова си отрязах малко парче. Келнерът се поклони и занесе ястието на херцога – негова светлост обичаше кърваво еленско месо! А апетитът на черния магьосник също беше зверски.
Изчаках момента, в който съпругът ми щеше да започне храненето и съответно щеше да дойде време за светски разговори, и казах тихо, но отчетливо:
– Всички облекла са изработени в съответствие с Андалския свод, който е предпочитан от мнозинството жители на територията, наричана някога Древен Елетар. Тази територия – лорд отон Грейд.
Херцогът ядосано захвърли приборите и те изскърцаха, като паднаха върху порцелана. Но аз нямах намерение да се плаша от тази явна проява на невъзпитание.
– И като херцогиня на Грейд – продължих аз, отрязвайки парче месо – възнамерявам да се придържам към същия морал и принципи като моите хора. Съответно цялото ми облекло ще остане непроменено.
Чу се звън. Негово сиятелство се обърна нервно при звука, но аз не реагирах на падането на ястието от ръцете на един от сервитьорите, затова отрязах месото и го изпратих в устата си, като го сдъвках старателно. Погледнах към лорд Грейд и напразно – парчето почти беше заседнало в гърлото ми. Херцогът седеше там и ме гледаше с убийствена ярост. С усилие преглътнах всичко и кимнах, като поръчах да сервират второто ястие.
Под капака имаше разкошна салата от сирене с нарязани лешници и билки и аз не се лиших от удоволствието да си загреба още. Сервитьорът поднесе ястието на лорд Грейд и замръзна, очаквайки някаква реакция. Такава нямаше. Херцогът, напълно игнорирайки бързо пребледнелия млад мъж, ми зададе груб въпрос:
– Всичко ли казахте?!
Вдигнах салатата на вилицата си, изпратих я в устата си, сдъвках я старателно, преглътнах я, без дори да я усетя, и, отрязвайки следващото парче месо, студено напомних:
– Лорд отон Грейд, аз съм ваша съпруга, но не и ваша собственост. И искрено се надявам, че щом осъзнаете това, ще промените начина, по който се обръщате към мен на публични места.
Месото беше отрязано, надупчено с вилица и поставено в устата ми. Неговия вкус също не усетих изобщо.
Херцогът, като забеляза, че сервитьорът най-сетне стои полуизправен, го погледна така, че младият мъж се отдръпна, а после побърза да излезе от трапезарията. Усмихвайки се лукаво, негова светлост отново взе приборите и като започна да реже месото, каза язвително:
– Радвам се, че сте си спомнили, че сте моя съпруга, Ари. Надявам се паметта ви да не ви подведе тази вечер… тази нощ.
Ножът едва не изпадна от ръката ми, но аз се задържах. Успях да го задържа. Но знаех, че цялата ми сдържаност няма да е достатъчна, за да изпълня съпружеския си дълг. Не мога! Не тази вечер! Не…
После отново си припомних, че съм херцогинята на отон Грейд.
Погледнах през масата към негова светлост и казах, усмихвайки се мило:
– Да се надяваме, че мигрената ми няма да се прояви тази вечер. В противен случай се опасявам, че дори църквата ще я сметне за достойна причина за отхвърляне.
Ножът в ръцете на тъмния магьосник започна да се извива бързо и аз можех само да предположа силата, с която го стискаше. Но това не повлия на желанието ми да продължа разговора, затова му го напомних:
– Аз съм дама, лорд отон Грейд. Аз съм ваша съпруга и ваша дама, но това по никакъв начин не ме задължава да ви принадлежа въпреки лошото си състояние.
Ножът на херцога се счупи и част от него падна със звънлив звук върху чинията. Лорд отон Грейд отхвърли дръжката и мрачно погледна лакея. След миг на негова светлост бе представен друг нож и ми бе поднесено трето блюдо с кървав пудинг, което отказах. Херцогът, потвърждавайки собствената си кръвожадност, взе всичко, после насочи едно от тъмните кръгчета в устата си, сдъвка го старателно и любезно ме увери:
– Не се притеснявай, скъпа, ще те излекувам.
Без да мога да се сдържа, невинно попитах:
– Завинаги?
Лорд отон Граде, дъвчейки поредната порция пудинг, кимна и каза хрипливо:
– Все повече клоня към този вариант.
Не усетих и най-малката нотка на страх. Напротив, сметнах за необходимо да напомня на негово сиятелство:
– В случай на смърт на един от съпрузите от родовия брак периодът на траур е три години, лорд отон Грейд. И със сигурност не съм забравила потенциала ви да се сдобиете с още сто булки като мен, но времето…
Не довърших, като си позволих една много изразителна пауза.
Намерих салатата за вкусна, още повече че негова светлост беше загубил всякакъв апетит и дори беше прибрал приборите си.
– Да, – каза лорд отон Грейд след миг мълчание – добре сте запозната с някои от особеностите на родовия брак.
Кимнах и му напомних:
– Имам отлично образование.
В отговор получих също толкова учтиво и замислено кимване:
– Да… Йоланта беше права, единственият ви недостатък е ниският ви ръст.
Тази фраза ме разтревожи, и то с основание. Отново връщайки се към храната, херцогът започна неприятен разговор:
– Изключително съм недоволен от своеволията ви спрямо прислугата, Ариела.
Опитах се да отговоря, но само един поглед от страна на негова светлост и думите заседнаха в гърлото ми. Лорд отон Грейд продължи:
– Постъпката ви ме постави в много неприятно положение, Ари. От една страна, аз съм категорично против уволнението на моите служители. Но от друга, с оглед на необходимостта да ви задържа в семейния замък, осъзнавам, че е недопустимо да ви позволя да се намирате в защитена зона с онези, които така небрежно сте превърнала във врагове.
Превърнала във врагове?! Такава откровено несправедлива характеристика на действията ми ме накара да онемея. Херцогът беше доволен и продължи:
– Утре лично ще се погрижа за подбора на новите… липсващи слуги и този път – погледна ме – няма да се намесвате в грешните дела!
Негова светлост се върна към вечерята си с апетит, какъвто никога преди не беше проявявал. Мълчаливо дадох знак за четвъртото ястие и безмълвно взех няколко зеленчука, задушени в бяло вино.
А после, като се стараех да не изглеждам ядосана от думите на херцога, казах студено:
– Сгрешихте два пъти, ваша светлост. Първо, когато си помислихте, че ще ви позволя да наемете слуги без мое одобрение. И втория път, когато казахте, че това не е моя работа!
Не погледнах херцога. Дори когато се чу звънът на приборите, които лорд отон Грейд беше отхвърлил от себе си. Нито пък помръднах, когато прозвуча яростната му заповед:
– Всички навън!
И се принудих да се върна към храната си, старателно игнорирайки моментално празната трапезария. Трапезария, която беше толкова тиха, откакто слугите си тръгнаха, че се чуваше как свещите пращят и как вятърът вие зад прозореца. Изобщо не ми се ядеше, а единственото желание, което изпитвах, беше да избягам след слугите, за да не остана насаме с черния маг, който не владееше себе си. Но за пореден път си припомних коя съм и успях да запазя външния си вид спокоен. Отвътре всичко се тресеше и сърцето ми се разтуптяваше.
– Погледнете ме! – чух шумна, оскърбителна заповед.
Въпреки осъзнаването, че в този момент послушанието ще играе срещу мен, все пак оставих приборите и погледнах херцога. Лорд отон Грейд, като се наведе леко напред и постави длани върху плота, отвърна:
– Не смей да заповядваш в дома ми! И не смей да се бъркаш в делата ми!
Стиснах юмруците си до болка, до розовите полукръгли следи, стиснах ги достатъчно силно, че болката ме принуди да се съвзема и да отстоявам позицията си. Нямам къде да се оттегля. Никъде. Ако сега се предам, никой няма да уважава лейди отон Грейд. А да бъда празна черупка в собствената си къща е ужасна съдба. И така, изтласквайки страха си колкото се може по-дълбоко, казах, колкото се може по-ясно, отделяйки всяка сричка:
– Родовият замък Грейд е моят дом. По ваша милост – моят единствен дом. Това беше ваше решение, на мен не ми дадохте избор. А като херцогиня на отон Грейд имам пълното право да решавам за слугите. И това си е моя работа, ваша светлост! Но съм готова да направя отстъпки по въпроса за мъжката прислуга. Това е всичко.
Най-обидното беше, че във всеки дом на висши благородници за прислугата отговаря дамата, а не лордът. Наемането на слуги, уволняването на слуги и контролът над тях е отговорност на икономката, чиято работа се контролира от лейди. И беше явна несправедливост да се прояви възмущение от страна на лорд Грейд. И тази проява на гняв беше несправедливост.
Отвърнах се от съпруга си и погледнах с копнеж към най-близкия до мен прозорец. Искаше ми се да заплача. От възмущение, от страх, от очакването за репресия от страна на херцога. Искаше ми се да скоча, да се хвърля през прозореца и да оставя Локар да закръжи в топлия южен въздух. Исках да разтъркам все още болезнената си китка.
– Добре, – изведнъж каза лорд отон Грейд – признавам правото ви да уволните слугите и оправданието ви за тяхната некомпетентност е повече от съществено, но…
Това „но“ увисна във въздуха като облак преди гръмотевична буря.
Обърнах глава и погледнах напрегнато към негова светлост. Херцогът, усмихвайки се нахално, продължи:
– Но гумени нагреватели не приемам.
Умората, дивата, невероятна умора настъпи съвсем внезапно. Прикрих за миг очите си, като отчаяно се опитвах да запазя безразличното си изражение. Безразлично, дистанцирано, величествено, в опит да запазя поне малко достойнство.
Херцогът, без да ми даде време да овладея емоциите си, добави към горното:
– Тъй като вие, лейди отон Грейд, имате мигрена и болежки, аз съм длъжен да се грижа за собственото си здраве и за отоплението на леглото си. Естествено, след това, което устроихте, не мога да оставя в замъка нито една от бившите си любовници. Чисто от загриженост за вашата безопасност, Ари. Но утре в замъка Грейд ще има няколко мои лични… – той направи пауза – гости.
Отворих очи и погледнах към чинията си, осъзнавайки, че не съм яла почти нищо. После погледнах надолу към ръцете си, дланите ми трепереха. И тогава ми стана ясно, че издръжливостта ми е на привършване. Безславен, но за съжаление очакван край.
– Е… – бавно се надигнах и внимателно поставих салфетката върху чинията, сигнализирайки за края на храненето. И след това, без да поглеждам херцога, тихо казах – Ще бъда откровена, лорд отон Грейд, вие отдавна изгубихте уважението ми, откакто предпочетохте откровеното сплашване пред диалога и приличното поведение пред публичната целувка с лейди ен-Аури на кея. Но със съжаление трябва да кажа, че сега ви намирам за отблъскващ!
Напуснах масата и тръгнах към вратата, без да се сбогувам. Да пожелая на херцога всичко най-добро? Това не беше по силите ми.
Но едва стигнах до вратата и чух яростен глас:
– Седнете на масата!
Дамите не реагират на викове. Аз дори не направих по-бърза крачка.
– Ари!
Дамите не реагират на викове.
– Ариела!
Отворих вратата безшумно, излязох безшумно и затворих тежката врата със собствената си ръка, игнорирайки лакеите.
Там, в трапезарията, се разнесе тропот и звън. После взрив, който разтърси стените на древния замък и дори пода под краката ми.
Страх? По-скоро ужас, но в присъствието на слугите дори не си позволих да се изчервя. Обърнах се и тръгнах величествено към стълбите, като правех всичко възможно да не избухна в спринт.
Вратите, водещи към трапезарията, се отвориха, когато изкачих първото стъпало, и събориха и двамата лакеи на земята. Но херцогът, който се появи на вратата, не се интересуваше от слугите. Без да забелязва стенещите на пода мъже, негова светлост се запъти към мен, като не откъсваше тъмния си, гневен, яростен поглед от собствената си дама. Не можех да постъпя по същия безчовечен начин.
– Уилард! – Гласът ми отекна в притихналата зала, принуждавайки лорд Грейд също да спре.
Камериерът излезе иззад драперията, която покриваше вратата към главния изход. Той не се поклони, а зачака с интерес заповедите ми.
– Помогнете на хората! – поисках раздразнено. И като си спомних, че в замъка няма лечител, защото не ми беше представен човек с такава дейност, добавих – И незабавно повикайте лекар.
Без да чакам камериерът да действа, което той и направи, изтичах по стълбите и се втурнах към най-близкия лакей. Слугите пристигнаха и махнаха капаците на вратите от двамата нещастници. И аз видях ужасната картина на двамата лакеи, които бяха тежко ранени. Този отляво имаше счупена ръка и, ако се съди по хрущенето, което се чу, когато се опитаха да го вдигнат, няколко от ребрата му също бяха счупени. Другият беше изпаднал в безсъзнание, веднага щом се освободи от тежестта на инкрустираното със сребро дърво. Разкайвайки се, не можех да се сдържа и да не погледна осъдително херцога, който беше замръзнал до стълбите. Но никой друг не смееше дори да покаже недоволство, да не говорим за частица осъдителност.
А възмущението ми само се увеличи, когато госпожа Вонгард обяви, че каруцата е готова.
– Каруца?! – попитах, невярвайки на това, което чух.
Икономката обясни малко напрегнато:
– Слугите се лекуват в болницата в гр…
Така и не довърши, загледана шокирано във вратата на трапезарията. Вдигнах глава и погледнах в тази посока, като за миг онемях.
Трапезарията беше изчезнала. Завесите бяха изгорени до черно, всички стъкла бяха счупени, от свещниците капеха тежки метални капки на пода, а на мястото, където някога се е намираше масата, имаше черно обгоряло петно. Единствено столът на лорда беше оцелял.
– Никаква каруца, – изправих се аз – жертвите ще бъдат настанени в най-близката свободна стая и… Уилард?
Обърнах се гневно към камериера.
– Лекарят вече е изпратен, лейди отон Грейд! – каза той, като се поклони, с първото трепване на уважение в гласа му.
И тогава се чу умореният, леко дрезгав глас на херцога:
– Никакви външни лица в замъка. Тези двамата – в лабораторията.
Госпожа Вонгард моментално сведе глава, скривайки емоциите си, Уилард пребледня, но самообладанието му позволи да запази безстрастно изражение на лицето си. Лакеят, все още в съзнание, изстена в знак на протест и припадна.

Назад към част 7                                                          Напред към част 9

Елена Звездная – Градът на драконите – Книга 3 – Част 15

***

Но все пак трябваше да се съгласи с моите заключения:
– Да, камериерката на лейди Енсан в онзи кървав ден беше мисис Тодс. Но, честно казано, не разбирам как сте стигнали до това?
– Цветя, – усмихнах се мило – забравили сте такава малка подробност като цветята. Леглото обикновено се украсява с листенца от рози. Това е толкова романтично и прави нощта специална за двойката, която ще се изправи пред всички трудности на живота заедно. А единственият магьосник, който може да се погрижи за розовите листенца, е мисис Тодс, която е до шия в задълженията си към вас. И така, от чии устни знаете за този интимен акт, лорд Давернети?
Полицаят замълча.
– И още един въпрос, – продължих аз с вълнението на гонче на следа – кой поръча цветята? Чия беше идеята? И самата лейди Енсан настояваше ли за това?!
Лорд Давернети се стъписа.
В този момент мисис МакАвърт се върна със стомна с антиеметична напитка, напълни чаша за лорд главния следовател и получи неочакван въпрос от мен:
– Мисис МакАвърт, кой реши, че спалнята на едва сключилите брак лорд Арнел и лейди Енсан трябва да бъде украсена с листенца от рози?
Икономката не отговори веднага. Поставяйки каната на масата, тя постоя известно време, припомняйки си събитията от деня, и накрая заговори:
– Лейди Арнел. Майката на лорд Ейдриън Арнел.
Погледнах лорд Давернети с известен триумф и зададох на икономката друг въпрос:
– Извинете, че питам, мисис МакАвърт, но бихте ли ми съобщили защо точно лейди Арнел се е заела с толкова оригинален въпрос? Доколкото ми е известно, обикновено това е задължение на личната камериерка на една дама, когато тя се омъжи.
След като нагласи черната си рокля, а после и белите маншети на ръкавите, мисис МакАвърт ме погледна и каза:
– Имате право, мис Вайърти. Наистина това е обичайна задача на личната камериерка, но старата лейди Арнел беше донякъде объркана, когато стана ясно, че лейди Енсан, която така безсрамно настояваше за това, не е помислила за никакво украшение на брачното ложе. Това… ни се стори малко възмутително. И така, лейди Арнел се погрижи за такъв интимен момент, като поръча от цветарница. И тъй като мисис Тодс трябваше да украси спалнята, тя трябваше да подготви младата дама за нощта. Съжалявам, сигурно не бива да ви разказвам всичко това и осъзнавам, че церберът на вашия морал не ни чува в момента, но погледът в очите на мисис Макстън ми подсказва, че ме очаква морална лекция веднага щом прекрача прага на тишината. Имате ли още въпроси към мен?
– Да, – кимнах – само един въпрос. Камериерката на лейди Енсан. Как реагира тя на това, че не последва господарката си в ловната хижа?
Поправяйки строгата си прическа, мисис МакАвърт отговори:
– Мис Нети реагира негативно, но възмущението ѝ остана пренебрегнато от самата лейди Енсан. Решението да остави камериерката в имението е нейно. Нещо друго?
Поклатих отрицателно глава.
Но когато мисис МакАвърт се обърна да напусне зоната, откъсната от цялото подземие с балдахин от тишина, попитах:
– Не оставяйте мисис Макстън и мен, моля ви.
Жената със стоманен темперамент сякаш прие с неочаквана благосклонност плахата ми, почти детска молба и ме увери:
– Аз със сигурност ще изчакам приключването на разговора ви с лорд Давернети, скъпа моя.
– Благодаря ви! – благодарих и аз.
И икономката на Арнел, след като премина балдахина на мълчанието, се върна при мисис Макстън и седна до нея.
Лорд Давернети, след като я изчака да си тръгне, ме погледна и попита откровено:
– Вашите заключения, Анабел?
Аз мълчах, като гледах предизвикателно лорда главен следовател. Драконът се намръщи, въздъхна раздразнено и с тона на ученик от семинарията, който цитира най-скучния трактат в живота си, каза:
– Добре. Какви са заключенията ви, мис Вайърти?
– Е, можете да бъдете любезен, когато се налага. – не устоях на едно подмятане.
Но впоследствие вече не ставаше въпрос за взаимни упреци и аз изказах собствените си заключения:
– Лейди Елизабет Карио-Енсан пристига в Уестърнадан, за да сключи ангажимент, чиято цел за лорд Карио вероятно е била да навлезе в територията на Желязната планина в своя статут, защото в качеството си на обикновен шпионин той вероятно е бил в Уестърнадан не веднъж, а дори и повече от два пъти… Но да оставим това настрана и да се върнем към младата Елизабет. Като се има предвид хладнокръвието, с което бяха убили сестрите ѝ, нивото на техните умения и познания, няма съмнение, че самата лейди Елизабет също е притежавала способности. Нещо ми подсказва, че ръждивите следи, водещи към криптата на Арнел, са оставени от нея.
– Откъде такава увереност? – попита лорд Давернети студено.
– Това не е увереност, а само предположение. – възразих аз – Но нека бъдем честни, за четири години в Уестърнадан нито херцог Карио, нито незаконните му дъщери са оставили следа някъде.
Старши следователят издиша шумно, наля си още една джинджифилова напитка, отпи глътка и на практика поиска:
– Продължете.
Продължението едва ли обещаваше да бъде приятно за мен, но аз продължих:
– Казахте, че Елизабет е влюбена в лорд Арнел. Убеден ли сте в това?
След миг мълчание Давернети кимна и съобщи:
– Беше очевидно, мис Вайърти. Влюбените момичета сияеха, Елизабет сияеше, очите ѝ винаги бяха вперени в Ейдриън и изглеждаше, че ако имаше воля, щеше да се разтвори в любовта си без следа.
Тъжно е да се разбере, но:
– Очевидно именно това е ѝ направила.
Една въпросителна вежда се изви и поиска:
– Продължете!
Махнах с ръце и недвусмислено дадох знак, че продължавам, и се върнах към собствената си теория:
– Елизабет била влюбена. Влюбена, както казвате вие, страстно и яростно влюбена. И все пак тя е била дъщеря на херцог Карио. Нима не е знаела за плановете на баща си? Съмнявам се в това. Вероятно е имала повърхностни познания за собствените си способности, затова само се е опитала да влезе в криптата на Арнел, но когато е забелязала, че оставя следи, бързо се е оттеглила. Впрочем това не е толкова важно, важното е, че Елизабет е знаела за плановете на баща си и сестрите си. Тя е знаела, не е могла да не знае. Но ето че тя е в Уестърнадан, среща се с лорд Арнел и се влюбва. Кажете ми, лорд Давернети, какво би направило едно момиче, което истински обича някого, за да спаси този, когото обича?
Чашата, която полицаят държеше, падна на пода и се разби на парчета, а драконът отвърна с ехо:
– Всичко.
Ужасното осъзнаване направи лицето му бледо, изостри хищния му, внушителен нос, отбеляза тъмните кръгове под очите му.
– Лейди Енсан не е имала намерение да прекара нощта в леглото с лорд Арнел. – казах убедено аз – Нейната цел е била да спаси този, когото обича.
Тежкият поглед на полицая изразяваше множество чувства, емоции и въпроси, главния от които беше:
– Ако лейди Елизабет не е знаела какъв ефект оказва върху нея желязото, откъде би могла да знае ритуала… процедурата… протокола за извършване на смяната? – всяка дума беше трудна за главния следовател, повече от трудна.
И не разбрах веднага причината.
По принцип беше трудно да се разбере, но… имаше едно ужасно „но“. Ако теорията ми беше вярна, именно Арнел беше убил лейди Енсан онази нощ.
И единственото хубаво нещо в случая беше, че не държах чаша, иначе се страхувам, че по каменния под щеше да има още стъкла.
– Анабел? – много тихо каза лорд Давернети.
И дори не си направих труда да го поправя, зашеметена от чудовищната мисъл. Много по-зашеметена от него, защото, за разлика от полицая, аз присъствах в момента на смъртта на едно красиво младо момиче в прекрасна снежнобяла рокля, върху която аленият цвят на смъртта беше разцъфнал с кръв. Видях всичко това, а също така я чух да казва: „Звярът… Звярът е буден… Звярът… Бягай…“
Имаше ли вина в думите ѝ? Сега отчаяно се опитвах да си спомня за нея. Имаше ли дори ехо от вина в изкривения от болка глас?
– Трудно ми е да… правя заключения. – отвърнах тихо на дракона.
Давернети се обърна, загледан в стената с някакъв див копнеж и болка, после каза, едва чуто:
– С вашето пристигане в този град сякаш във въздуха се разнесе мирис на пролет… А това, което направихте за Ейдриън… За него беше непоносимо бреме да вярва, че той е убиецът на всички тези момичета. И тогава вие. Като последен подарък на Стантън за нас от отвъдното. Дори не подарък, а огромен дар. И вие опровергахте вината на Ейдриън. Той започна да живее, Анабел, едва когато вие доказахте, че участието му в убийствата е било само косвено. Със сигурност нито той, нито аз някога ще забравим онези, които не успяхме да спасим, онези, които трябваше да погребем, онези, които бяха убити. Това ще остане болка в душите ни, камък в гърдите ни, но…
Той замълча за миг и като все още не ме поглеждаше, издиша:
– Но не знам как ще кажа на брат си, че кръвта на лейди Енсан е по ръцете му.
И това беше краят на емоцията.
Лорд Давернети издиша рязко, обърна се към мен, сложи крак върху крак и попита:
– Предполагате ли, че лейди Елизабет, която дори не знаеше, че може да оставя следи върху желязо, е познавала техниката на ритуала за събуждане на звяра?
– Дракона! – поправих го аз.
Полицаят отново вдигна вежда, без дори да осъзнава колко се изплаших от толкова подчертаната проява на самоувереност. Уви, бях казала чистата истина – страхът си оставаше. Дори с цялото разбиране за собствените ми способности.
И погледнах към икономките – и двете икономки бяха отговорни за морала ми, а те бяха там за мен, особено мисис Макстън… О, точно сега бих могла да изпия чаша чай. Успокояващ, с мента и върбинка, или ободряващ, с цитрусов аромат.
– Професор Стантън не е единственият учен, към когото херцог Карио се е обърнал с „проблема си“. – отново започнах да изглаждам гънките на роклята си, това малко ме успокояваше – Освен нас работеха още няколко групи. Плюс вероятно самият херцог Карио и… дъщерите му. Разбирате ли, пробуждането на инстинктите и формата на звяра у трансформиращите …
И тогава се поколебах.
Аз се поколебах!
Погледнах лорд Давернети, шокирана, и с дрезгав до хриптене глас попитах:
– Спомняте ли си външния вид и размерите на лорд Арнел, когато се превърна в дракон?
Старши следователят ме погледна с известно недоумение.
– Драконът… – гласът ми секна – драконът има пет нокътя на лапата си! Пет! А разкъсването от врата до долната част на корема на лейди Енсан е причинено от нещо с един!
От чисто нервно вълнение се изправих, като се разхождах от една страна на друга и си припомних илюстрацията, която ми беше показал професор Наруа. Защо в този момент не бях помислила и за секунда за вече заловената уайверна? Бях видяла женска уайверна и тя нямаше никакви шипове на опашката си. Тя имаше опашка. Змийска опашка. Никакви костни израстъци, които биха могли да нанесат поражения като пронизващ тялото меч. Но мъжките уайверни имаха съвсем различни структури на тялото!
Спрях, обърнах се към лорд Давернети, който следеше напрегнато всяка моя стъпка, и попитах:
– Тялото на лейди Елизабет Карио-Енсан все още ли е в моргата?
– Да! – потвърди полицаят с очевидна неохота.
Кимнах, приемайки отговора му, и на практика поисках:
– Намерете професор Наруа, отидете с него в моргата и го оставете да огледа трупа. Защото, ако съм права, „звярът“ – конкретно в мъжки род, така каза тя, преди да умре: „звярът се събуди“ – и все още е в Уестърнадан. И не е нито дракон, нито трансформиращ – той е от мъжки пол, резултат от смесването на въпросните видове. И да, що се отнася до въпроса ви дали покойната лейди Енсан е можела да използва заклинания за трансформация – можела е. Без съмнение е имала магическа дарба, присъствала е на такива ритуали и свещите, подредени в кръг, са пряко доказателство за това, а думите на заклинанията не е трудно да се научат, ако си ги чувал повече от веднъж. Със сигурност е имало някакви познания, прибавете към тях и онази любов, която ни прави слепи и арогантни, и ще получите едно момиче, което просто е искало да спре всичко това. Която изобщо не е искала този град да потъне в кръв. Побързайте, защото ако предчувствието ми е вярно, убийствата ще започнат отново.
Лорд Давернети се надигна в сдържано, но забележимо вълнение.
– Къде е Нарел? – попита той.
– Той си е намерил работа като маг-илюзионист. – казах аз.
– Винаги е казвал, че това е истинското му призвание. – каза язвително Давернети. После изведнъж каза: – Анабел, ако мога да направя нещо за вас….
– Забравете за това! – прекъснах го – Просто забравете за мен! Повярвайте ми, това би било най-доброто нещо, което бихте могли да направите за мен.
Драконът ме погледна мрачно, дръпна назад балдахина с махване на ръка, взе чинията, уви я в маскировъчна и защитна тъкан и побърза да излезе от подземието.
Веднага щом балдахинът изчезна, двете икономки станаха и съпроводиха заминаването на лорд-главния следовател с предпазлив поглед, а мен още по-предпазливо.
– Към ОрКолин! – подадох сигнал за следващата ни дестинация.

Назад към част 14                                                           Напред към част 16

 

Елена Звездная – Тайната на прокълнатия херцог. – Херцогиня отон Грейд – Книга 2 – Част 7

***

През целия път до покоите на лорд отон Грейд бавачката ми разказваше за изтъкнатите членове на тази военна династия. Покрай разказите за миналото се качихме на първия етаж. Стаите на херцога бяха по-близо до стълбището, но аз избрах стаи, които бяха възможно най-далеч от спалнята на съпруга ми. Колкото е възможно по-далеч! Може би това щеше да предизвика клюки сред прислугата, но… И там прозорците гледаха към градината, а холът – към терасата.
Когато влязохме в покоите на негова светлост, водата във ваната вече течеше, а ароматът на рози се носеше из всички стаи. И този мирис беше в такъв ярък контраст със стаята, която на пръв поглед приличаше на военна казарма или на покоите на херцога в Орлово гнездо. Съвършена чистота, абсолютна липса на лични вещи и предмети, които по някакъв начин да характеризират собственика. Бледосини тапети, тъмни мебели, тъмни килими, тъмно дърво в интериора, завеси на прозорците, съчетаващи снежнобели пердета и черни завеси.
Двете прислужнички излязоха от банята, но преди да успея да дам каквото и да било нареждане, госпожа Тортън каза:
– Гретхен, отиди при кастелана и вземи няколко тоалета, които бяха купени за пристигането на негова светлост, а също така избери няколко ризи и рокли.
Камериерката се поколеба и каза несигурно:
– Къде ще намеря такива за такова дете?
– Гретхен! – възкликна възмутено бавачката.
– Няма нужда да се тревожиш. – побързах да се намеся аз – Да, преместването тук беше изключително прибързано, но негова светлост ще пренесе вещите ми в рамките на няколко дни и…
– Гретхен, върви! – госпожа Тортън беше категорична.
Камериерката забързано направи реверанс и ни остави.
– Ейвъри, – продължи бавачката – помогни на лейди отон Грейд.
Никой не се вслуша в моите възражения. Камериерката ме заведе в банята, помогна ми да си сваля роклята, да си разпусна косата, а после ме остави за да донесе сапун.
Когато се съблякох напълно, внимателно слязох по каменните стъпала в горещата овална вана и всичките ми проблеми отстъпиха изведнъж. Толкова отдавна не бях се къпала и колко блажено беше да имаш гореща вода и аромат на рози.
Ейвъри се върна и ми помогна да си измия косата, а после останах сама във ваната с мехурчета и бях благодарна за това. В замъка се чуваха гласове, някъде лаеше куче… Нещо звънна тревожно като камбана. Кучетата лаеха радостно. После се чу женски вик.
Все още бях блажено във водата със затворени очи, когато гласът на херцога се разнесе като гръмотевица:
– Казах по-късно, Уилард. Къде е лейди отон Грейд?
Блаженото състояние на съзнанието ми беше изчезнало! Скочих във водата, като с ужас се оглеждах за кърпа. Но нямаше кърпи, а си спомних точно, че в банята на херцога имаше цял куп кърпи, както и халати за баня! Как е възможно това?!
– Уилард, вън! – този път гласът на негова светлост беше отчетливо гневен – Ариела?!
Изчервена от срам, разтреперана от ужас и с осъзнаване на собственото си падение, бавно се настаних във водата, сгуших се и прикрих раменете си с ръце. Никой не изнася кърпи и халати от банята, това е глупост. Съответно камериерките следваха ясна заповед.
Бавачката!
– Ари! – още един вик на херцога, на който не отговорих.
Защото имаше надежда, мъничка, призрачна надежда, дори и да нямаше право на съществуване, че лорд отон Грейд ще напусне собствените си стаи и тогава… И какво тогава?!
Вратата на банята не се отвори – тя се взриви и падна с трясък на каменния под. Не обърнах глава и само потрепнах, когато се чу звукът:
– Защо, по дяволите, не каза нещо, Ари?
Искаше ми се да изгоря от срам. И гняв към слугите. И безсилна ярост. Сгуших се в себе си, загледана в пяната във ваната, и с всички сили се опитвах да не плача. И потънала в собствените си мисли и тревоги, не осъзнах веднага, че лорд отон Грейд мълчи. И то от доста време.
Внимателно извърнах глава и хвърлих изненадан поглед към негова светлост. Херцогът ме гледаше твърдо и строго. И някак си ми се стори, че е изключително гладен и…
– Предполагам, че вечерята трябваше да е сервирана досега. – казах едва чуто.
– Вероятно.. – хрипливо каза лорд отон Грейд, без да откъсва поглед от мен.
Гласът му ме накара да искам да се скрия още повече в пяната или дори да се гмурна с главата напред във водата. Но като се превъзмогнах, попитах с тих глас:
– Ще излезете ли, моля, лорд отон Грейд?
Отговорът беше неочаквано гневен:
– Това е моята баня, лейди отон Грейд.
– Аз знам това. – прошепнах аз, като най-накрая се съвзех…
Херцогът издиша шумно, после каза студено:
– Донесох дрехите ви.
– Благодаря ви! – прошепнах аз, взирайки се единствено в пяната пред мен.
– Има ли още нещо, от което се нуждаете? – попита подигравателно негова светлост.
Беше ми безкрайно срамно, но при тези обстоятелства…
– Да, – опитах се да кажа – ако можете да ми донесете кърпа и халат за баня, моля.
Лорд отон Грейд замълча за няколко мига, после попита с нескрита изненада:
– Къде са те?
– Аз… – гласът ми трепереше и трябваше да спра да говоря за момент, за да сдържа сълзите – Не знам!
Лорд отон Грейд се обърна мълчаливо и се отдалечи. Известно време чувах стъпките му в спалнята и другите стаи, после вратата се отвори и негова светлост излезе в коридора. Върна се, заключи вратите на стаите си с ключ, който ме накара да потръпна от предчувствие, и влезе в банята с купчина кърпи.
– Какво сте направила, Ариела? – Попита той, като се приближи до мен и постави цялата купчина отстрани на ваната.
Без да отговарям каквото и да било, грабнах най-горната кърпа и въпреки факта, че все още бях във водата и платът беше мокър, се увих, скривайки раменете си и практически всичко останало.
– Манастирската скромност не те украсява. – коментира действията ми негова светлост.
– Няма съмнение, че във вашите очи безсрамието е много за предпочитане! – казах аз, като си спомних за жените, които бях срещнала.
– Така ли? – негово сиятелство повдигна подигравателно вежда.
И тогава, напълно пренебрегвайки положението ми, състоянието ми и липсата на облекло, лорд отон Грейд седна на ръба на ваната, гледайки ме с внимателен и леко подигравателен поглед, и каза замислено:
– Мога да направя два извода за всичко, което се е случило, лейди отон Грейд… вие сте направили нещо, което би трябвало да ме накара да се ядосам по разбираем начин, и моята бавачка е лудо влюбена във вас, щом е дръзнала да се впусне в такова очевидно сводничество.
Взех другата хавлиена кърпа и покрих краката си, изчервявайки се от внимателния поглед на негова светлост.
– Ари, – усмихна се лорд отон Грейд – на твое място щях да използвам по-добре кърпите, защото с тази скорост няма да имаш с какво да се подсушиш.
Подигравката имаше известно основание и това я правеше още по-болезнена.
– Ще ви бъда благодарна, ако излезете и ме оставите да се оправя. – гласът ми се разтрепери от обида.
Тих и откровено подигравателен смях:
– И да развалиш целия коварен план на бавачката?
Свивайки се под мокрия и неприятен плат, осъзнах, че е безсмислено да питам. Затова не се ограничих в израза си.
– Това, което направи бавачката ти, беше подло. – прошепнах аз.
– Как да го кажа? – лорд отон Грейд докосна пяната, доближи пръсти до лицето си и вдиша аромата – Роза… Не, ароматът на рози не ти отива, Ари. Непременно ще ти донеса нежно виолетово масло.
Погледнах обидено към негова светлост и с изненада осъзнах, че херцогът се усмихва мечтателно на нещо. Но усмивката избледня веднага щом лорд отон Грейд забеляза погледа ми, а после, търкайки остатъка от пяната между пръстите си, каза:
– Не бих нарекъл постъпката на бавачката подла спрямо вас, но що се отнася до мен, да, изключително подла постъпка.
– И с какво госпожа Тортън не ви е угодила? – попитах.
С усмивка херцогът обясни:
– Пристигнах в замъка и за моя искрена изненада само камериерът се втурна да посрещне своя господар. Но изненадата ми се увеличи, когато, преди още Уилард да успее да отвори уста, в мазето се втурна една бавачка и каза: „Дези, скъпи, лейди отон Грейд е изключително зле!“ Като се има предвид случилото се на кораба, не е изненадващо, че се втурнах към вас, пренебрегвайки отчаяните опити на Уилард да ми каже нещо, и – херцогът се намръщи – някои от дамите с куфари, които Хауърд и хората му проверяваха…
Лицето на негова светлост потъмня.
След това към мен се насочи твърд, изгарящ поглед, който ме накара да се почувствам още по-неудобно отпреди, и с измамно мек, вглъбен тон лорд отон Грейд попита:
– Ариела, какво се случва?
Благословени да са небесата, ако бях облечена, щях да отговоря с цялата гордост, достойнство и уравновесеност, на които бях способна, но седейки във водата, покрита само с две мокри кърпи, след цялата враждебност и предателство, с които се бях сблъскала в замъка Грейд, се чувствах малка, слаба, беззащитна и… смазана.
– Ари?! – лорд отон Грейд напомни за присъствието си.
Свих се, обгърнах с ръце коленете си, придърпах ги към себе си и казах тихо:
– Убедена съм, че Уилард ще те информира за всичко с най-малките подробности.
Херцогът замълча за миг, после ми зададе гневен въпрос:
– Хауърд изпълни ли заповедта ми да ви отведе в покоите ми, където се намирахте преди моето пристигане?
Можех да мълча, но отговорих тихо:
– Не.
– Така ли? – зад тези думи се криеше заплаха, която негова светлост не скри.
Стиснах ръцете си и му напомних хладнокръвно:
– Аз не съм затворник, лорд отон Грейд.
– Дори и това? – сега херцогът явно се подиграваше.
Вдигайки глава, погледнах в черните очи на тъмния маг и отговорих гневно:
– Аз съм херцогиня отон Грейд и в моя дом няма да позволя на никого да ме унижава!
Херцогът се изправи, като сложи ръце зад гърба си, и отиде до огледалото. Постоя известно време, като гледаше отражението си, след което попита студено:
– И какво ви унижи толкова много, херцогиньо?!
О, Пресвета, дай ми сила.
Всичко, което успях да изрека, беше:
– И вие се осмелявате да питате?
Без да се обръща, херцогът отговори съвсем спокойно:
– В моята къща, както, впрочем, и навсякъде другаде, се осмелявам да правя абсолютно всичко, което вече ви беше казано преди.
И тогава, като се обърна рязко, негова светлост се приближи до мен, грабна една от кърпите, разгъна я и като ми протегна ръка, нареди:
– Станете.
Зашеметена от изумление, аз издишах трудно:
– Извинете, какво?
И се отдръпнах неволно, когато очите на лорда проблеснаха в тъмнина. Но негова светлост не ми позволи да изпитам изцяло ужаса – китката ми изведнъж бе стисната със стоманена хватка и в следващия миг херцогът ме измъкна от водата, оставяйки ме без прикритието на пяната и мокрите кърпи. И изведнъж замръзна, продължавайки да ме държи с цялата си тежест почти на една ръка разстояние, а после каза със стегнат глас:
– Бях прав. Ще се превърнете във възхитителна жена, Ариела.
И като пусна китката ми, лорд отон Грейд бързо се обърна и излезе от банята. С хавлиената кърпа! Но на прага негова светлост спря, вдигна ръка, погледна кърпата, сякаш я виждаше за първи път, и после попита хрипливо, без да се обръща:
– Лейди отон Грейд, това трябва ли ви?!
Едва след този въпрос осъзнах какво се е случило. Веднага се почувствах студена, засрамена и… Наведох се, грабнах последната останала кърпа, увих се бързо и дадох воля на емоциите си, като прошепнах искрено:
– Махайте се.. вън!
Лорд отон Грейд мигновено изправи рамене и в следващия миг съжалих за думите си. Защото херцогът се обърна, захвърли кърпата и се запъти към мен. И в движенията му имаше толкова много сила и ярост, че неволно се отдръпнах и щях да се отдръпна отново, ако мага не ме беше настигнал. Когато ме сграбчи, лорд отон Грейд ме издърпа на крака, така че се подхлъзнах, и се наведе близо до лицето ми, като хладнокръвно ми заповяда да го направя отново:
– Повтори това.
Дъхът му беше леден. Изпепеляващ лед, противно на всички закони на анатомията, и независимо от болката в китката от стоманените му пръсти, почувствах студ. Пронизващ, ужасен студ, а страхът, също толкова леден, сграбчи душата ми, стисна гърлото ми и ми попречи да издам звук.
– За в бъдеще – херцогът стисна още по-силно ръката ми – не смей да ме предизвикваш, ако не можеш да ми се противопоставиш.
Пръстите му се разхлабиха, освобождавайки китката ми, и аз се сринах на пода, без да мога да се изправя. Седейки на студените каменни плочи, гледах как лорд отон Грейд напуска банята в бяс, потропвайки със стъпките си.
Китката ме болеше непоносимо, а аз притиснах трепереща длан към устата си, опитвайки се да сдържа риданията си, ужасът… ужасът не ме пускаше. Но херцогът не ми позволи да се справя с емоциите си и миг по-късно чух звук от спалнята му:
– Лейди отон Грейд, до вечерята остава по-малко от четвърт час. Очаквам ви в трапезарията. Ако не пристигнете навреме, ще се кача горе, за да ви отведа сам.
След това се чуха стъпки, последвани от завъртане на ключ, скърцане на отваряща се врата и дрънчене на затваряща се.
Едва след като той си тръгна, по бузите ми се търкулнаха сълзи и продължавайки да стискам устата си, легнах бавно на пода, усещайки как тялото ми се тресе от ридания и осъзнавайки, че нямам време за сълзи. Просто нямаше.
Скърцането на отварящата се врата отново потвърди страховете ми и тогава чух гласа на Гретхен:
– Лейди отон Грейд?
Конвулсивна въздишка и отчаяно спокойствие:
– Има куфар в спалнята, разопаковайте роклите ми.
– Да, госпожо! – дойде отговорът с нотка на недоволство.
И аз разбрах, че не това е очаквала прислужницата. Скандал, сълзи, истерия, сюжет за клюките в замъка…
Надигнах се от пода, леко замаяна, и отидох до огледалото… Очите ми бяха зачервени, носът ми беше подут, около устата ми имаше следа от натисната длан… На китката ми имаше черни следи. Черно. Докоснах я с пръст и изтръпнах от болката.
После отново се погледнах в огледалото – щеше да ми трябва много, много студена вода.
Когато успях да почистя лицето си, вече бях толкова премръзнала, че не треперех от страх. На всичкото отгоре нямах кърпи.
– Гретхен, – гласът ми беше тих, но знаех, че се чува ясно – ще доведа до знанието на госпожа Уинслоу кражбата на кърпи и халат от банята на негова светлост.
Нещо падна в спалнята, но прислужницата не посмя да възрази, защото знаеше, че е виновна.
– Мадам се нуждае от халат? – гласът ѝ трепереше.
– И то веднага! – потвърдих аз.
Жената влезе веднага с купчината аксесоари за баня, които бяха там преди банята ми. Тя сръчно подреди всичко, после взе горния халат и ми го поднесе.
– На ръба на масата, моля! – наредих аз, като разроших влажната си коса.
Не възнамерявах да се избърсвам с кърпа пред очите на прислугата. Проблемът беше в това, че бях израснала в манастир и имах собствени възгледи за някои аспекти на аристократичния живот.
Гретхен се поклони няколко пъти и побърза да излезе. Увих се в топлия халат, който ме обвиваше до пода, сресах косата си, после отново я подсуших с кърпа, след което не ми оставаше нищо друго, освен да събера мокрите кичури в проста, скромна плитка, която сгънах и закрепих.
Когато излязох от банята, роклите вече бяха извадени от куфара ми. Не моите рокли. Нещо повече, виждах ги за пръв път. Дълги, строги, съвсем затворени и съобразени с моя размер. Със закъснение осъзнах, че това бяха същите дрехи, които херцогът беше поръчал на най-добрата шивачка на юг.
Гретхен, която нервно ме чакаше, се опита да каже нещо, но аз я прекъснах хладнокръвно:
– Свободна сте.
С реверанс жената си тръгна, явно не вярвайки на случващото се.
Избрах си синя рокля с бели маншети и бяла дантелена яка със стойка. Госпожа Имис беше изпълнила всичките ми желания относно тоалетите, но само в едно отношение – традиционните домашни обувки за всяка рокля бяха със заострен ток. Трябваше да се разходя няколко минути из спалнята на негова светлост, за да свикна с необичайния ток. Едва след това отидох до огледалото.
Не се разпознах.
Няколко мига смутено се взирах в момичето в отражението и не се разпознавах в него. Това не бях аз. Беше една дама – силна, изпълнена с достойнство, истинска дама с моите черти на лицето, с моята руса коса, с моите очи, с моето тяло, но не и аз. Не бях аз…
Значи аз бях пораснала.
Свих рамене, гърбът ми се изправи напрегнато, лицето ми стана още по-бледо, а погледът ми – студен и надменен. Да, не се разпознавам в огледалото, но това не означава, че трябва да се подчинявам на волята на херцог Грейд. Това е моят дом и ще бъде по моя начин, защото аз съм лейди отон Грейд! Защото ако се предам сега, няма да има шанс за реванш. И колкото и да съм уплашена, колкото и да ме боли китката, колкото и да съм ужасена при вида на яростта на черния магьосник, не мога да отстъпя.

Назад към част 6                                                           Напред към част 8

Молим ви да спрете защитите от реклами за нашия сайт. С показването на рекламите ще се осъществява поддръжката на сайта ни! Благодарим ви!