АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 22

Глава 21

– Как разделянето е добра идея? – Изсъсках на Кай, докато минавахме през поредната пищна всекидневна.
– Можем да покрием повече земя. Колкото по-бързо намерим Надин и се измъкнем, толкова по-добре. Ако успеем да избегнем сблъсъка с Варвара…
Той се измъкна и побърза да премине през друга арка и да влезе в грандиозен коридор с дванайсетметрови тавани и златни полилеи с чудовищни размери. В предната част на къщата огромно извито стълбище доминираше над триетажното фоайе.
– Варвара иска лоялността на Надин – прошепнах аз. – Мисля, че тя ще избягва да се отнася с Надин като с абсолютен затворник. Нека да проверим спалните.
Той кимна и ние се заизкачвахме по стълбите до третия етаж и се впуснахме в коридор, покрит с дълбок, луксозен килим.
Време за викторина. Колко спални има едно имение за милиони долари, с площ от 20 000 квадратни метра? Отговор: твърде много. Кому са нужни толкова много спални? Беше абсурдно! За щастие, те бяха лесни за проверка, защото, изненада, всички врати бяха отворени. И, за същия късмет, в тях нямаше никакви неприятни изненади. Ако не знаех по-добре, никога нямаше да предположа, че тук живее зла магьосница.
В края на коридора най-накрая открихме подозрителна стая. Какво ни подсказа? Вратата беше затворена.
Двамата с Кай застанахме пред вратата, обмисляйки възможностите си. Неприятното в Аркана беше, че ако руните не се виждаха, магията трудно можеше да бъде открита. А ние не разполагахме с магьосници, които да ни помогнат.
Извадих моята Дама Пика и се разположих пред вратата. Предпазливо Кай докосна дръжката. Нищо не се случи, затова той завъртя полираната дръжка. Заключено. Инструментите му отново излязоха и за пет секунди той отвори вратата. Надникнахме вътре.
Едва забелязвайки облицованите стени, пищните драперии и струпването на неудобни кресла, се спрях на огромното кръгло легло, издигнато върху килимена платформа, над което висеше още един колосален полилей. Полилей в спалня? Фъф.
На леглото, напълно облечена и с лице, заровено във възглавницата, се бе простряла Надин. Направих нетърпелива крачка в стаята, но Кай ме хвана за ръката. Тогава забелязах мъглата във въздуха, сладък, опушен аромат, който не разпознавах. На масичката до леглото бели пипала се навиваха от кадилницата, образувайки неестествено съвършени къдрици. Алхимия? Нещо, което да държи Надин заспала?
Кай извади от джоба си черна носна кърпа, разтърси гънките и я завърза над носа и устата си.
– Добре, сега наистина приличаш на нинджа – заявих аз.
Той изпъшка.
– Да се надяваме, че димът не действа прекалено бързо.
Исках да тръгна вместо него, но на него щеше да му е по-лесно да вдигне момиче. Пъхнах картата обратно в джоба си и се хванах за вратата. Инстинктите ми изкрещяха. Прекалено лесно. Това беше прекалено лесно.
Кай вдиша дълбоко, после влезе в стаята.
Не знам какво ме накара да погледна. Някакъв слаб шум? Невидим импулс на магия? Каквото и да беше, погледнах към перваза на прозореца, където девет руски кукли бяха подредени от най-голямата до най-малката, а изрисуваните им лица се усмихваха добродушно.
Кай пресече пътя на куклите и телата им се отвориха с тихо щракване. От вътрешността им избухна зелена мъгла – и блестящи светкавици се стрелнаха към него като куршуми.
– Кай! – Изкрещях, но предупреждението ми беше твърде късно.
Той се дръпна настрани и го чух да се задъхва – дишаше в парфюмирания дим, който изпълваше стаята. Улови се, хвърли се към леглото и хвана краката на Надин. Издърпа я до ръба на матрака, прехвърли мъртвата ѝ тежест през рамо и спринтира обратно към мен. Дръпнах вратата, когато той се спъна, дишайки тежко.
Свалих Надин от рамото му и я спуснах така, че да се свлече до стената. Когато се обърнах обратно към него, той изваждаше три сребърни игли от бицепса си. По ръката му се стичаха тънки следи от кръв. Още шест метални шипа бяха забити в жилетката му.
Взирайки се в стрелите, аз преглътнах.
– Какъв е шансът тези неща да са отровени?
– Сто процента.
– По дяволите. – Трябваше да го измъкна оттук. Трябваше му лечител или алхимик – или и двете. Приклекнах и разтърсих рамото на Надин. – Здравей, Надин. Събуди се. Хайде, отвори си очите.
Тя изстена, а после клепачите ѝ трепнаха. Примигвайки, тя вдигна глава.
– Тори! Какво правиш тук?
– Спасявам те, хлапе. – Хванах ръката ѝ и я издърпах на крака. – Последния път, когато ти предложих, ти не искаше да те спасявам, но предполагам, че това се е променило?
Тя се поколеба, преди да запази равновесие.
– Как си… няма значение. Трябва да се измъкнем оттук. Варвара – моята съседка – тя е митична. Тя си мисли, че ме спасява от друида, но не разбира, че…
– О, тя разбира – прекъснах я мрачно, като я повлякох в движение с Кай по петите ни. – Варвара е магьосница от тъмните изкуства и не ти е приятелка. Трябва да те измъкнем оттук, преди…
– Ах. – Въздъхващото възклицание ме накара да се плъзна по средата на тъмния коридор. – Какви ужасни лъжи – продължи силно акцентираният глас. – Надин, девушка, не слушай.
Коридорът беше слабо осветен, но не можех да видя говорещата – едва когато тя се раздвижи, излизайки от облака от сенки, който не бях забелязала до този момент. Висока, върбова, с фини линии, които грациозно състаряваха аристократичните ѝ черти. Тънките ѝ устни бяха боядисани в тъмнопурпурен цвят, дълбоките ѝ очи бяха украсени с опушен грим, а сребристата ѝ коса беше прибрана в елегантен топ-възел. С кафяв панталон с висока талия, горскозелена блуза и дълго палто, преметнато през раменете, тя изглеждаше готова да се разходи из ексклузивна художествена галерия.
– Варвара! – Надин се задъха. – Вярно ли е това?
Магьосницата стисна червените си устни.
– Защо ще вярваш на тези кучета? Друидът ги е изпратил да те откраднат.
– Вече ти казах, че друидът не е такъв. Той…
– Той те е уловил, скъпа. Тези хора? Те са част от неговия капан. Тази жена, която лъже, я познаваш чрез друида, да? Тя се сприятели с теб по негова заповед.
Очите на Надин се стрелнаха към мен, после отново към Варвара.
– Н-не, това не е…
– Това – прекъснах я гръмко, – е най-голямата глупост, която някога съм чувала. Можеш ли да бъдеш по-клиширана?
– Ще те защитя, Надин, – каза спокойно Варвара. – Скоро ще се опомниш и ще видиш, че той е този, който те е измамил, а не аз.
– Аз не искам да си тръгвам.
Макар да беше добре прикрито, видях проблясък на нетърпение в лицето на магьосницата. Не ѝ харесваше цялата тази игра, но беше твърдо решена да привлече Надин на своя страна, като накара Зак да изглежда като истинския враг. Поне не бързаше да ни атакува – повече ценни секунди, за да могат Аарон и Езра да чуят суматохата и да си вдигнат задниците тук.
– Надин, – казах тихо. – Друидът ми каза, че иска да се върнеш у дома. Той обеща да те защити.
В очите на Надин се появиха сълзи, а устните ѝ се раздвижиха, образувайки безмълвна дума. Дом.
– Аз ще те защитя. – Този път Варвара не можа да скрие гневната хапка в гласа си. – Ела с мен и ще те отведа далеч извън неговия обсег.
Надин вдигна брадичката си.
– Не. Не искам да отида с теб.
Злобна ярост изпълни очите на магьосницата.
– Не ми оставяш друг избор. Правя това заради теб, девушка.
Варвара вдигна ръката си и тя заблестя със злато – сложно, свързано помежду си бижу. Пръстени обикаляха всеки пръст и палеца ѝ, свързани с по-големи парчета, които покриваха гърба на ръката ѝ. Всички те бяха свързани с широка гривна. Пръстите ѝ бяха завършени с двусантиметрови златни нокти.
Докато се движеше, Кай се заби в гърба ми. Тежестта му ме притисна, почти ме избута на пода, и той закачи ръка за рамото ми, за да се подпре. Протегна другата си ръка през рамото на Надин, разперил широко пръсти.
Въздухът затрещя. Всички косъмчета по тялото ми настръхнаха.
Бяла светлина се стрелна по ръката му, изви се между пръстите му, после избухна от дланта му. Светкавицата прескочи коридора, след което се разкъса на хиляди змиевидни клони. Всичките ми мускули се напрегнаха, през мен преминаха горещи тръпки и болки.
Всичко свърши за миг, оставяйки след себе си само миризмата на изгорял килим. Светлината беше угаснала, потапяйки къщата в мрак, и бели петна осеяха погледа ми.
Кай ме хвана за ръката, а аз изтръгнах ръката на Надин. Заедно се втурнахме по коридора до задънена улица. Повлякох ги със себе си и влязох през отворената врата в огромна спалня. Лунната светлина, която проникваше през прозорците от пода до тавана, хвърляше сребристи квадрати по тъмния килим.
Тръгнахме към прозореца. Кай се облегна на стената до него, кашляйки задъхано. Хванах една крехка крайна масичка за краката и я запратих към прозореца. Стъклото се счупи в пръски от назъбени парчета и хладният нощен въздух нахлу в задушната стая.
Измъкнах глава през счупения прозорец и се загледах надолу към бетонната тераса. Можехме да скочим – ако искахме да си счупим краката.
Надин се задъха.
Въртейки се, почти се притиснах обратно към прозореца, преди да си спомня, че съм го счупил. Варвара стоеше на прага, невредима от експлозивната атака на Кай. Тя отново вдигна ръка, а от тънките ѝ устни се отрони бързо заклинание на латински.
Пред златистите ѝ пръсти бълбукащ черен дим се оформи във формата на дълъг връх на копие.
Издърпах картата си „Дама Пика“.
– „Ori repercutio!“
Едва успях да изрека думите, когато върхът на копието избухна в движение. Въздухът се разкъса от картата ми и отхвърли призрачното острие назад. То се стрелна покрай рамото на Варвара, прекоси коридора и проби дупка в стената.
Веждите на Варвара се повдигнаха елегантно.
– Колежка магьосница? Произношението ти е хамско.
Стискайки картата си, се борех да не изкарам ужаса от лицето си. Бях използвала Дама Пика и сега нямаше да имам никаква защита поне пет минути, докато заклинанието се презареди. Зад мен Кай се беше облегнал на стената, дишаше плитко. Не можех да разчитам на неговата помощ. Къде, по дяволите, бяха Аарон и Езра? Дали бяха отишли да плуват в проклетия басейн?
Варвара вдигна ръцете си, и двете украсени със заклинателни бижута, и започна същото заклинание. Две мастилено черни върхове на копия се превърнаха в съществуване – едното насочено към мен, другото към Кай.
– Варвара, спри! – Извика Надин.
Тя спря заклинанието си.
– Не мога, дете. Ще те защитя, дори и да си спечеля омразата ти.
– Не ги убивай! – Ръцете ѝ се стиснаха. – Аз ще дойда с теб. Нека просто си тръгнем.
– Не, Надин! – Изръмжах. – Не смей!
Варвара погледна замислено към желаната си ученичка, после спусна ръце. Копията се изпариха.
– Ако това е твоето желание. Ела, девушка.
Стиснах зъби. Надин ми хвърли болезнен поглед, сякаш ме молеше за разбиране, после тръгна към Варвара. Поставяйки ръка на рамото на Надин, магьосницата ми се усмихна мило. Другата ѝ ръка се плъзна в джоба ѝ и докато водеше Надин в коридора, тя хвърли малък предмет обратно в стаята, преди да хлопне вратата.
По килима се търкулна тъмно топче. В момента, в който спря да се движи, от него се изсипа чернота. Мъглата се разнесе по пода на вълни, като се разпространяваше непрекъснато.
Завъртях се към Кай. Подпрян на стената, сякаш стоенето изискваше пълната му концентрация, той сви рамене, потискайки кашлица. Нещо тъмно се стичаше по брадичката му от ъгъла на устата му. Кръв.
Той кашляше кръв.
Несъсредоточените му очи срещнаха моите и аз разбрах, че времето му изтича – и това дори не включваше злата черна мъгла, която се разпространяваше неумолимо към нас. Тя се простираше на пода пред единствения изход, а аз не бях достатъчно глупава, за да вляза в нея. Точно това искаше да направи Варвара.
Хванах ръката на Кай и я преметнах през раменете си, но нямах представа накъде да вървя. Картата ми „Дама Пика“ се зареждаше поне за три минути, а мъглата щеше да ни достигне преди това. Така или иначе не ми се струваше, че ще подейства на алхимична субстанция.
Мъглата течеше по-близо, само на два метра от нас. Кай увисна срещу мен, дишайки прекалено бързо.
Хладно течение танцуваше през счупения прозорец, носейки със себе си дразнещ намек за аромат. Вдишах рязко през носа си, чудейки се дали не съм полудял. Но не. Момчетата ми бяха казвали отново и отново да им се доверя. Да имам вяра. Да вярвам в тях.
Затова издърпах Кай на перваза на прозореца и когато черната мъгла стигна до глезените ни, го избутах през отвора и изскочих след него.

Назад към част 21

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 21

Глава 20

Палците ми летяха по клавиатурата на телефона, като половината ми внимание беше насочено към думите, които пишех, а другата половина – към Аарон, който шофираше. Очите му бяха вперени в тъмния, криволичещ път, ограден от огромни дървета, които образуваха листен тунел над улицата.
– Колко още, Тори? – Попита той.
Натиснах „Изпрати“, след което набързо превключих обратно на навигационното приложение.
– Изглежда, че е на квартал и половина.
Симпатичните двуетажни къщи и бунгала от квартала на Ривърс отдавна бяха изчезнали. Не можех да видя никакви къщи зад прозорците на колата, само възрастни дървета и поддържани храсти, които образуваха непроницаеми екрани за уединение. На нередовни интервали затворените алеи прекъсваха стените от зеленина.
Според картата ми някъде от другата страна на тези дървета се намираше океанът. Да, това бяха крайбрежни имоти. Скъпи крайбрежни имоти. Не като къщи за милиони долари. О, не. Двадесет милиона? Петдесет милиона? Не бях сигурна. Честно казано, не исках да знам.
Важното, което трябваше да се отбележи, беше, че ако приемем, че Варвара не възнамеряваше да води Надин през международно летище, най-лесният начин да напусне страната беше по море. Маршрутът за бягство на Варвара се намираше буквално на един хвърлей разстояние от къщата ѝ. Адски умно от нейна страна, макар да не ми беше приятно да го призная.
Намали скоростта на колата и Аарон измина още един квартал, след което се отби от пътя и излезе на тревната ивица до гъст дванайсетметров жив плет – разбира се, недобре подрязан.
– Още не сме стигнали – казах му аз.
– Трябва да довършим подготовката. Освен това промъкването е по-лесно, когато не караш направо към входната врата.
Измърморих в неохотно съгласие.
Той изключи колата и се завъртя на седалката, а сините му очи бяха необичайно сериозни.
– Знам, че казах, че ще го направим – и ще го направим, но първо трябва да те попитам нещо.
Нервността ме обзе – допълнително безпокойство към нервите ми, свързани с това, че ще се справя с прословутата смъртоносна магьосница без подходящо подкрепление, което нямаше да пристигне поне след четиридесет и пет минути.
Аарон подпря предмишницата си на волана.
– Наясно съм, че ние тримата не сме известни с предпазливостта си, но има разлика между това да поемаш пресметнати рискове и да изхвърлиш сигурността си през прозореца.
– Когато тръгнахме след Призрака – каза Кай от задната седалка, – ти се изложи на по-голяма опасност, отколкото знам как да изразя количествено. И въпреки че не можеш да обясниш как си избягала, подозирам, че това е било предимно късмет и стечение на обстоятелствата.
Извиках. Да, той беше уцелил точно този момент.
– Беше толкова близо – Аарон вдигна пръст и палец на разстояние един сантиметър – до затвор или смърт.
Опитах се да измисля нещо, което да кажа в своя защита, но дори в главата ми всичките ми оправдания звучаха идиотски.
– Знаеше колко опасно е това. Знаеше, че никой не се е върнал, след като ги е взел. – Аарон се наведе към мен. – Защо отиде с него?
Погледнах от лицето му, рязко осветено от горната светлина на колата, към Кай на задната седалка. Езра седеше точно зад мен, извън полезрението ми, така че ми беше спестено неговото предизвикващо вина, кучешко изражение „ти ни притесняваше“.
– Изглеждаше като единствената възможност. – Стисках телефона си между дланите си, без да мога да срещна очите им. – Ако Призрака си беше тръгнал, щяхме да изгубим единствения си шанс да спасим Надин.
– Ние? – Попита Кай. – Или ти? Защо толкова държиш да спасиш това момиче?
Главата ми се вдигна.
– Защо да не искам? Тя е на шестнайсет години, съвсем сама, хваната в капан с родители, които не я обичат, изоставена от всички, напълно безпомощна и…
Ръката на Аарон се сключи върху моята, прекъсвайки пронизителната ми тирада.
– Тори – промърмори той, – сигурна ли си, че говориш за Надин?
– К-какво?
– Когато ти отиде с Призрака, не знаехме, че родителите на Надин са гигантски тъпанари. Никой не я беше изоставил. Тя не е била недолюбвана – доколкото знаехме. Беше безпомощна, но това е, защото беше избягала.
– Но сега знаем, че…
Той стисна ръката ми.
– Тори.
Гърлото ми се сви. Той беше прав. Бях тръгнала с Призрака, мислейки, че Надин е сама, изоставена и необичана. Но бях предположила всички тези подробности, запълвайки празните места не на базата на нейния живот, а на моя.
На шестнадесет години бях сама. Бях изоставена и необичана.
Отчаяно се опитвах да спася Надин от тази съдба, сякаш промяната на нейното бъдеще щеше да промени моето минало. Ако я спася, ще спася и шестнайсетгодишната си същност. Ако я спася, призракът на моето тийнейджърско „аз“ щеше да ми прости, че съм била толкова слаба.
И в това беше проблемът, нали? Надин не бях аз. Изправена пред жестоки родители и ужасяващи истини за произхода си, тя беше оставила всичко това зад гърба си. Беше намерила пътя към Зак, който я взе под крилото си.
Но аз? Нямах смелостта да избягам. Брат ми се осмели, но аз останах с баща си и го оставих да ме унищожава парче по парче. Когато Джъстин ме изостави заради полицейската академия, се върнах обратно в цикъла на зависимостта, като заживях с роднините на баща ми. Дори след като се преместих в другия край на страната, все още се придържах към познатото – преместих се при Джъстин, отново разчитах на него.
Топлата ръка на Аарон се плъзна по ръката ми, веждите му се сключиха от загриженост и осъзнах, че по лицето ми се стичат сълзи. Задъхвайки се от смущение, се отдръпнах от него, борейки се за спокойствие.
– Съжалявам – прошепнах дебело.
Аарон сви пръсти около тила ми, а палецът му нежно разтри бузата ми.
– Ти ни изплаши много, Тори. Не искаме да те загубим.
– Знам. Този път няма да бъда глупава.
– Само този път? Надявах се, че повече няма да бъдеш толкова глупава.
Подсмърчам.
– Ти си от тези, които говорят. Постоянно вършиш глупости.
– Ей, никога не съм…
– Не, не – прекъсна го Кай. – Тя има право.
Изстрелях към Аарон триумфална усмивка. Той извъртя очи и без повече дискусии от това, блъсна вратата си. Последвах примера му и аз изскочих от колата. Момчетата се изсипаха и отвориха багажника.
Бяха се екипирали частично още при Ривърс, но сега извадиха оръжията си. Аарон пристегна на гърба си големия си меч Шарпи. Кай, който вече носеше черна дреха, наподобяваща бронежилетка с малки джобове и калъфи, провери дали малките му ножове за хвърляне и нинджа звездичките са на мястото си. Ако малките триъгълни остриета имаха истинско име, аз не го знаех и не исках да го знам. Наричах ги нинджа звезди, защото по дяволите, да. Кай, мълниеносната нинджа.
Езра носеше ръкавици без пръсти, които стигаха чак до бицепсите му, кокалчетата и лактите бяха подсилени с блестяща стомана. Калъфат му беше препасан през гърдите в очакване на оръжието му – неговия близнак Ужас, двуметрова прътова ръка, която се разделяше на две остриета, които след това можеха да бъдат прикрепени едно към друго, за да се получи четириметрова прътова ръка с две остриета. Беше страшно як. Той преметна тоягата през рамо и я заби в магнитния калъф.
А аз? Аз просто стоях там, без да имам екипировка, която да облека. Беше ми малко гадно.
Аарон захлопна багажника, нагласи ремъка на гърдите си и ми се усмихна остро.
– Готова ли си?
– Какъв е планът? – Попитах.
– Засега ще действаме на принципа на крилете – каза Кай. – Промъкваме се, оглеждаме имота, проникваме в къщата.
– Да спасим момичето, да победим злата магьосница, да отпразнуваме победата – заключи Езра.
Напомпах с юмрук, преструвайки се, че съм толкова уверена, колкото звучаха те.
– Да го направим!
Когато Кай и Езра се приближиха до дванадесетметровия жив плет, Аарон ме хвана за ръката и ме дръпна да спра. Погледнах лицето му в тъмнината.
Той прокара пръсти по челюстта ми, докосването беше нежно и въпросително.
– Добре ли си, Тори?
– Да.
Той се наведе, за да доближи лицата ни, и ме изучи.
– Има ли начин да те убедя да почакаш тук?
– Какво? Не!
Той въздъхна.
– Дръж се близо до нас, не ходи никъде сама и не поемай рискове.
Отворих уста да отвърна с нещо остроумно и саркастично, но думите умряха на езика ми. Страхът стегна очите му – страх за моята безопасност. Колкото и трудни да бяха последните две седмици за мен, за него те бяха още по-тежки.
Топлата му ръка докосна бузата ми. Трептящата топлина се разгърна в сърцевината ми, разпространи се по крайниците ми и нямах нужда от мекия натиск на ръката му, за да насочи главата ми назад. Устните му се допряха до моите, а после ме целуна силно. Задъхах се срещу устата му, а ръцете ми се свиха около врата му.
– Уххххмм, – изрече Езра. – Може би вие двамата бихте могли да оставите това за по-късно?
Откъснах се от Аарон и се обърнах. Езра стоеше в долната част на живия плет, а Кай се беше разположил неловко отгоре, като дори в тъмнината по лицето му беше изписано раздразнение.
Със смях Аарон стъпи в стиснатите ръце на Езра и аеромагът го изхвърли нагоре с помощен порив на вятъра. Аарон се покатери на глупаво високия жив плет, после двамата с Кай скочиха и изчезнаха от другата страна.
Езра отново стисна ръцете си.
– Твой ред, Тори.
– Ех. – Бях почти сигурна, че Аарон е направил тази маневра много по-лесна, отколкото беше. През мен преминаха съмнения. Ако първото препятствие – проклетият жив плет – ме плашеше, може би трябваше да изчакам в колата.
Не, аз мога да се справя. Бях разбила отровата над тъмното поле, бях летяла с дракон и бях открила тайната самоличност на най-известния мошеник в града. Бях гаднярка.
Изправяйки блузата си, пристъпих към него и сложих едната маратонка в облечените му в ръкавици ръце. Той приклекна, спускайки се по-ниско, за да мога да свия коляното си за скока, след което заедно се изстреляхме нагоре. Скочих, когато той ме изхвърли нагоре, а полезният порив на вятъра ме издигна във въздуха. Хванах се за гъстите клони в горната част – и паднах назад от храста, стискайки безполезни шепи листа.
Езра се хвърли, за да ме хване, и ръцете му се притиснаха около кръста ми. Вдигна ме, преди да съм се ударила в земята, но се запъна крачка назад, загуби равновесие и се приземи на задника си с хъркане. Аз се проснах в скута му, зашеметена от собствената си некомпетентност.
– Съжалявам! – Отхвърлих разкъсаните листа, завъртях се – и се озовах лице в лице с него, носовете ни почти се допираха.
Отдръпнах се назад, после се изтърсих и небрежно изчистих разкъсаните листа от панталоните си.
Изправяйки се на крака, Езра ме погледна странно, сгърчвайки тъмните си вежди.
– Да опитаме ли отново?
– Да, – промълвих аз.
Вторият ми опит мина много по-добре. Паднах от живия плет от правилната страна и Аарон ме хвана. Първата фаза приключи.
Имението на Варвара Николаева беше дори по-богато, отколкото очаквах. Просторната морава, прекъсната от криволичеща тухлена алея, беше безупречно поддържана и включваше високи дървета, артистично подредени храсти, няколко статуи и мраморен фонтан. Триетажната къща лежеше върху земята като пухкава, полегнала баронеса, чиито крайници и издутини бяха украсени с високи прозорци и бели колони.
– Бъдете внимателни – предупреди Кай. – Варвара очаква двойката Ривър да пристигне до час и не мисля, че планира приятелско посрещане.
– Какво имаш предвид? – Прошепнах, докато приклякахме зад един червен храст, подрязан в перфектна сфера. Откъснах няколко листа. Храстите не трябваше да бъдат перфектни сфери. Това беше неестествено.
– Ривър са отговорност – обясни той. – Те са единствените, които могат да обвържат Надин с Варвара, а се съмнявам, че тя иска да влачи със себе си тази връзка. Толерантността и милосърдието не са обичайни черти за тъмните магьосници.
– Мислиш, че Варвара планира да ги убие?
– Бих заложил пари за това. Вероятно си спасила живота им.
Хм. Мога ли да получа кармични точки за непреднамерени добри дела?
– Езра и Тори – прошепна Кай. – Вие двамата останете тук и пазете фронта. Аз ще разузнавам източната страна на имота, а Аарон, ти можеш да разузнаваш западната страна. Десет минути.
Почти протестирах, но двамата с Аарон вече се отдалечаваха, движейки се бързо от сянка на сянка по начин, който знаех, че не мога да повторя. Е, чувствах се безполезен.
– Не се притеснявай – промърмори Езра, забелязвайки как спадат на раменете ми. – Аз също не съм добър в промъкването. Обикновено получавам дежурството да пазя вратата.
Това всъщност ме накара да се почувствам по-добре. От друга страна, Езра не умееше да се прикрива, защото беше буквално полусляп. Аз нямах това извинение.
Кай и Аарон се върнаха точно навреме, като докладваха за следи от магьосничество, скрити из имота, но без следи за местонахождението на Варвара или Надин. Имаше обаче елегантна бяла яхта, закотвена в края на дълъг плаващ док, който се простираше във водите на океана в северния край на имота. Варвара все още не беше успяла да избяга. Сигурно чакаше първо да се появят Рейвър.
Тъй като не искаше да се разхождаме през входната врата, Кай ни поведе отзад. Извих врат. Основното ниво се простираше на почти два пъти повече квадратура от горните нива, а покривът му образуваше широка тераса, достъпна от втория етаж. Промъкнахме се до градинската врата на приземното ниво и Кай извади от жилетката си чантичка с цип, извади два малки инструмента и отвори ключалката за около десет секунди. Направи ми впечатление.
Той отвори вратата и ние се вмъкнахме в огромна зала с басейн. Водата блестеше в слабия блясък на декоративните лампички, поставени по тавана. Докато адреналинът бръмчеше във вените ми, на пръсти се спуснахме по луксозно застлан с килим коридор и влязохме в голяма… салонна стая? Не знаех правилните имена на луксозните стаи за богаташи.
Както и да се наричаше, първото ми впечатление беше червено. Толкова червено. Текстурирани малинови тапети, богата тъкан на мебелите, килим с алени и кехлибарени шарки. Масивни маслени картини в тежки златни рамки покриваха стените. Архитектурата, с изрязаните куполи на тавана и изключително сложните тапицерии, беше в стил викторианска Англия, но декорът ми създаваше сериозни усещания за Зимния дворец. Варвара беше добавила към интериорния дизайн нотки от дома.
Докато се шмугвахме в стаята, един трясък ме накара да подскоча във въздуха. Кай, Аарон и аз се завъртяхме. Езра стоеше до деликатна масичка, заобиколен от разбитите парчета на ваза. Никой от нас не помръдна, докато слушахме, но не се появиха подозрителни магьосници, които да разследват шума.
Езра се размърда притеснено.
– Съжалявам.
Той не се беше шегувал за липсата на способности за промъкване. Беше ми казвал и преди, че движещите се цели не са проблем за него – те смущават въздуха, който той може да усети с въздушната си магия, но лесно побеждава неподвижни мебели.
Кай сканира няколко широки врати, които водеха встрани от помещението, наподобяващо салон.
– Трябва да се разделим. Аарон и Езра, вие вървете наляво. Тори и аз ще отидем надясно. Потърсете Надин, но не ангажирайте Варвара. Пазете се от капани. Срещаме се отново тук след петнадесет минути.
Да се разделим? Сериозно? Само аз ли бях единствената, която някога преди това беше гледала филм на ужасите?
Но Аарон и Езра вече се насочваха към другия край на салона. Хвърлих разтревожен поглед след тях, след което забързах в обратната посока, следвайки Кай. Заедно навлязохме по-навътре в тихото имение, като оцеляването ни зависеше само от вярата и късмета – и на двете винаги съм се старала да не разчитам.

Назад към част 20                                                                 Напред към част 22

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 20

Глава 19

Не знаех кой е по-голям идиот. Тримата магове или брат ми.
Докато бях изчезнала, Аарон, Кай и Езра не искаха да ангажират полицията. Така че Кай, гениален, какъвто беше, хакна телефона ми – който бях оставила в гилдията за мисията ни по залавяне на призраци – и тримата убедиха Джъстин чрез текстови съобщения, че съм супер заета с новия си апартамент и затова ме няма наоколо.
Облегнала се на плота в банята, прелиствах съобщенията, като толкова много въртях очи, че ми се завиваше свят. Нито един от тези текстове не звучеше като мен! В коя ли извратена реалност бих използвала котешки емотикони? Единственото нещо, което беше по-смущаващо от опита за имитация, беше фактът, че брат ми не беше забелязал нищо необичайно.
Затворих приложението за съобщения и поставих телефона си на плота, след което вдигнах ръка нагоре. Все още усещах фантомната хватка на Зак, когато беше писал по дланта ми.
С цялото това „да хванеш да се возиш с драконова фея“ бях забравила, че той е писал на ръката ми. Не си спомних, докато не се озовах в банята с хавлиена кърпа и чисти дрехи, за да мога да си взема душ, докато чакахме да пристигне пицата.
Две заклинания бяха изписани по дланта ми с чист, мъжки почерк. А под тях имаше десет цифри. Телефонен номер.
Зак трябва да е сериозен в желанието си да си върне Надин – толкова сериозен, че ми беше дал директен начин да се свържа с него. Не знаех как да се чувствам по този въпрос. Като начало си мислех, че е твърде голям хипар, за да има телефон. Трябваше да претърся стаята му, докато спи. Ако намерех телефона му, можех да повикам кавалерията и да си спестя заклинанието за черна магия.
Запазих номера му в контактите си и си отбелязах за заклинанията. С последен поглед към почерка му върху дланта ми, включих чешмата, грабнах сапуна и търках, докато нямаше и следа, че мастилото някога е докосвало кожата ми.
След като се изкъпах, се облякох в любимите си панталони-пижама и потник. Носех ли сутиен? Не. Трябваше ли да сложа сутиен? Вероятно, но исках да ми е удобно. Момчетата можеха просто да отвърнат очи.
Удобно е, че всичките ми вещи бяха при тях. За да подкрепят глупавата си история за това как се наслаждавам на новооткритата братска свобода в апартамента ми, те бяха отишли при Джъстин, докато той беше на работа, и бяха взели цели четири кашона с мои вещи. Използвайки моите ключове. От чантата ми. Които също бях оставила в гилдията.
Бях само леко раздразнена. Бяха направили всичко възможно, за да не се разпадне обикновеният ми живот, докато се опитваха да ме намерят.
Докато се присъединя към тях, пицата вече беше пристигнала. Ако не беше неустоимата съблазън на пеперони и зелени чушки, може би щях да спра, за да прегърна отново Езра. Прегръдките бяха нещо от рода на нашата работа, така че бях свободна да се хвърлям в прегръдките му, когато пожелаех. Което и направих, с ентусиазъм и може би с една сълза на облекчение, в момента, в който влязох през входната врата.
Докато ядяхме – или трябва да кажа, докато те похапваха пица, а аз се тъпчех, след като бях изяла точно една ябълка през последните двадесет и четири часа – те ме запознаха с усилията си да ме намерят. По-голямата част от гилдията беше изоставила всичко, за да разследва Призрака и къде може да ме е отвел. Дори Дариус беше използвал огромните си ресурси като майстор на гилдията.
Въпреки това никой от тях не беше постигнал значителен напредък. Ако Зак не ме беше освободил, все още щях да съм негов пленник – или мъртва.
Натъпкана със сирене и вкусна тестена коричка, се запътих към всекидневната и се сринах в средата на дивана. Аарон седна до мен, а Кай – на отсрещния диван. Езра влезе последен и изяде последното парче.
Затворих очи и се облегнах на Аарон. Вечерното слънце се пресичаше през южния прозорец и изпълваше стаята с топла оранжева светлина. Всичко, което исках да направя, беше да седя тук с момчетата. Да ги слушам как си говорят. Да играя глупави видеоигри с тях. Просто да бъда тук, отново в безопасност. Но имаше причина да се върна набързо.
– Надин има нужда от помощ – казах им, усещайки как мускулите на Аарон се напрягат. – Опитах се да кажа на Жирар и Феликс, но те няма да действат, докато не им обясня всичко. Мислят, че това е капан, но аз се кълна, че не е така.
Отворих очи и ги открих да ме гледат. Езра прекоси стаята и седна на пода до краката ми, като използваше дивана като облегалка.
– Разкажи ни, – промълви той.
– Надин ми обясни защо е избягала от дома. – Повторих колкото можах да си спомня от нейния разказ, описвайки плика, който беше получила с цялата информация за истинските си родители. – Тя спомена и за съседката си, жена на име Варвара Николаева. Чували ли сте за нея?
Аарон поклати глава.
– Коя е тя? – Попита Кай.
– Тъмна магьосница. Смятаме, че е убила родителите на Надин, донесла я е тук като бебе и я е поставила под грижите на човешка двойка, за да я скрие, като е планирала да направи Надин своя ученичка, когато навърши шестнайсет години.
– Нейна ученичка? – Повтори Аарон. – Защо би искала детето на тази британска двойка за чирак?
– Семейство Емрис е известно – добави Кай. – Изглежда като ненужен риск.
– Стара традиция сред практикуващите тъмни изкуства е да отвличат потомството на враговете си и да промиват мозъците им, за да им служат. – Придърпах коленете си нагоре, прибирайки се по-близо до Аарон. Той сви топлата си ръка около мен. – Вчера вечерта Варвара отвлече Надин.
– Чакай, – каза Аарон недоверчиво. – Тъмната магьосница е отвлякла Надин от тъмния друид, който първоначално я е отвлякъл?
– Ами – промълвих аз, – Надин технически отиде с Призрака по собствена воля, така че той не я е отвлякъл… по най-строгата дефиниция на думата.
– Тя доброволно ли отиде с Варвара? – Попита Кай. – Ако Надин познава Варвара само като своя човешка съседка, вероятно е мислела, че я спасяват.
– Не, тя… – Мислех трескаво, опитвайки се да измисля как да го обясня, без да разкривам подробности за Зак. Не можех да повторя нищо от това, което беше казал той, но какво да кажем за нещата, които беше казала Надин? – Тя си мислеше, че е в безопасност от убийците на родителите си.
Аарон прокара ръка през косата си.
– Какво ли е мислил Призракът за това, че съперничещ си мошеник бракониерства от него? Не мога да си представя, че е бил много щастлив от това.
– Ние сме единствените, които могат да спасят Надин – измъкнах се аз, без да мога да обсъдя мнението на Зак по въпроса. – Трябва да я върнем от Варвара, преди да са изчезнали. Ще… – Изкашлях се леко, като се стегнах. – Ще ми помогнете ли да я спася?
Да помолиш за помощ. Защо винаги беше толкова трудно?
Но едва успях да изрека въпроса, преди Аарон да кимне.
– Разбира се. – Той примигна замислено. – Единственото, което ме притеснява, е дали трябва да очакваме Призракът да се появи по средата на нашето спасяване.
– Обещавам, че това не е трик на Призрака…
– Не това имах предвид – прекъсна го той набързо. – Притеснявам се, че ще тръгне след Варвара, за да си отмъсти, а ние ще попаднем под кръстосан огън.
– О. – Дръпнах един кичур от косата си. – Не мисля, че това ще е проблем.
– Сигурна ли си? – Веждите на Кай се смръщиха. – Защо да не си отмъсти?
– Варвара има… плашеща репутация.
– Искаш да кажеш, че Призракът се страхува от нея? – Аарон изпусна ниско свиркане. – Определено се нуждаем от солиден план за игра, преди да предприемем ход. Не искаме да се забъркваме с някого, когото Призракът смята за страшен.
– Колко време ще отнеме това? – Поисках, като се отдръпнах от Аарон, за да мога да се изправя срещу него. – Варвара може и да е страшна, но това е още една причина да действаме бързо. Защо никой не се интересува от Надин?
– Ние се грижим за нея – възрази той. – Но…
– Но какво? Защо само аз разбирам спешността на случая? – Изхвърлих ръцете си във въздуха. – Онзи идиот друид е все едно: „Почукай си, Тори, но аз няма да си мръдна пръста, за да помогна, въпреки че съм толкова могъщ, че мога…“
Задуших се в думите и захлупих устата си с ръце. Цялото ми тяло стана ледено студено. О, Боже. Какво бях казала? Седях твърдо на дивана и чаках заклинанието за клетва да ме порази.
– Уау, Тори – възкликна Аарон. – Призка ли те пусна, за да можеш да помогнеш на Надин?
– Не съм казала това! Нищо не съм казала. – Размахах диво ръце. – Ти не си чул нищо. Забрави, че съм казала това!
Сините му очи заблестяха интензивно, докато се вкопчваше в изригналото ми предложение.
– Но…
Ръката на Езра се сключи около коляното на Аарон. Аарон погледна приятеля си и между тях сякаш настъпи мълчаливо разбирателство.
– Фалшивите родители – подхвърлих аз, сменяйки темата, докато погледът ми се рееше между него и Езра. – Надин ми направи впечатление, че не са били приятни хора, но са се грижили достатъчно, за да потърсят помощ. Варвара е тяхна съседка. Може би знаят повече за нея и можем да разберем как са станали осиновители на Надин.
– Можем да проверим и дома на Варвара. – Кай извади телефона си. – Да видим дали има някакви улики за другите ѝ скривалища. Нека им се обадя.
Изчакахме мълчаливо, докато той доближаваше телефона до ухото си.
– Здравейте, госпожо Ривър? Това е Кай Ямада… Справям се добре, благодаря ви. Бихте ли били свободни тази вечер вие и съпругът ви да се срещнете с мен и моите сътрудници? Имаме потенциална нова следа, която трябва да обсъдим. Да… Да, това е добре. Ще се видим тогава.
Той прекъсна разговора.
– В осем часа. Това е най-ранният час, в който съпругът ще бъде на разположение. Той работи до късно.
– Сигурен ли си, че това е добре? – Попитах колебливо. – Да разследвам Варвара? Жирар и Феликс не искат да правят нищо за Надин, докато аз…
– Ние ще се тревожим за тях – прекъсна ме Аарон с намигване. Той потисна едно прозяване. – Не че не искам да ритам задници на магьосници, но се надявах да поспя малко.
– Добре съм да тръгвам, – каза Езра леко. – Можеш да си останеш вкъщи, ако искаш.
– Да, точно така. Като че ли ще пропусна това.
Докато се шегуваха, аз се облегнах на топлата страна на Аарон. Осем часа. Още няколко часа и може би най-накрая ще имаме отговори. Не ми харесваше да чакам, когато Надин вече двадесет и четири часа беше пленница на Варвара, но нямахме избор. Тя щеше да трябва да издържи още малко.

***

Семейство Ривър живееше в спретнат двуетажен апартамент на улица с гъсти дървета, пълна с малки къщички. Когато пристигнахме с колата на Аарон, слънцето висеше ниско на запад и беше на път да се спусне под хоризонта. Отворих вратата, излязох и дълбоко вдишах хладния вечерен въздух.
Беше толкова тихо. Намирахме се далеч извън центъра на града и липсата на трафик, клаксони, викове, свирещи автобуси и тракащия рев на транзитните влакове беше просто странна. На половин квартал оттук млада двойка разхождаше модното си дизайнерско куче Шноодъл-дуодъл-дуо, а на тротоара с розов тебешир бяха нарисувани хопскоти, но освен това кварталът беше безлюден. Винаги ли предградията са били такива?
Момчетата се изсипаха от старата спортна кола, за да допълнят нашата четворка. Не бяхме ли странна група? Аарон, с дънки с изподрани колене, леко измачкана синя тениска и медночервена коса на опашка. Кай, с риза с V-образно деколте, прилепнали дънки и тъмна коса, грижливо вчесана назад, изглеждаше вежлив и професионален. И Езра, който беше нахлупил шапка върху разхвърляните си къдрици, използвайки периферията, за да скрие несъответстващите си очи.
После бях аз. Тъй като се предполагаше, че сме частни детективи, бях облякла самотния си чифт черни дънки, тъмнолилава блуза и чифт маратонки „за всеки случай, ако се наложи да бягам, за да спася живота си“. Косата ми беше усукана на кок и дори се бях гримирала – за първи път от две седмици. Върви ми.
Езра огледа къщата, след което се отдалечи по тротоара, оставяйки ме с Аарон и Кай.
– Къде отива? – Попитах го.
– Обикаля наоколо, – отговори Кай. – Той оставя тези неща на нас. Хората са склонни да го гледат и да забравят да говорят.
Подсмръкнах.
– Значи той има белег. Голяма работа. Хората трябва да пораснат.
Аарон мина покрай мен, насочвайки се към предната пътека.
– Фактът, че не ти пука, е една от причините той да те харесва.
Излязохме на стълбището и Кай почука. Вратата се отвори почти веднага и един дребен възрастен мъж се усмихна унило.
– Господин Ямада, – промълви мъжът. – Благодаря ви, че дойдохте.
Постарах се да запазя неутралното си изражение. Да чуя Кай да се нарича г-н Ямада беше просто странно.
Влязохме след господин Ривър в спретната всекидневна с избледнели дивани с флорални мотиви от същата дизайнерска епоха като флоралните тапети и извити дъбови масички с бели салфетки под накъдрените абажури. В стаята имаше и трите.
Когато се натъпкахме на дивана пред отрупаната с кърпички масичка за кафе, госпожа Ривър влезе в стаята, носейки сребърен поднос с чайник, чаши и чинийки и чиния с бисквити.
– О – промърмори тя, като постави подноса. – Нека донеса още една чаша.
Въз основа на чаения сервиз силният ѝ английски акцент не би трябвало да ме изненадва, макар че съпругът ѝ звучеше местно. Тя изчезна през една врата и се върна с друга чаша и чинийка. Добави я към подноса и седна до съпруга си, докато Кай отново представи Аарон. След това ме представи с фалшиво име, като обясни как съм експерт по тийнейджърите бегълци. Звучеше адски официално и аз изправих гръбнака си, упражнявайки лицето си на „професионален консултант“.
– Намерихте ли нещо? – Попита разтревожено господин Ривър, като въртеше ръце в скута си. – Казахте, че имате нова следа?
– Първо, бих искал да прегледам малко информация за мис Ериксон – Кай направи жест към мен – за да може да я чуе със собствените си уши. Откога живеете в тази къща?
– Настанихме се преди около четиринадесет години. Надин беше на две години.
– Както обсъждахме преди, седемдесет и шест процента от отвличанията на деца се извършват от членове на семейството или познати. Нека да разгледаме хората в квартала, които Надин е познавала и с които е общувала.
Послушно г-н Ривър описа различните съседи, които живееха на улицата, включително Варвара. Но въпреки че Надин твърдеше, че е била близка с възрастната жена, г-н Ривър я спомена само мимоходом.
Докато той говореше, погледът ми премина през госпожа Ривър. Тя седеше сковано, тесните ѝ рамене бяха наведени напред, а спретнатата ѝ кафява коса висеше около лицето ѝ. Виждайки ме да я гледам, тя направи очевидно усилие да се отпусне.
– Искате ли малко чай? – Без да чака отговора ми, тя наля в чашите пареща течност. – Захар?
– Е… разбира се, благодаря.
Тя подаде по една чаша на всеки, след което взе една за себе си, като хвана малката дръжка със стърчащ пръст.
– Надин обича чай и бисквити – промълви тя.
Аха. Морган приготвяха чай всяка вечер, когато бях във фермата, но Надин никога не беше участвала. Колко добре тези хора изобщо познаваха предполагаемата си дъщеря? Не бях забравила какво ми беше разказала Надин за фалшивите си родители – ниско ниво на вербално и емоционално насилие, което ми беше толкова познато от баща ми.
– Къде бяхте в нощта, когато Надин изчезна? – Попитах, прекъсвайки дългото описание на господин Ривър за момчето от квартала, което почистваше пътеките им през зимата. Бяхме тук, за да получим информация от двойката, а това означаваше да спечелим съдействието им – но не можех да търпя глупостите им и минута повече.
Въпросът сякаш го стресна.
– Работих до късно, а жена ми имаше среща. Казахме на г-н Ямада, че последния път, когато…
– Среща къде? – Натиснах го, като пренебрегнах предупредителния поглед на Кай.
– В спа центъра – отвърна госпожа Ривър нещастно. – Ако знаех какво ще се случи, никога нямаше да…
– Но ти знаеше, че тя има рожден ден. – Седнах напред, като почти разлях горещия чай в скута си. – Тя навършваше шестнайсет години. Защо изобщо не си беше вкъщи?
– Не виждам как това е свързано с изчезването на Надин – каза сковано господин Ривър. – Мислех, че имате нова следа?
– Скоро ще стигнем и до това – скочи Кай и ме стрелна с поглед. Чувствайки се виновна, че съм провалила внимателния му разпит, скрих изражението си зад чашата си. Подухнах горещата течност и вдишах ухаещата на земя пара, докато отпивах глътка.
Нервите ми се разклатиха и ме обзе страх. Мозъкът ми се нуждаеше от миг, за да настигне инстинктите ми.
Изплюх чая върху масичката за кафе.
– Уау! – Изкрещя Аарон. – Добре ли си?
– Много съжалявам! Не знаех, че е толкова горещо. – Скочих, запратих чашата и чинийката си на масата, след което обърнах гръб на реката. С широко отворени очи добавих: – Не пий чая. Ще си изгориш езика.
Кай постави пълната си чаша на страничната масичка.
– Ще я оставя да изстине.
Аарон също се отказа от чая си, а аз се завъртях обратно и се усмихнах зъбато на зяпащата двойка.
– Много съжалявам за това! Мога ли да ви помогна да почистите?
– Не, не, остави ме. – Госпожа Ривър притискаше една ръка към опръсканата с чай масичка за кафе и мърмореше нещо друго – но не достатъчно тихо, за да не доловя първата дума: ori.
Картата ми „Дама Пика“ вече беше извадена от джоба ми.
– „Ori repercutio!“
Въздухът се развълнува – и тогава взрив от мастиленочервена светлина се отрази върху двойката. Госпожа Ривър отлетя обратно в дивана до съпруга си, а червената светлина образува светещи въжета около телата им, свързвайки ги.
Аарон и Кай се изправиха на крака, но се взираха в мен, а не в обездвижената двойка. Пъхнах картата обратно в джоба си, бутнах подноса за чай настрани и отметнах салфетките от дървената повърхност.
– Уау, вижте това – заявих с присмехулна изненада, сочейки превърнатата в артефакт маса. – Магьоснически надписи, издълбани направо в масичката ти за кафе! Странно, а?
– Не знам какво… какво… – Господин Ривър преглътна, адамовата му ябълка се размърда. – Какво си ни направила, вещице?
– Вие сами си го направихте. – Сложих ръце. – Значи вие двамата сте в сговор с Варвара, така ли? Тя ви е подготвила със заклинания, отрови и други неща.
– Отрови? – Аарон измърмори с ъгълчето на устата си.
– Чаят е отровен. – Примижах пред двойката, за да скрия нахлулия си страх. Ако не беше простото съвпадение, че бях помогнала на Надин да отреже тези отровни корени, никога нямаше да разпозная миризмата.
– Това е наистина нелюбезно, знаеш ли.
– Хм – промърмори Кай замислено. Той счупи кокалчетата на пръстите си. – Предполагам, че ще трябва да преминем към по-агресивна форма на разпит.
Господин и госпожа Ривър пребледняха като ледените си салфетки.
– Това няма да е необходимо. Имам точно това, от което се нуждаем. – Извадих двата кристала, които бях взела от Зак. Вкарах червения обратно в джоба си, а киселиннозеления закачих за коженото въженце и се приближих до двойката.
– И така, кой от вас иска да говори, а?
– Няма да кажем нито дума, – заяви пронизително госпожа Ривър.
– Имаме доброволец! – Наведох се над нея, докато тя се извиваше безпомощно срещу магическите връзки. Спуснах кристала върху гърлото ѝ, точно както Зак беше направил с мен. – Това е наистина страхотно заклинание. Но пък е супер-де-дупер незаконно. Но се обзалагам, че на теб не ти пука за такива дреболии като закони и етика, нали?
– Ами… – Аарон се присъедини към мен, като гледаше кристала предпазливо. – Какво правиш?
– Получавам отговори. – Сведох очи към зеления камък. – „Ori ostende tuum pectus.“
Кристалът затрептя и устата на госпожа Ривър се разтвори, а очите ѝ заблестяха с тревожна празнота. Дали и аз бях изглеждал толкова празна?
– Какво е истинското ти име? – Попитах я.
– Марта Емрис.
Емрис? Е, добре, не бях очаквала това.
– Замълчи! – Г-н Ривър изкрещя. – Не им казвай нищо, или…
Кай се приближи. Електричество затрещя по ръцете му.
– Кажи още една дума и ще ти спра сърцето.
Побиха ме тръпки и се надявах, че това е блъф. Можеше ли Кай наистина да направи това с магията си от мълнии? Съсредоточих се върху жената.
– Ти си от Емри като Надин?
– Не като Надин – изсмя се тя. – Бях омъжена за братовчед на баща ѝ. Запознахме се в университета и аз се влюбих в него, без да знам, че е митичен. Той ме въведе в семейството и аз научих всичките им тайни, но те винаги ме гледаха отвисоко. Бях по-нисша от тях, могъщите, прочути магьосници. Стивън беше най-лошият – най-превъзходният, надменен, арогантен…
– Ти ги предаде, нали? – Прекъснах я.
– Исках да се разведа със съпруга си. – Думите се изсипаха набързо, сякаш не можеше да ги спре. – Алберт дойде в Лондон по задгранична командировка и аз имах връзка с него повече от година. Той скоро заминаваше и аз исках да бъда с него, но се страхувах какво ще се случи – дали семейство Емрис ще ми позволи да замина след всичко, което бях научила за тях. Варвара обеща, че мога да бъда с Алберт и те никога няма да ме намерят. Всичко, което трябваше да направя, беше да ѝ помогна.
– Да ѝ помогнеш да убие роднините ти и да отвлече бебе?
– Не, Варвара направи всичко това. Тя ми помогна да се преместя тук, преди семейство Емрис да разбере, че искам да се махна. Това беше шест месеца преди тя да убие Стивън. – Тя говори за хладнокръвното убийство с безразличие. – Варвара донесе бебето при нас. Не осъзнавах, че ме подписва за петнайсет години отглеждане на детето му, преди да съм свободна.
– О, твърде жалко, че предателството на семейството ти не се е получило перфектно за теб. – Седнах на масичката за кафе пред нея. – Значи Варвара е планирала да вземе Надин на шестнайсетия ѝ рожден ден?
– Единственото, което ни каза, беше да отсъстваме от къщата за един ден. Когато се прибрахме и Надин я нямаше, помислихме, че това е всичко. Но после Варвара се втурна наоколо и се разгневи, че Надин е изчезнала. Накара ни да обявим Надин за изчезнала, за да може митичната общност да разследва случая. Когато научи, че друидът-измамник е взел Надин, тя беше бясна. Накара ни да се обърнем към вашата гилдия. Искаше от вас, глупаците, да окажете натиск върху Призрака – да го прогоните, за да може тя да се добере до Надин.
И точно това се беше случило. По дяволите, бяхме паднали право в ръцете на Варвара.
– Трябва да се радваш – казах на Марта, – че аз съм тази, която първа стигна до теб. Друидът е много по-безмилостен от мен, а това заклинание за разпит е само една от играчките му.
Тя се задъха.
– Ти – ти работиш за него?
– Нека не се отклоняваме от темата. Къде са Варвара и Надин?
– Не знам къде е завела Надин.
Примижах пред подигравката на Марта и стомахът ми се сви. Очите ѝ се бяха прояснили. Заклинанието беше направено. Кристалът не беше имал време да се презареди напълно, така че двайсетминутната продължителност се беше свила до по-малко от половината. Тихо проклех. Първият ми въпрос трябваше да бъде къде се намира Надин.
Вдигнах кристала и го пъхнах обратно в джоба си.
– Кай? Мисля, че все пак ще имаме нужда от агресивния ти разпит.
Марта отново пребледня, но преди Кай да успее да помръдне, Езра нахлу в стаята – но не през входната врата. Той влезе от кухнята.
– Здравейте, момчета – каза той безгрижно, като побутна шапката си нагоре.
Примигнах.
– Откъде си дошъл?
– Позволих си да се шмугна наоколо. – Той сви рамене. – Не намерих много, но интересното е, че на горния етаж седят два напълно опаковани куфара. Изглежда, че Ривърс планира пътуване.
– Оооо? – Извиках. – Вярно ли е, Марта?
Тя се извиваше безнадеждно срещу магическата връзка, докато съпругът ѝ се напрягаше, сякаш се опитваше да снесе щраусово яйце.
Езра ѝ се усмихна.
– Защо не ни кажеш къде отиваш?
Обикновено нежната усмивка на Езра стопляше раздразненото ми сърце, но този път… изражението беше нежно, но по начин, който предизвикваше уплашени тръпки в костите ми.
Марта също долови това и изтръпна. След това отново се задъха. Устата ѝ зееше, гърлото ѝ работеше трескаво, а дробовете ѝ се раздираха, но от нея не излизаше никакъв звук – никакъв дъх не влизаше и не излизаше от дихателните ѝ пътища.
– Езра – нервно каза Аарон.
Аеромагът погледна към приятеля си и в момента, в който вниманието му се измести, Марта вдиша шумно. По бузите ѝ се плъзнаха сълзи.
Гледайки я, се опитах да предизвикам съчувствие. Или съжаление. Или нещо друго. Но не, не ми пукаше, че тя е ужасена. Не ме интересуваше дали страда. Тя беше егоистична кучка, която беше предала семейството си, помагаше на убийствена магьосница и малтретираше Надин.
Припомняйки си собствената си лъскава усмивка, пристъпих към страната на Езра.
– Искаш ли да поговорим сега, Марта?
Преглъщайки шумно, тя не каза нищо.
– Хм, твърде жалко. Езра?
Той щракна с пръсти. Марта изхриптя, когато той изкара въздуха от дробовете ѝ – и този път Алберт също се задъха. Двамата се гърчеха в продължение на тридесет секунди, лицата им бяха червени, след което Езра им позволи да дишат отново.
Алберт се задъхваше, а лицето му блестеше от пот.
– Варвара ни се обади преди час.
– Не казвай… – Марта прекъсна, зяпнала отново, когато Езра й открадна въздуха.
– Напускаме страната – изригна Алберт. – Тя ни инструктира да се срещнем в нейната къща – истинската ѝ къща – в десет часа.
– Къде е къщата ѝ? – Попитах.
– Написах адреса на едно листче хартия. То е в предния джоб на куфара ми.
Кай излезе от стаята. Докато лицето на Марта пулсираше, аз побутнах Езра в ръката. Той наклони глава и тя пое въздух, твърде наведена, за да говори.
– Разбрах – каза Кай и се върна в стаята.
– Кога тръгва Варвара? – Попитах Алберт.
– Тази вечер – не знам кога. Но тя ни каза да не закъсняваме.
Тази вечер. Майната му. Не ни стигаше времето. Обърнах се към момчетата.
– Какво ще правим с тях?
– Писах на Жирар, – отговори Кай. – Той изпраща екип да ги вземе. Ще бъдат предадени на полицията.
– Виждам, че в бъдеще ще бъдете обвинени в престъпление – казах весело на двойката. – Като начало – съучастие в убийство и отвличане. Хей, Кай, има ли давност за магическите престъпления?
– Не.
Марта се загледа яростно. С махване през рамо излязох от къщата и се спуснах по предната пътека, а момчетата ме последваха. Щом излязохме навън, Аарон изстена.
– Ти го развали, Тори – оплака се той. – Ние с Езра владеем „доброто и лошото ченге“ до съвършенство. Той нахлува целият в белези и ужасяващ и започва да души хората, а аз се правя на загрижен и те си изпускат червата в рамките на три минути.
– Може би трябваше да ми го кажеш.
– Всъщност се радвам, че не го направихме. – Той разшири категорично очите си. – Какво беше това? Откъде знаеш, че чаят е отровен? И да извадиш артефакта си толкова бързо, колкото боен магьосник – беше ужасно горещо.
– Не забравяй, че умело използваше артефакт за черна магия – добави Кай, а в тона му липсваше възхищението на Аарон.
Помръднах.
– Хм. Имам ли проблеми за това?
– Разбира се, че не. – Езра свърза ръката си с моята. – Приличаме ли ти на татковини?
Спрях до колата и го погледнах.
– Какво следва?
– Ще спасим Надин от магьосницата. – Той се усмихна криво. – Точно сега.
На устните на Кай се появи бръчка.
– Имаме нужда от по-голям екип, но не можем да чакаме хората да се присъединят към нас. – Той извади телефона си. – Ще координирам пътуването. Да се надяваме, че ще успеем да получим подкрепление навреме, за да променим нещо.
– Значи правим това? – Попитах, а гласът ми бе приглушен от смесица от надежда и страх. – Ще преследваме Варвара? Наистина?
Аарон отключи багажника на колата си. Отвътре той извади огромен меч, чийто кожен балдахин беше увит около тъмната ножница. Разклащайки ремъците, той ми хвърли опасна усмивка.
– Добре, че дойдохме подготвени.

Назад към част 19                                                                 Напред към част 21

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 19

Глава 18

Безтегловният ми стомах ми съобщи, че падам. Или поне се спусках. Да се сгромолясам към смъртта си?
Вятърът брулеше лицето ми, а погледът ми се замъгляваше и цветовете се разпиляваха около мен. Усещането за движение и размазаните вихри продължаваха от известно време, но бях загубила всякакво усещане за време. Единствено ноктите на дракона около кръста ми се усещаха истински. Скръцнах със затворени очи и се съсредоточих колкото се може по-силно върху Врана и Чук. Моята лента. Моята гилдия.
Движението ни се забави и аз отворих очи. Всичко все още се вълнуваше, но сега вече можех да различа сиви кутии, осеяни със зелено. Чакай. Това беше град. Гледах град!
Еко разпери широко криле и се спусна надолу. Колкото повече се приближавахме, толкова повече странните вълни се разсейваха, докато не успях да различа познатите небостъргачи, дългите кейове на яхтеното пристанище, дълбокия син океан. Следобедният трафик се движеше по улиците, а пешеходците се рояха по тротоара на мравки.
Как ли щяха да реагират всички тези хора на един дракон в небето? Можеха ли да ни видят?
Еко се понесе в друга широка спирала, отдалечавайки се от небостъргачите, като главата му се люшкаше ту на една, ту на друга страна. С тихо ръмжене той прибра крилата си. Паднахме, достигайки крайната скорост за секунди. Задуших се от писък, когато той изпъна шия, насочил нос в гмуркането. Сградите се втурнаха към нас.
Твърде близо до неминуемата смърт, той отвори крилата си. Стомахът ми продължаваше да пада с пълна скорост, докато усещах, че ме дърпат нагоре. Крилете му затрептяха, после цялата му форма се разми. Натискът на драконовия крак около кръста ми изчезна.
За една ужасяваща секунда паднах. После нещо друго се затвори плътно около мен.
Ръце?
Силни човешки ръце ме държаха около кръста, докато се носех към улицата долу. Задъхвайки се беззвучно, обърнах глава и срещнах чифт почти човешки, среднощно сини очи.
Босите ми крака леко докоснаха земята, след което ръцете ме освободиха, плъзнаха се по ръката ми и вместо това нежно хванаха пръстите ми. До мен се носеше фея, тъмни крила се извиваха от човешкото тяло. Лицето му беше красиво адоново, очите му – огромни и бездънни, кожата му – като безупречен порцелан. Черната му коса с блестящи сини и лилави ивици беше прибрана в свободна плитка, която висеше над кръста му.
– Еко? – Прошепнах.
Крилата на дракона, опашката на дракона, ноктите на дракона – те украсяваха новата му форма. От косата му стърчаха нежни рога, а ушите му бяха леко заострени. Драпирани дрехи, по-екзотични от всичко, което някога съм виждала, обличаха стройното му тяло в сини нюанси.
Той се усмихна, разкривайки месоядни зъби.
– Ти си у дома?
Поколебах се. Подвижният му, лигав акцент не скриваше неземното качество на гласа му. Откъсвайки поглед от него, се огледах наоколо. Стоях в средата на тиха улица, а срещу мен имаше невзрачна триетажна кубична сграда, чиято черна врата мамеше. „Врана и чук“. Бях се върнала.
Добре тогава. Това беше твърде лесно.
– Това ми се струва твърде малко – промърмори Еко, отразявайки мислите ми и връщайки широко отворените ми очи към извънземните му черти. Подобни на човешки, но в същото време очевидно не бяха човешки. – За кръвта на живота на моята кръв ще ти помогна отново – но само веднъж.
– Ти… ще го направиш?
Обръщайки дланта ми нагоре, той докосна с ноктест пръст вътрешната част на китката ми. Върху кожата ми се появи тъмносиня руна с големината на четвъртинка, след което избледня до почти невидима сянка.
– Когато имаш нужда от мен, докосни този знак и произнеси името ми. Аз ще дойда. – С още една обезпокоително хищна усмивка той се издигна по-високо над земята, като вдигна ръката ми със себе си. – Сбогом, наглецо.
Крилете му се спуснаха и с порив на вятъра той се изстреля в небето. Ръката ми изтръпна в отсъствието на странния му допир и аз извих врат назад, но въздухът вече се вълнуваше. Когато листата се върнаха обратно на тротоара, той изчезна.
Разглеждайки слабата руна, поклатих глава. Трудно беше да се повярва, че светлите феи като него е роднина на зелената клонкоглава фея в новия ми апартамент. Намръщих се. Като се замисля, може би това не беше моят апартамент. Бях изчезнала от две седмици. Кой знаеше какво се беше случило с договора ми за наем?
Пресякох на пръсти – буквално на пръсти – паважа и стъпих на тротоара, като внимавах да не стъпя върху нещо остро. Улиците в тази част на града и босите крака не се съчетаваха добре. Влязох в сенчестия вход и се загледах в черната врата на гилдията, а боядисаният гарван се загледа в отговор.
Със странно нервно свиване в корема бутнах вратата.

***

Жирар скръсти ръце.
– Искаш да кажеш, че не можеш да ни кажеш нищо за твоето залавяне или бягство?
С долната си устна, хваната между зъбите, кимнах, опитвайки се да не повяхна под критичната му оценка. Феликс се облегна на бюрото до седналия първи офицер, изражението му беше също толкова мрачно.
Седяхме в кабинета на Дариус, но майсторът на гилдията не присъстваше. Той беше извън града – заради мен. Беше отишъл в офиса на полицията в Сиатъл, за да говори със специален следовател. Клара вече му се беше обадила, а между пристъпите на истеричен плач се беше обадила и на Аарон и Кай, които бяха излезли на лов за улики относно моето местонахождение. Искаше ми се да се върна долу и да ѝ кажа отново, че съм добре. Бедната жена си беше помислила, че съм загинала, и вероятно беше прекарала последните две седмици, обвинявайки се, че ме е наела.
– Тори – каза Жирар и върна вниманието ми към настоящето. – Ако Призракът те е заплашвал или ако не се чувстваш сигурна да разкриеш какво се е случило, уверявам те, че сега си в безопасност. Можеш да говориш свободно.
Стиснах устни. Не можех да разкрия нищо за Зак, за скривалището му в ранчото или за колекцията му от бегълци. Не можех да разкрия и съществуването на обвързващата клетва, която ми пречеше да говоря за това. Нямах представа какво да кажа на Жирар и Феликс. Дори не бях сигурен дали мога да не се съглася с изявлението му за свободно говорене.
– Вече съм в безопасност – съгласих се аз. – Но Надин не е. Знаеш за Надин, нали? Момичето, което се опитахме да спасим? Тя е в опасност.
– Тя е затворник на Призрака? – Попита Феликс.
– Вече не. Една тъмна магьосница на име Варвара Николаева я отвлече. – Притискайки ръце към бедрата си, им разказах накратко за миналото на Надин и за участието на Варвара. Прескочих подробностите за това как Варвара е изтръгнала Надин от лапите на Призрака и се съсредоточих върху това как Варвара скоро щеше да отведе новата си ученичка далеч от обсега на всички. – Не разполагаме с много време. Трябва да я намерим, преди да са изчезнали.
Не бях сигурна как очаквах двамата офицери да реагират на обяснението ми за опасността, пред която бе изправена Надин, но си помислих, че поне, като знаят, ще реагират. Вместо това израженията им останаха каменно двусмислени.
Жирар прочисти гърлото си.
– Това е изключително важна информация и ще я разгледаме по-внимателно, след като обсъдим отвличането и бягството ви.
– Но аз не мога да ви кажа за тези неща. – Фрустрацията ме изгаряше. – Върнах се и това е важното, нали? Трябва да се тревожим за Надин.
Жирар и Феликс си размениха погледи.
– Изключително сме облекчени, че се върна невредима – бавно каза Феликс, – но все още трябва да знаем какво се е случило. Не само заради твоята безопасност, но и заради безопасността на всички в гилдията.
Погледът ми се стрелна между тях, когато разбрах какво има предвид. Те не ми се доверяваха. Не ми вярваха. Най-страшният тъмен друид в града ме беше държал в затвора две седмици, а после от нищото бях влязла през входната врата на гилдията, сякаш нищо не се беше случило. Бях отказала да им разкажа каквото и да било – освен една дива история за зла магьосница, с която трябваше да се борят.
Въпреки че се опитах да скрия съкрушението си, Жирар беше твърде наблюдателен. Лицето му омекна.
– Скъпа, искаме да ти се доверим, но без цялата история не можем да разберем дали Призрака не ни залага сложен капан.
– Не е така – прошепнах хрипливо, несигурна дали искам да крещя или да плача. Проклет да е Зак и глупавото му заклинание за клетва! Ако загубех Надин, защото не можех да си обясня нищо, щях сама да убия глупавия друид.
– Трябва да знаем всичко, Тори – промърмори Феликс.
– Не мога.
Жирар и Феликс отново си размениха погледи, а ръцете ми се свиха. Трябва ли да изпробвам границите на заклинанието за клетва? Ако това беше единственият начин…
Вратата на кабинета се отвори и се удари в стената с трясък. Аарон висеше на прага, медночервената му коса беше разхвърляна, челюстта му беше покрита с набола брада, а под очите му имаше тъмни кръгове. Погледът му се спря върху мен, след което нахлу в стаята.
Падна на колене пред стола ми, а горещите му ръце сграбчиха горната част на ръцете ми.
– Тори, добре ли си?
За пръв път, откакто бях влязла в парка, за да се срещна с Призрака, се почувствах в безопасност – и нещо близко до истерия се разду в гърдите ми. Дългите дни и още по-дългите нощи, прекарани в капан на непознато място, безпомощна и несигурна дали някога ще успея да избягам, се стовариха върху мен, докато раменете ми не затрепериха от тежестта.
– Добре съм. – Гласът ми се пречупи, но успях да се усмихна. – Дори не съм травмирана, обещавам.
Погледът му пробяга по лицето ми, сякаш не ми вярваше, после ме свали наполовина от стола, обгърнал ме с ръце и притиснал лице към рамото ми.
– Толкова ми е жал, Тори. Не трябваше да те замесваме.
Аз увиснах на ръба на стола, стиснала раменете му за равновесие. Друга ръка докосна гърба ми. Кай приседна до нас, а облекчението омекоти тъмните му очи. За разлика от Аарон той беше намерил време и сили да се обръсне, но иначе изглеждаше също толкова изтощен и неглижиран.
Облегнах бузата си на рамото на Аарон и затворих очи, като се преструвах, че не ме бодат непролети сълзи.
– Съжалявам, момчета. Бях глупава. Не трябваше да ходя с него.
– По дяволите – промълви Аарон и отпусна ръката си. Той седна на петите си. – Да го чуем.
– Да чуете… какво?
– Какво се е случило! Къде те е отвел, какво си правила през последните две седмици, как си избягала.
Отдръпнах се на стола си, без да мога да посрещна тревожните му сини очи.
– Не мога да ти кажа.
– Какво? Какво имаш предвид?
– Не мога да кажа нищо за него.
Аарон погледна въпросително към Жирар и Феликс. Когато те не казаха нищо, той се премести по-близо и нежно масажира ръцете ми.
– Тори, той вече не може да те нарани. Можеш да ни кажеш.
Хаха, не. Зак може да ме убие навсякъде и по всяко време. Всичко, което трябваше да направя, беше да изпусна една-единствена подробност.
– Не мога.
В стаята се настани болезнено неловко мълчание. Взирах се в скута си, без да мога да срещна ничии очи.
– Жирар, Феликс, – каза Кай, а гладкият му глас ме стресна. – Тори е преминала през много неща. Тя се нуждае от почивка и възстановяване повече от всичко. Бих искал да я взема у дома с нас.
Феликс сгъна ръце.
– Знаеш защо ни трябват отговори, но не искам да я принуждавам да говори.
Жирар кимна.
– Тогава я заведете у дома. Когато е готова да го обсъждаме, я доведете при нас или можем да дойдем да я видим, ако е по-лесно. Докато не се почувства комфортно да говори, тя трябва да остане в дома ви – под ваше наблюдение.
– Да, сър, – съгласи се Кай.
Облекчена, че повече няма да ме разпитват, се отпуснах срещу Аарон. Той сложи ръка на раменете ми.
– Иди да си починеш, Тори – нежно каза Феликс.
Аарон ме измъкна от офиса и тръгнахме надолу по стълбите. Десетина членове на гилдията се нахвърлиха върху нас на главното ниво, но Кай ги отблъсна, докато Аарон ме изведе през вратата. Колкото и да бях щастлива, че се връщам, не можех да се справя с още един милион въпроса за случилото се.
Когато отново започнах да ходя на пръсти, Аарон спря и се намръщи в краката ми.
– Къде са ти обувките?
– Изгубих ги.
Той повдигна вежди, после ме вдигна и ме понесе около сградата към паркинга. Висях в ръцете му и изведнъж бях толкова изтощена, че единственото, което исках, беше да съм си вкъщи, в пижама, увита в пухкавото одеяло със сова, което ми беше подарил Езра.
Кай изтича на паркинга и взе ключовете на Аарон. След като отключи колата, той се качи на задната седалка, а Аарон ме прехвърли на пътническата седалка, преди да забърза около автомобила.
Като се закопча, той запали двигателя, след което се вгледа в лицето ми.
– Хей, Тори. Само на мен ли ми се струва, или имаш тен?
Стиснах плътно устни.
– Ако си прекарала цялото това време на плажа, ще се разкрещя.
– Не съм била на плаж!
Усмивка разчупи сериозното му изражение. Той изкара колата от паркинга и зави по улицата. Топлото следобедно слънце нахлу в автомобила и стопли лицето ми. Нима и в града беше слънчево през цялата седмица?
Когато спряхме на червен светофар, Кай се наведе над централната конзола.
– Тори, трябва ли да се притесняваме, че Призракът ще те преследва?
Подсмръкнах.
– Не. Той приключи с мен.
Думите излязоха от устата ми, преди да успея да се замисля, а очите ми се разшириха от паника. Но не припаднах мъртва, така че това сигурно не се брои за разкриване на информация.
Кай ме изучаваше, докато колата отново се движеше.
– Можеш ли да ни кажеш нещо за него?
– Не мога. – Срещнах очите му, доколкото можах под този странен ъгъл. – Но се кълна, че това не е измама или капан. Просто не мога да си обясня къде бях. Има… особени обстоятелства.
– Хм. – Кай седна назад. – Добре.
Докато изваждаше телефона си, аз примигвах объркано.
– Какво правиш?
Палците му се движеха по екрана.
– Просто пиша на Езра с предупреждение, за да не се налага да минаваш отново през същия кръг от въпроси.
– Но… нали… – Замълчах, без да съм сигурна какъв въпрос задавам.
– Не можеш да говориш за това – промърмори Аарон, а очите му бяха насочени към пътя. – Разбираме го. Тайните са част от живота на митиците. Те ни предпазват, дори когато това означава да крием неща от хората, на които държим.
– Бих ти казала, ако можех – промълвих нещастно.
– Ние знаем. – Кай пъхна телефона си обратно в джоба. – Някои тайни не са свързани с доверие, Тори.
Очите ми пламнаха от сълзи и аз мигах бързо, за да ги прочистя. Пръстите ми се свиха на бедрата, издишах разтреперано. Те разбраха. Разбраха, че не укривам информация, защото не им вярвам, а защото нямам друг избор.
– Знаеш ли обаче какво наистина е гадно? – Каза Аарон внезапно.
– Какво? – Попитах.
– Никога няма да разбера как си изгубила обувките си, нали? – Той вдигна ръце нагоре. – Как човек губи обувките си? Как си се върнала в гилдията боса? Това е безсмислено!
Ударих го по махащата му ръка.
– Ръцете на волана, Аарон!
Хванал отново волана, той ми хвърли измъчен поглед.
– Това ще ме докара до лудост, нали знаеш?
– Как става така, че те интересува повече как си е загубила обувките, отколкото как е избягала от известен разбойник? – Попита сухо Кай от задната седалка. – Приоритети, Аарон.
Аарон ми хвърли усмивка и аз не можах да се въздържа от усмивката си. По дяволите, бях ги пропуснала.

Назад към част 18                                                                 Напред към част 20

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 18

Глава 17

– Магьосница? – Повторих безучастно.
– Магьосница? – Зак изръмжа и се запъти към черепа. – Откъде знаеш това?
– Преди твоята нагла покупка на моята личност, аз съм преминал през владението на много изящно надарени хора, които наистина са преуспявали в най-тъмните изкуства – истински майстори, докато ти си мек, симпатичен хамстер без чувство за…
Зак сграбчи горната част на черепа, а кокалчетата му побеляха, докато го стискаше.
– Премини към същността или ще те погреба в най-дълбоката пещера, която мога да намеря.
Хари изсъска яростно.
– В продължение на няколко най-приятни месеца се наслаждавах на престой от неуважение и предизвикателство в девственото владение на Варвара Николаева. За съжаление, тя реши да продаде запечатаната ми форма, макар че аз щях да…
– Варвара е магьосница на тъмните изкуства? – Прекъснах го. – Сигурен ли си?
– Ако приемем, че не говориш за жена, притежаваща същото невероятно наименование, тогава наистина не може да има съмнение. Варвара Николаева е потопила самото си същество в най-извратената магия, на която самият аз рядко съм се наслаждавал. Тя наистина е…
Зак блъсна кутията върху черепа, а очите му пламнаха.
– Варвара е тази, която е убила истинските родители на Надин. – Гласът ми се изтръгна от стегнатото ми гърло. – Това е единственото обяснение. Тя е довела Надин тук и е останала наблизо, докато… докато хората са я отгледали? Не разбирам.
– Изолационен слой – изръмжа той. – В случай че Варвара бъде открита, тя може да изчезне, без никой да забележи съществуването на Надин. С различно име и невежи човешки родители Надин беше невидима за полицията.
– Но… защо? Защо Варвара би направила всичко това?
Мускулите на ръцете му изпъкнаха, докато стискаше юмруци.
– Тя иска чирак. Това до голяма степен е отпаднало от практиката, но някога беше обичайно майсторите на тъмните изкуства да отвличат малките деца на най-върлите си съперници. Да превърнеш потомството на врага в свой предан ученик и бъдещо наследство някога е било върховният триумф за застаряващия тъмен магьосник.
– Това е… болно. Наистина, наистина болно. – Облегнах се слабо на масата, все още държейки фееричното кълбо. – Значи мислиш, че истинските родители на Надин са били врагове на Варвара?
– Възможно е и тя да се е насочила към тях, защото са се противопоставяли на тъмните изкуства като цяло.
Кимнах, осъзнавайки, че няма значение защо Варвара е преследвала родителите на Надин. Това, което имаше значение, беше, че ги е убила, довела е Надин тук и я е отглеждала с човешки пешки, докато Варвара е останала наблизо, култивирайки приятелство с Надин, така че…
– О, – изпъшках аз.
– Какво?
– Пликът. Цялата тази информация за това коя всъщност е Надин. Варвара сигурно ѝ го е изпратила, като е планирала да се появи скоро след това. Надин щеше да се предаде на Варвара, единствения възрастен, на когото се е доверила – само че вместо това Надин избяга.
– В това има смисъл – мрачно се съгласи Зак. – Тя искаше да спечели абсолютното доверие и лоялност на Надин, преди да започне обучението си. Надин щеше да гледа на Варвара като на своя спасителка, без да знае, че тя е убила истинските ѝ родители.
– Тя го е устроила така, че Надин доброволно да зависи от нея. Това беше петнайсетгодишна измама. – Преди случайно да смачкам фееричното кълбо, го поставих обратно в кутията. – И сега тя има Надин, точно както е искала.
– Но Надин доброволно ли отиде? – Зак обиколи масата и се върна назад. – Надин знае, че един човек не може да я защити от този, който е убил родителите ѝ, така че защо е тръгнала с Варвара, вярвайки, че е човек?
Притиснах ръце към бедрата си, като за миг се стреснах от усещането за собствената си кожа. Точно така. Не носех панталони.
– Надин обича да е тук. Не мисля, че е тръгнала с Варвара по собствена воля.
– Това е и моето подозрение.
– Зак. – Пристъпих към него. – Трябва да я спасим.
Челюстта му се сви.
– Варвара беше в града, където Морган и Терънс водят децата всеки месец. Тя знаеше къде ще бъдат. – Той се обърна. – Трябва да разбера повече за нея и как ме е намерила, преди да мога да действам.
– Какво? – Отдръпнах се от масата и се извърнах пред него. – Искаш да изчакам? Тази магьосница има Надин. Тя я държи от цяла нощ. – Защото Морган не ми беше казала, че Надин я няма, когато се беше появила по-рано. – Не можем да я оставим с тази жена!
– Не мога да се изправя срещу Варвара, без да знам с какво се боря.
– Но ти си най-могъщият митик, който някога съм виждала! Сигурно можеш да…
– Имам и други животи, които трябва да защитавам! – Той се втренчи в мен, лицата ни бяха на метър разстояние едно от друго. – Ако се изправя срещу нея и умра, всички тук ще умрат, когато защитата ми на долината се провали. – Той пристъпи по-близо, принуждавайки ме да се върна назад. – Ако се изправя срещу нея и не успея да я убия, тя ще ме преследва – и вероятно ще събере срещу мен сила от тъмни магьосници. Не знам как е разбрала къде съм и какво още знае. Не мога да рискувам десет живота, за да спася един.
– Но Надин… – прекъснах протеста си. – След колко време ще можеш да ги преследваш?
– Дни? Седмици? – Той прокара ръка през косата си. – Зависи от това колко е трудно да се намери информация за Варвара.
Със седмици, за да набере преднина, Варвара можеше да изчезне заедно с Надин. Вече го беше направила веднъж, когато беше отвлякла Надин като бебе, и беше накарала цяла магьосническа гилдия да я преследва.
Притеглих възможностите.
– Тогава ме пусни.
– Какво?
– Позволи ми да си тръгна! Позволи ми да намеря Надин!
– Ти? Не можеш…
– Аз съм тук само заради Надин! – Изкрещях, като го накарах да направи крачка назад. – Позволих ти да ме вземеш, за да мога да спася Надин!
Нещо тъмно и опасно се плъзна по лицето му.
– За какво говориш?
Стиснах ръцете си и се впуснах.
– Родителите ѝ – фалшивите, но те все още се грижат за нея – дойдоха в гилдията, в която работя, и…
– Гилдията?
– … и ние се заехме със случая – е, не ние, а истинските членове на гилдията, но аз помогнах, защото…
– Ти работиш за гилдия? – Ниското му, злобно ръмжене не звучеше човешки. – Няма данни за работата ти в гилдия!
– Още не съм приключила с документите…
Докато говорех, се отдръпнах на треперещи крака. Той се приближи към мен, а заплахата се носеше от него на вълни. Пулсът ми се ускори. Плъзнах ръка към задния си джоб – но нямах джоб. Панталонът ми беше на пода в банята му, а картата ми „Дама Пика“ – недостъпна.
– Успокой се, Зак, – казах слабо. – Аз не съм митична. Дори и да планирах, което не е така, нямам представа как да съобщя за нещо в полицията. Няма да кажа и дума за теб на моята гилдия. Единственото, което ме интересува, е да спася Надин.
Гърбът ми се удари в стелаж с кристали. Той се извисяваше над мен, зелените му очи бяха твърди като стомана и горяха от ярост. Преглътнах, борейки се с ужаса си. Може би не трябваше да му казвам истината. Той я приемаше по-зле, отколкото очаквах. Каква кралица на драмата.
Отдръпнах раменете си назад и го погледнах.
– Престани да се надвесваш над мен! Или направи крачка, или се отдръпни по дяволите.
Уплашеното движение на веждите му показа, че съм привлякла вниманието му. Яростта му отслабна.
– Да направиш крачка?
Упс. Лош избор на думи.
– Това… не…
Забравих какво исках да кажа, когато погледът му премина през лицето ми, после се върна към очите ми – и непокорният ми поглед скочи към устата му, устните му, които бяха напълно годни за целуване въпреки тесните линии в ъглите им.
Той се приближи, а едната му ръка се протегна покрай мен, за да се подпре на рафта, дрънчейки с висящите от него кристали. Тъй като нямаше къде да отстъпя, се притиснах назад към стелажа. Той блокираше всяко бягство, беше твърде близо, широките му рамене запълваха погледа ми.
Кристалите отново затрещяха, когато той се наведе надолу, а лицата ни се разминаха на сантиметри. Исках да избягам. Исках да затворя очи и да наклоня лицето си нагоре в знак на капитулация. Наистина ли щеше да ме целуне сега? Вече можех да си представя усещането от устата му. Агресивна и доминираща. Цялата в тъмнина, яростна страст. Само тази мисъл ме остави без дъх.
Но когато погледнах в очите му, не видях страст. Видях гняв. И ми отне твърде много време, за да осъзная, че не се навежда, за да ме целуне.
Студеният кристал се притискаше към голата ми ръка.
– „Ori decidas“ – изсъска той.
Слабост заля тялото ми. Краката ми се подкосиха и той ме подхвана, преди да се сгромолясам. Висях безсилно в ръцете му, неспособна да направя нищо друго, освен да се гърча безпомощно.
– Гадняр! – Изкрещях, като с облекчение открих, че дробовете ми все още работят. – Какво, по дяволите, правиш?
Той ме хвърли на леглото. Усетих как дърпа ръката ми, докато завързваше кожената връзка около китката ми, задържайки заклинателния кристал върху кожата ми, и не можех да направя нищо, за да го спра. Тялото ми не искаше да помръдне, крайниците ми бяха изтръпнали и тежки.
Закисках се, използвайки гнева, за да се преборя със свиващата се в червата ми паника. Колко глупава бях? Той ме беше подвел само с тлеещ поглед, докато се промъкваше с едно заклинание от стелажа зад мен – и аз се бях хванала на въдицата, на въдицата и на въдицата.
Връщайки се при кристалите, Зак прегледа колекцията си. Едно пулсиращо движение от ъгъла открадна вниманието ми и следващата ми обида умря на езика ми, когато огромният черен орел разпери криле. Феята отскочи от стойката и прелетя през стаята, а перата ѝ се размахаха широко, когато достигна гърба на Зак.
Вместо да се приземи върху него, призрачното тяло на феята се впи в неговото. Крилете ѝ се настаниха по раменете и ръцете му, потъмнявайки в смели татуировки.
Избирайки киселиннозелен кристал, той седна на ръба на леглото и увисна с камъка над лицето ми, а изумрудените му очи бяха зловещо ярки от силата на феята в него.
Хлипах жалко, ръцете и краката ми се подкосяваха.
– Мисля, че е време – каза той тихо, тъмните татуировки обримчваха челюстта му и придаваха на лицето му злокобен оттенък, – да ми разкажеш всичко. А това заклинание ще гарантира, че ще бъдеш подобаващо подготвена.
Единственото, което можех да направя, беше да се взирам в яростен ужас, докато той притискаше кристала към гърлото ми и произнасяше заклинанието.

***

Бях доверчив идиот и нямах никакво извинение. Дайте ми загадъчен, прекрасен, толкова могъщ, че чак възбуждащ митичен човек с яростно чувство за справедливост и слабост към драконовите бебета, и аз с удоволствие ще направя нелепи заключения. Бях се убедила, че той е не толкова лош човек, който е опасен само за наистина лошите.
Всъщност той беше не толкова лошо момче, което представляваше опасност за всеки, когото смяташе за заплаха. А аз се бях превърнала в голяма заплаха не само за него, но и за всички, които той защитаваше. А той не искаше да се съгласява.
Казах му всичко.
Цялата ми житейска история, а и не само, се изля от устата ми, подтикната от острите му въпроси. Не можех да се спра. Кристалният артефакт, който лежеше на гърлото ми, пулсираше със странна топлина и желанието да отговоря на въпросите му беше неудържимо. Исках да му разкажа всичко, дори когато малка част от мозъка ми крещеше да спра.
Той ме наблюдаваше с безмилостни очи. Сега бях негов враг.
Той измъкна разказа за това как съм дошла да работя в „Врана и чук“, а аз избълвах всякакви лични мисли, които той не трябваше да знае. Като например как гилдията ми приличаше на дом и как се страхувах да не загубя мястото си там, след като документите ми минат. Например за обърканите ми чувства към Аарон и за това как съмненията ми за влюбеност в него се размиват. Като тайните ми страхове за Езра – потиснатата жестокост, която бях съзряла в него, намеците за вътрешен мрак, който не разбирах.
Зак ме разпита обстойно за плановете ни да го заловим и да спасим Надин, след което се върна към миналото ми – задаваше въпроси за семейството ми. За баща ми. За неща, за които никога не съм говорила. Неща, които бях погребала дълбоко. Но заклинанието ме накара да отговоря, да разкъсам умствените си барикади и да отприщя отдавна отминалите спомени върху психиката си.
Накрая Зак спря да задава въпроси. Със заклинанието, все още завързано за ръката ми, лежах неподвижно, а дъхът ми секваше, докато задушавах сълзите си. Бях се разплакала пред него и срамът изгаряше душата ми.
Той гледаше замислено през стаята, без да се влияе от емоционалното ми състояние. Хладнокръвно копеле.
– Трябва да спася Надин – изрекох дрезгаво. – Тъй като не отвличаш никого, не ме интересува какво ще направиш. Щях да обещая, че никога няма да говоря за тайните ти, и щях да удържа на думата си. – Той погледна към гърлото ми, където артефактът пулсираше по кожата ми.
– Не мога да приема това обещание.
– Не всеки е лъжец – изплюх се аз. – Ако не можеш да ми се довериш, тогава използвай заклинание или нещо друго. Ще се закълна в каквито искаш магически клетви, само ме пусни, за да мога да помогна на Надин!
Освен това трябваше да си тръгна, преди той да е решил да ме убие, но не го казах. Обстоятелствата, при които ми беше позволил да живея в ранчото му като един от подопечните му, отдавна бяха отминали.
– Би ли положилила магическа клетва? – Погледът му се премести върху лицето ми. – Дори черна магия?
– Да.
– Дори ако нарушаването на клетвата означава смърт?
– Да. – Не беше като шансовете ми да оцелея да са толкова големи, така или иначе.
Той ме разгледа в продължение на няколко дълги мига.
– Ако се подчиниш на обвързващата клетва, ще те пусна. Никога няма да говориш за мен, докато си жива, а ако изречеш и една дума, ще умреш – и това ще бъде ужасна смърт.
Студът смрази крайниците ми, но аз събрах решителността си.
– Трябва само да мога да говоря за Надин.
Кимвайки, той вдигна зеления кристал от гърлото ми, после издърпа другия – дебел рубиненочервен кристал – от ръката ми. Веднага щом прекъсна контакта си с кожата ми, в крайниците ми нахлу сила. Устоях на желанието да се свия на кълбо и вместо това се изправих.
Зак се изправи, пресегна се към една маса и пусна кристалите в ъгъла, след което взе дебел кожен том.
Преглътнах гадния вкус в устата си и изпълзях от леглото. Вратата не беше далеч, но нямаше смисъл да бягам. Дори и да успея да сляза долу, преди да ме спре – а се съмнявах, че ще успея – къде щях да отида? Все още бях в капан в долината.
Той разглеждаше страница след страница и аз се приближих достатъчно, за да разгледам съдържанието на книгата. Всяка страница беше изпълнена със сложни кръгове за трансмутация, отбелязани с бележки и инструкции с дребен текст.
– Не знаеш този наизуст? – Промълвих саркастично.
– Никога досега не съм имал повод да го използвам.
– Ами ако го объркаш?
– Предполагам, че ще умреш.
Стомахът ми падна. Докато чаках мълчаливо, той изучаваше инструкциите в гримоара, след което събра принадлежности от цялата стая. Откри пръчка с тебешир и се отправи към отворения център на стаята, където на пода беше нарисуван идеален бял кръг. С уверени движения той отбеляза руни в геометрична подредба по периметъра и начерта кръстосани линии в центъра.
Нервите ми се свиха, докато той подреждаше няколко бутилки с различни течности около кръга и добавяше снопчета билки. После постави купа с благовонни пръчици в северната точка и ги запали със запалка. Димът се изви към тавана.
Когато прекоси стаята и отвори един нисък шкаф, погледът ми скочи към масата. Малиновите и зелените кристали лежаха там, където ги беше оставил. Проверих дали главата му все още е в шкафа, махнах кристалите от масата и ги пъхнах в сутиена си. Наистина трябваше да си сложа панталони.
Тъкмо придърпвах тениската си – е, неговатамизпрана тениска – когато той се появи с бяла купа в ръка.
– Седни в центъра на кръга – нареди той.
Неохотно пристъпих в белия кръг. Внимавах да не докосна някоя от линиите, придвижих се до центъра и седнах с кръстосани крака. Той ми подаде купата, добави струйка прозрачна течност от малка колба, след което се премести на място зад мен.
– Готова ли си?
Стиснах купата и кимнах.
Той започна заклинанието, а неразбираемите думи се лееха в дълбокия му, дрезгав глас. Белите линии и руни заблестяха зловещо и през мен премина трепетна сила. Цветна мъгла се издигаше в странни шарки от различните бутилки, а от изсушените билки се издигаше дим.
Зак прекъсна заклинанието си и премина на английски.
– Повтаряй след мен: „Кълна се в живота си, че няма да съобщавам по никакъв начин нищо, което съм видяла, чула, научила или предположила за друида, наречен Призрак, откакто се събудих в тази долина.“
Повторих думите, като гласът ми трепереше.
– „Няма да говоря, да намеквам, да интимнича или да разкривам съществуването на тази клетва или на заклинанието, което ме обвързва с нея“.
Борейки се с болния страх в стомаха си, повторих и това.
– „Ако наруша тази клетва, доброволно, случайно или по принуда, губя живота си.“
След като изрекох последните думи, той произнесе последната фраза от заклинанието. Светлината проблесна и въртящият се цветен дим се сви в един-единствен шлейф, който потъна в купата, която държах. Порцеланът се нагорещи в ръцете ми, след което от вътрешността му избухна виолетова светлина.
Зак заобиколи кръга и застана пред мен.
– Изпий отварата, за да запечаташ връзката.
Малко количество лилава течност запълни купата. Ръцете ми трепереха, вдигнах ръба до устните си и отпих. По езика ми се разля сладост, която ме изненада. Със сигурност нямаше вкус на ужасяваща отвара за обвързване с черна магия.
Излях течността в устата си и преглътнах набързо. Зак провери дали съм я допила, след което взе купата.
– Готово е. Не забравяй, Тори. Ако дори случайно заговориш за мен или за това място, това е всичко за теб. – Студените му очи ме проследиха. – И не се опитвай да заобиколиш клетвата с хитрост. Няма да се получи.
Кимнах изтръпнала.
– Мога ли да си тръгна сега?
– Да.
Оглеждайки стаята, промълвих:
– Как? Как да се прибера у дома?
– Ако искаш да помогнеш на Надин, предполагам, че трябва да се върнеш веднага. – Той се насочи към вратата. – Хайде да вървим.
Изтърсих се нагоре, помръдвайки, когато скритите кристали в сутиена ми се впиха в кожата ми. Преди да го последвам, се стрелнах в банята и извадих картата си „Дама Пика“ от джоба на окървавените си дънки. Беше оцеляла без нито едно петънце по нея.
Зак ме чакаше до вратата. Беше облякъл черен пуловер, качулката беше вдигната и лицето му беше в сянка.
Той бутна вратата.
– Облечи си някакви истински дрехи. Ще те посрещна отвън.
Част от обичайната ми непокорност се събуди при заповедния му тон и аз се ухилих, докато тръгвах надолу по стълбите. След като затвори вратата, той ме последва до дъното, след което се насочи право към предната веранда. Тръгнах по коридора към стаята, която делях с другите момичета.
Следобедната слънчева светлина проникваше през прозореца и аз въздъхнах облекчено, когато открих, че двуетажните легла са празни. Дръпнах третото чекмедже на скрина и извадих старите си дрехи от магазина за спестявания. Съблякох ризата на Зак, облякох моята, след което нахлузих дънките. Дама Пика беше в единия джоб, а кристалите – в другия. Отне ми досадни петнайсет секунди да натъпча дългите кожени връзки, за да не се виждат.
Едва когато стигнах до входната врата, осъзнах, че обувките ми все още са горе в банята му – и са покрити с драконова кръв. На входа седяха само два чифта обувки, и двата твърде малки за мен. Излязох навън боса.
На стотина метра от входа Зак се беше облегнал на оградата на пасището и чакаше. Задъхана от бягането, аз се присъединих към него, а тревата беше хладна, но бодлива под краката ми.
– Добре? – Поисках. – Върни ме обратно.
– Няма да те връщам вкъщи. Изпращам те у дома. Просто изчакай.
– Изпращаш ме? Какво означава това?
Качулката му потрепна, докато движеше главата си, и аз стиснах зъби. Исках да видя лицето му. Исках да прочета в тези зелени очи, за да определя колко гадни чувства изпитва към мен. Вратът ми настръхна и забелязах различни митици да ни наблюдават: Морган и Миша в градината; Омар и Кейдън, застанали до отворените врати на плевнята; и Теранс, Джаспър и Шанис, които се връщаха от овощната градина.
– Между другото, Тори. – По гърба ми преминаха тръпки от сладката злоба в гласа на Зак. – Заклинанието за разпит, което си откраднала, е артефакт на тъмните изкуства. Не го използвай пред никого с морална съвест.
Засмуках рязко дъх.
– Продължава двайсет минути и се зарежда за един ден. Заклинанието за падане трае един час и се презарежда за около осем часа. Преди да се задействат, те трябва да докосват голата кожа на целта.
Ръката ми се насочи към джоба, където бях скрила кристалите.
– Ти… ми позволяваш да ги взема?
– Помниш ли заклинанията?
– Сигурна съм, че ги знам.
Той ме проучи – поне така ми се стори – и потърси в джобовете си. Извади химикалка.
– Ще ги забравиш. Дай ми ръката си.
– Няма да забравя. – Въпреки протеста си протегнах ръка. По-добре на сигурно място, отколкото да съжалявам, предположих.
Той взе китката ми и написа по дланта ми. Все още държейки ръката ми, той използва писалката, за да отдръпне качулката си достатъчно назад, така че слънчевата светлина да удари зелените му очи.
– Ако си върнеш Надин, ще я взема. Този път ще я пазя.
Поглеждайки в очите му, знаех, че макар да е заплаха за мен, за Надин той е пазител. Той щеше да я защити.
– Ако тя иска това – промърморих, – ще я върна при теб.
Той кимна и погледна към небето.
– Той е тук.
Примижах в слънцето – и адът се разрази.
Слънчевата светлина потъмня. Животните изпищяха и се разбягаха. Хората крещяха. От ясното синьо небе се измъкна чудовищен дракон, а въздухът около него блестеше и се вълнуваше. Рефлекторно сграбчих ръката на Зак, пръстите ми се впиха в ръкава му, когато свръхголямото влечуго се приземи пред нас, а крилете му бумтяха от въздушното налягане.
Загледах се в тъмното му, гладко тяло, изпъстрено с вихрени галактически шарки. Главата му, обрамчена от елегантно извити рога, се потапяше надолу, докато гигантският нос не увиснеше на височината на гърдите, а ноздрите му се разширяваха.
Зак измъкна ръцете ми от ръката си.
– Еко ти дължи услуга за това, че си му помогнала да лекува племенника си. Той се съгласи да те заведе у дома.
– Но, но, как се справи толкова бързо?
– Аз съм друид – отвърна той, сякаш това обясняваше всичко.
Преборих се с желанието да докосна муцуната на дракона, който беше само на няколко крачки пред мен.
– Негов племенник? Мислех, че той е бащата.
– Не, Темпест е негова сестра.
Веждите ми се смръщиха.
– Темпест и Еко?
– Ако наречеш имената им глупаво, той сигурно ще те изяде.
– Имената им са прекрасни. Много величествени.
От сенките на качулката му се изплъзна тих звук на забавление.
– Истинските им имена са непроизносими с човешки език. Това са приблизителни преводи.
Очите ми се свиха. Той подиграваше ли се с мен? Преди да успея да се оплача, той ме хвана за лакътя.
– Готова ли си?
– Чакай! – Вкопчих се в петите си. – Това е дракон. Безопасно ли е за него да лети над града, когато…
– Той е светла фея, Тори. – Зак ме избута към огромния звяр. – Не го подценявай. Просто си представи в главата си къде искаш да отидеш и той ще те заведе там.
– Това… това е то? Сигурен ли си, че това ще се получи?
– Да. – Той се отдръпна. – Повярвай ми.
Не му вярвах, освен… може би вярвах. Само при определени обстоятелства. Той беше хладнокръвен гадняр, но и изненадващо благороден воин, който спасяваше бебета-дракони. С други думи, едно голямо ходещо противоречие, към което нямах никаква представа как да се отнасям.
Драконът изпъна единия си огромен преден крак и нежно обви ноктите си около мен. Хванах се за люспестите му пръсти – пръсти? – и се държах здраво, докато съществото ме вдигаше във въздуха. О, по дяволите, по дяволите, по дяволите. Носеше ме дракон и ми трябваше цялата концентрация, за да не изпадна в хипервентилация.
Зак отметна глава назад и слънчевата светлина се отрази на лицето му. Очите ни се срещнаха.
Крилата на дракона се разтвориха с бумтене. Еко скочи в небето, а стомахът ми остана на земята. Вкопчих се в крака на дракона, докато крилата му ни издигаха нагоре. Зак се смали до черна точка по линията на оградата и за кратък миг аз висях във въздуха на километър над долината, загледана надолу към зелените поля, дървената плевня и селската колиба, граничещи от всички страни с гористи планински върхове.
После въздухът се развълнува. Гореща, електрическа магия ме връхлетя и с тихо съскане светът изчезна в блестящи изкривявания.

Назад към част 17                                                                  Напред към част 19

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 17

Глава 16

Звукът на течаща вода ме извади от дълбока, спокойна дрямка. Отворих очи и открих, че през пролуките на завесите прониква слънчева светлина. Човече, не бях спала толкова много, откакто бях тийнейджър. Прозях се широко и се претърколих по корем, заравяйки лице във възглавницата.
Водата спря, после вратата на банята се затръшна. Тихи стъпки преминаха към леглото, а после одеялата се свлякоха от мен. Студеният въздух премина през гърба ми. Не помръднах, докато на леглото се потапяше и Зак се изкачваше над мен до своето място. Настани се и придърпа одеялата върху нас, като се увери, че съм покрита. О, това беше приятно.
После издърпа възглавницата изпод мен. Лицето ми се удари в матрака.
Изстрелях се на лакти.
– Хей!
Той набухна възглавницата и отпусна глава на нея.
– Тя е моя. Ти се шириш в моето легло, помниш ли?
– Все пак можеш да споделиш.
Уморените зелени очи се плъзнаха по лицето ми, след което той побутна възглавницата няколко сантиметра встрани, освобождавайки един ъгъл, който едва беше достатъчно широк, за да се побере главата ми. Ако си е мислил, че ще съм твърде срамежлива, за да доближа лицето си толкова близо до неговото, значи не е научил нищо от случката под душа.
Приближих се точно до страната му, отпуснах буза върху възглавницата, след което духнах в ухото му.
Той отдръпна глава, разкривайки още възглавница, и аз се сгуших върху нея с триумфална усмивка. Мърморейки, той се претърколи настрани, поставяйки гръб към мен. Приближих се и духнах по врата му, за да го раздразня. Раменете му се размърдаха.
– Ще пораснеш ли? – Изръмжа той.
– Накарай ме – отвърнах зряло. – Ти сам си докара това, Заки.
Той се дръпна и издърпа одеялата от торса ми. Разтревоженият му поглед ме проследи.
– По дяволите.
Примигнах към него, разсеяна от гледката на предимно голите му гърди.
– Какво?
По лицето му се появи болезнен поглед и той промълви:
– Надявах се, че това е било сън.
– Сън? – Докато се досещах, на устните ми разцъфна злобна усмивка. – О, искаш да кажеш, че си мислил, че си сънувал, че си ми казал името си? Ха! Неприятно ми е да ти спукам балона, Захари.
Той въздъхна тежко.
– Не Захари.
– Не?
– Закария.
– О. Това е хубаво име.
Потривайки ръка по лицето си, той се отпусна назад.
– Чудесно. Трябва просто да те пусна на варгите и да приключа с това.
– Ум. Може би не би могъл? – Леко го побутнах отстрани. – Ами ако ти обещая да не казвам на никого?
– Струва ми се, че си от типа на бъбривците.
– Не съм! Аз съм експерт по пазене на тайни. – Побутнах го отново, за да подчертая тезата си.
Той ме хвана за ръката.
– Престани с това.
Дръпнах ръката си, но той не я пусна.
– Тъй като така или иначе съм в течение на всичките ти тайни, има нещо, което наистина бих искала да знам.
По чертите на лицето му се появи предпазливост.
– Какво е това?
– Каква секта, по дяволите, ръководиш тук?
Предпазливостта му се превърна в невярваща обида.
– Каква секта? Сериозно ли?
– Живееш във ферма с група избягали тийнейджъри-митици, които почитат земята, по която ходиш. Какво друго трябва да си мисля?
– Аз живея тук, защото съм друид. Повечето феи не се доближават до градовете. Що се отнася до децата, нямам контрол върху това, което мислят. Морган и Терънс се грижат за тях, а не аз. Аз съм зает с други неща.
– Неща като… продаване на отрови на тъмни същества? – Не потиснах осъдителния си тон.
– Понякога. – Зелените му очи ме пронизаха. – Разликата между светлите и тъмните феи е двусмислена и винаги се променя. Освен това една фея, която иска отрова, ще се сдобие с нея, независимо дали я трансмутирам, или не. Но те ми плащат добре с магии за това, че ги улеснявам.
Изучавах го с любопитство. Никакво преструване, никакъв срам. Не го интересуваше дали го смятам за неморален. Не му пукаше дали го смятам за зло копеле. Но бях видяла доказателства, че има феи, с които отказва да се занимава, а съдейки по взаимодействието му с драконите, беше известен като лечител, както и като производител на отрови.
– Добре, но защо бегълците?
– Това… – Той се намръщи. – Просто се случи. Не съм планирал нещата по този начин, но ми върши работа. Подбирам митици, които няма къде да отидат, и им давам дом за няколко месеца или години. В замяна те помагат във фермата и когато са готови, продължават напред.
– Защо никога повече не се чува за тях? Защо ми каза, че никога няма да се върна, ако тръгна с теб?
– За да се уверя, че си напълно сериозна в желанието си да дойдеш. Няма да си губя времето да возя тийнейджъри, които искат да избягат обратно при мама и татко, щом чувството им за приключение се изчерпи. – Той сви едно рамо. – Другите никога повече не се виждат, защото не искат да се върнат към стария си живот. Морган и Терънс им помагат да си създадат нови самоличности, да се преместят на нови места и други подобни неща.
Нов живот. Точно това предлагаше той, а митиците, които напускаха тази ферма, продължаваха да се занимават с нещо ново и различно, като никога не се връщаха, за да разкрият, че са здрави и далеч по-щастливи, отколкото преди да изчезнат. И тъй като той никога не разкривал името или лицето си пред никого, те не знаели, че са бивши похитени от прословутия Призрак.
– Защо е цялата тази тайна? – Попитах тихо. – Не те ли притеснява това, че те смятат за похитител на деца и убиец?
– Репутацията ми сама по себе си е вид защита. – Той вдигна ръката ми, а топлата му хватка се затегна зловещо. – Не си мисли погрешно, Виктория. Заслужил съм си тази репутация.
– Тори.
– А?
– Предпочитам Тори пред Виктория. – Освободих ръката си, подпрях буза на ръката си и му се усмихнах. – Още един въпрос. Как така всички нямате нищо против да вися в стаята ти, докато ти спиш? Напълно бих могла да те убия и да избягам.
Развлечението дръпна устните му. Той не се усмихна, но устата и челюстта му омекнаха.
– Ти си човек. Какво би могла да направиш, за да ме нараниш?
– Сериозно? – Намръщих се. – Тази стая е пълна с оръжия. Можех да те пробода право в черното ти сърце.
– Хм. Мислиш ли така? – Той наклони глава към зоната за сядане. В едно кътче зад дивана се намираше огромен стоящ перчем, който почти не се виждаше в сенките – както и гигантският черен орел, чиито изумрудени като скъпоценни камъни очи бяха вперени в мен.
Адреналинът се стрелна във вените ми.
– О. Здравей, Лалакай.
Грабливият поглед на фея не се промени. От колко време птицата беше тук, наблюдавайки своя друид?
– Какво става с черепа? – Попитах, желаейки да сменя темата.
– Прокълната фея. От време на време е полезен, но в повечето случаи е просто досаден.
– Освен това е пълна свиня. Ти ли го прокле?
Той изхърка.
– Нямам такава сила. Намерих го на черния пазар и го купих, за да не би някой глупав магьосник да счупи печата и да освободи кръвожаден фееричен лорд насред града.
Като си спомних какво беше казал Кай за това, че Призракът е купил гадна арканска магия, преоцених претрупаната стая.
– Колко от тези неща си купил от черния пазар, само за да не може никой друг да се сдобие с тях?
Той изпъна крака, а очите му се затвориха.
– Половината, може би. Част от тях разменям с феите, тъй като те обикновено ги вземат далеч от хората, а друга част просто чака, докато имам време да ги унищожа.
– Хм. Знаеш ли, Зак, не мисля, че си толкова лош, колкото си мислиш, че си.
Очите му се отвориха, слънчевата светлина блесна по зелените му ириси.
– Казах ти да не си създаваш погрешна представа.
– О, съжалявам. Исках да кажа, че си зъл гадняр и нямам търпение да те видя изгорен на кладата за злите ти престъпления на злото.
Той стисна носа си.
– Какво ще правя с теб?
– Да ме убиеш? Така би постъпил един зъл мошеник. – Ударих ръка в гърдите си. – Продължавай. Прободи ме до смърт.
– Не мога.
– Защо не?
– Харесва ми тази тениска.
Погледнах взетата назаем черна тениска, после скочих от леглото и се протегнах.
– Свърши ми се да спя.
– Чудесно. Вече можеш да си тръгнеш.
Докато той се разпростираше върху моята половина на леглото, хвърлих подигравателен поглед през рамо.
– Сигурен ли си, че вече искаш да ме пуснеш, Зак? – Изражението му потъмня и по гърба ми премина страх. Размахах една ръка. – Не се притеснявай, няма да кажа нищо. Не искам да ограничаваш никого другиго до постоянен затвор в ранчото си.
Оставих го в леглото и се запътих към работилницата в стаята. Масите бяха отрупани с буркани, бутилки, флакони, билки, артефакти, оръжия, разпадащи се свитъци, дебели книги с кожени подвързии и странни инструменти. Спрях, за да разгледам три блестящи бели пера, след което се придвижих надолу по масата до рог от слонова кост със спираловидна шарка.
Посочих.
– Това не е това, което мисля, че е, нали?
Без да сяда, той извърна глава, за да види какво съм намерила.
– Рог от еднорог.
– Еднорозите са истински? – Това не би трябвало да ме изненадва, но ме изненада.
– Те са вид феи, като драконите.
Протегнах ръка, но не го докоснах.
– Дали… дали вземането на рога му убива еднорога?
– Да.
– Ти ли го направи?
– Не.
Спомних си твърдата ярост в лицето му, когато беше извадил харпуна от младия дракон, и ръмжащото му обещание да се справи с виновниците. Нещо ми подсказваше, че ловецът на еднорози не се бе справил по-добре, отколкото ловците на дракони.
Продължавайки надолу по масата, подминах една зловеща черна маска, след което се наведох, за да разгледам купчина книги с блестящ текст по гръбчетата на език, който не можех да прочета. Под купчината имаше кутия, в чийто оголен ъгъл се виждаше нещо лъскаво.
Шумолене на одеяла привлече вниманието ми към леглото, когато Зак отметна краката си. Той седеше на матрака, разтривайки лицето си с две ръце, а пречистващият кристал висеше на врата му. Когато се изправи, аз набързо се върнах към разглеждането на колекцията му, преди да започна да разглеждам физиката му. Горещо, по дяволите.
Той изчезна през вратата до банята – гардероб, както предполагах. Пресякох се към шкафа, разгледах магическата кутийка за заглушаване на черепа, след което я вдигнах.
– …чернокож гадняр с остроумието на пиле без глава…
Захлупих кутията обратно върху ръмжащата тирада на черепа. Преброих до десет в главата си и вдигнах кутията за втори път. Тишина.
– Не бъди груб старец и ще оставя кутията настрана. – Вдигнах я заплашително. – Договорено?
Червените очи на черепа ме погледнаха злобно. Приемайки това за съгласие, оставих кутията настрана. Вратата на гардероба се отвори и Зак излезе, като наполовина беше навлякъл тъмносива тениска върху главата си. Гледах с копнеж как платът пада върху красивите му коремни мускули. Трябваше да се промъкна да го усетя, докато спеше.
Виждаш ли? Аз също съм лош човек.
Прекара колана през цепките на тъмните си дънки.
– Морган и Терънс ще са забелязали, че си изчезнала, така че вероятно няма как да скриеш, че си… – Очите му се стесниха. – Какъв е този поглед?
– Хм. – Приближих се до масата, избягвайки погледа му. – Морган дойде по средата на нощта. Тя блъскаше по вратата, така че аз… отидох да видя каква е тази голяма суматоха.
Като се изпъчи от раздразнение, той се присъедини към мен на масата и оправи купчина стари документи.
– За какво се вдигна шум?
– Странно, но тя така и не каза.
– Гърдите ѝ се надигнаха от гневно отричане – изръмжа черепът и аз подскочих от внезапния шум. – Бледите ѝ бузи се зачервиха, докато женствеността ѝ набъбваше от ярост…
Зак извъртя очи.
– Замълчи, Хари.
– Не се обръщай така към мен! – Изръмжа черепът. – Ти не си нищо друго освен пълзящ червей, който пази остатъците от властта, хвърлени върху него от същества, много по-висши от…
Зак направи заплашителна крачка към кабинета и черепът се успокои. Той сгъна ръцете си.
– Гнусен стар дух.
– Името му е Хари? – Попитах с недоумение.
– Прякор. – На устните на Зак проблясна злобна усмивка. – Той го мрази.
Засмях се и се облегнах на масата, преценявайки друида с интерес.
– Значи имаш чувство за хумор.
– Съвсем не.
Подсмърчайки, го побутнах закачливо в гърдите.
– Лъжец. Ти напълно…
Силното почукване на вратата прекъсна изречението ми и аз се отскубнах от масата с прекомерна сила – предизвиквайки верижна реакция на непохватност.
Цялата маса се разтресе и купчината книги се преобърна. Завъртях се, грабвайки книгите, и случайно блъснах един тежък том в кутията с лъскавия син предмет, сгушен в смачкана опаковъчна хартия. Кутията се преобърна и предметът – лъскаво кълбо в нюанси на аквамарин и фуксия – отскочи по плота.
Аз се хвърлих да го хвана – и Зак също. Хванах я, като същевременно се блъснах в него. Той ме хвана около кръста, преди да падна.
И, разбира се, това беше точният момент, в който вратата се отвори.
Морган увисна на прага, а устата ѝ зееше отворена. Зак пусна ръцете си, а аз се отдръпнах от него, държейки кълбото в двете си ръце. Тъй като тя изглеждаше обидена, вместо шокирана, предположих, че е виждала лицето му и преди.
– Чух разбиване… – започна тя.
– Какво искаш, Морган? – Дори раздразнен, хрипливият тътен на Зак беше несправедливо секси.
– Не мисля, че трябва да обсъждаме този въпрос пред…
– Просто го кажи.
Тя вдиша гневно.
– Надин ни напусна.
Зак се скова.
– Какво?
– Сблъска се с някоя позната – стара съседка. Спряха в едно кафене, за да си наваксат, и жената помоли Надин да живее при нея. – Гласът на Морган омекна. – Мислех, че Надин се радва тук, но предполагам…
Дълго мълчание. Белите ми дробове се чувстваха като олово в гърдите ми.
– Това ли е всичко? – Попита Зак категорично.
Погледът на Морган се насочи към мен.
– Да, но…
– Благодаря ти. Ще дойда по-късно.
– Д-да. – С последен поглед към мен тя се отдръпна и затвори вратата.
Загледах се в нищото.
– Надин… си тръгна?
– Изглежда така.
Погледнах надолу към кълбото. Грубо кръгло, със странни хребети и линии, то блестеше в синьо и розово. Гладката текстура беше странно топла в ръцете ми.
– Какво е това?
– Това е фея. – Той оправи блузата си. – Мисля, че е в спяща форма. Не съм имал време да разбера какво не е наред с нея.
Без да се замислям какво правя, притиснах кълбото към гърдите си. Надин си беше тръгнала. Когато реалността потъна, в гърлото ми се появи горчив вкус и трябваше да се задуша от гаден смях. Бях такъв идиот. Бях се предала на Призрака, за да спася Надин, а тя се беше спасила благодарение на чистата случайност.
Тя никога не беше попадала в лапите на Призрака, но сега аз бях. Иронията ме заболя.
– Тори, каза ли на Надин нещо за мен? – Попита Зак. – Говорих с нея след срещата с феите в гората, но ако тя ме свърже с Призрака…
Тревогата ме прониза. Бях предупредила Надин за репутацията му, но в най-неясен смисъл.
– Не, – излъгах аз. – Единственото, което съм казвала, е, че си лош човек.
– Колко комплиментарно. – Сухият му отговор беше разсеян, вниманието му се носеше из стаята, без да я вижда. Не казах нищо, а червата ми се свиха на възли. Надин ме беше изоставила, но тя беше в безопасност. Беше говорила с любов за съседката си и аз се надявах, че ще бъде щастлива.
Но защо ме болеше стомахът? И защо челото на Зак беше набръчкано от притеснение?
– Зак, градът, в който са отишли… туристическа дестинация ли е или нещо подобно?
– Ни най-малко. Предполагам, че се чудиш на същото като мен – как съседката ѝ се е озовала в този град в точния момент, за да срещне Надин.
– Надин разказа ли ти защо е избягала от къщи – пликът и други неща?
Той кимна.
– Разгледах го. Не успях да намеря нищо за хората, които са я отгледали. Изглеждат напълно човешки. Кръвната линия на Емри обаче е известна в чужбина с това, че създава талантливи магьосници от поколения насам. Стивън Емрис е бил гилдмайстор на най-голямата и влиятелна магьосническа гилдия във Великобритания.
– Някой е убил него и жена му, после е отвлякъл Надин и… какво? – Челото ми се набръчка. – Прелетял я е през океана, за да я захвърли в системата за осиновяване?
– Възможно е похитителите да са се сблъскали с органите на реда и да са изгубили следите ѝ. – Той поклати глава. – Бях планирал да разследвам повече осиновителите ѝ, но тъй като никой не можеше да я намери тук, реших, че имам много време.
– Никой не можа да я открие тук, но сега, когато се е върнала при съседката си? Колко време ще мине, докато родителите ѝ разберат? – Осъзнах, че стискам кълбото на фае и отпуснах хватката си. – Надин е умна. Трябваше да разбере, че да отиде със съседката си не е безопасно.
Мръщенето му се задълбочи.
– Никога не ми е споменавала за съседка.
– Вчера малко поговори за нея. Някаква стара рускиня на име… Варвара Нико – нещо такова.
– Ааа! – Качулатият глас отекна откъм черепа на Хари. – Да не би да говориш за Варвара Николаева?
– Да, това е тя. – Загледах се в светещите червени очи на Хари. – Откъде знаеш името ѝ?
– Варвара Николаева – измърмори Хари благоговейно. – Жена с наистина божествен ръст и напълно демонична хитрост. Изящен женски екземпляр и въпреки присъщите й слабости като създание от нежния пол, е най-страховитата магьосница.

Назад към част 16                                                                 Напред към част 18

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 16

Глава 15

Нищо не е по-хубаво от упорита работа и лека отрова, за да си осигуриш дълбок сън.
Събудих се от приятната топлина на тяло, притиснато до мен. Или, ако трябва да сме честни, аз, притисната към друго тяло. В съня си се бях доближила до Призрака и сега бях притисната до гърба му. Голият му, мускулест гръб.
А аз не носех нищо друго, освен леко влажен сутиен, бикини и кристалче, болезнено прихванато под страната ми.
Седнах, издърпах кристала и го хвърлих на нощното шкафче, след което погледнах надолу към съседа си по легло. Макар че в стаята беше тъмно, от банята, където бяхме забравили да загасим светлината, се процеждаше ярко сияние. Той спеше настрани, с гръб към мен, а едната му ръка беше прибрана под възглавницата.
Измъкнах се от одеялата, седнах на ръба на леглото и се отдадох на продължително протягане и прозяване. Умората се лепна за мен като упорита мъгла, но вече не бях замаяна. Сплесках с една ръка къдравата си коса и прекосих стаята, като по пътя си сканирах ексцентричния асортимент от вещи. Няколко дълги маси бяха затрупани със странни приспособления, по стените се редяха рафтове и шкафове, а в ъглите бяха подредени кутии. В единственото наистина свободно пространство на пода беше нарисуван бял кръг с диаметър пет фута.
След като използвах тоалетната, дръпнах вратата почти докрай, оставяйки достатъчно светлина, за да се ориентирам в помещението. Макар че по-голямата част от нея беше посветена на алхимичната му работилница, далечният ѝ край приличаше на студио, с леглото, износения диван с масичка за кафе, заровена в книги, и кухненския бокс в ъгъла.
Проправих си път до кухненския бокс, шмугнах се наоколо, докато не намерих една чаша, и си налях вода. В тъмното не можах да различа много от магическите неща, натрупани навсякъде, но пръстите ме сърбяха да ги изследвам. Не бях идиот, но знаех, че е по-добре да не пипам нищо. Да се прокълна със заклинание за черна магия щеше да е чудесен начин да завърша последните две седмици.
Стомахът ми къркореше, затова дръпнах хладилника и открих остатъци от вечерята предишната вечер, закуски, няколко бутилки сода и чекмедже, пълно с ябълки от овощната градина. Взех една и се върнах до леглото. Застанах до таблата и потупах замислено ябълката по устните си, като се вгледах в спящия мошеник.
Беше спасил младия дракон и възнамеряваше да издири митиците, които бяха забили харпун в ребрата на бедняка. Вече имах представа защо в криминалното му досие фигурираше и убийство.
Отмъстително правосъдие. Нямаше да подаде сигнал в полицията и да чака някой друг да арестува ловците на дракони. Щеше да ги открие и сам да се справи с правосъдието – и всичко, което полицията щеше да знае, беше, че Призракът отново е убил.
Сигурно трябваше да ме притеснява това, че планира да убива хора, но трябваше само да си помисля за агонизиращите писъци на младия дракон, за да се изпари тревогата ми. Призракът не беше добър човек, но в много отношения и аз не бях такъв.
Забих зъби в ябълката, готвейки се да отхапя, когато на вратата в другия край на стаята се чу тихо почукване.
– Друид? – Обади се един приглушен глас. Морган. Другите сигурно се бяха върнали от еднодневната си екскурзия и аз бях проспала всичко – или пък ме беше събудило тяхното завръщане.
Погледнах към Призрака, но той не се размърда.
Друго почукване, по-силно.
– Имам новини.
– Друидът не е тук в момента, – прошепнах аз, наблюдавайки го как спи. Да, беше изстинал. Беше покрит от главата до петите с драконова кръв и подозирах, че самосвал, който се блъска в къщата, няма да е достатъчен, за да го събуди.
– Друид! – Морган се обади, а в гласа ѝ се долавяше раздразнение. – Чух водата да тече. Знам, че си там.
О, по дяволите. Стиснах устни, след което вдигнах захвърлената черна тениска от един стол. Проверих я бегло – изглеждаше чиста – и я облякох. Тя се спускаше покрай дупето ми и покриваше бельото ми. Достатъчно добре. С ябълка в ръка прекосих стаята и отворих вратата.
Морган стоеше на горната площадка, със скръстени ръце.
– Най-накрая! Трябва да…
Тя прекъсна, а очите ѝ се разшириха до размерите на чинийки. Погледът ѝ се спусна към голите ми крака, върна се нагоре и се спря на тениската, която бях взела назаем.
Облегнах се с едно рамо на рамката на вратата, отхапах от ябълката си и зачаках.
През стиснатите ѝ зъби се разнесе задушлив звук.
– Какво правиш тук горе?
О, Боже. Това беше доста силна насмешка. Не си направих труда да скрия усмивката си. Знаех точно до какво заключение стига тя и наистина не ме интересуваше.
– Къде е друидът? – Поиска тя, като се озърташе така, сякаш бях потвърдила всяко нейно подозрение и недоброжелателна мисъл, която някога е имала за мен.
– Спи – казах аз, като си хапвах ябълка. – Какво искаш?
– Друид! – Изкрещя тя, като се наведе да види около мен.
– Той спи – повторих хладнокръвно аз. – Престани да крещиш.
– Той никога не би… с теб… – Тя се разпищя и замълча. – Трябва да говоря с него.
Отхапах още една хапка ябълка и дъвчех бавно.
– Спешно ли е?
– Не особено, но… – Тя се приближи със заплашителна стъпка. – Движи се, Виктория.
Имах ли някаква причина да я държа навън? Освен дребната ми неприязън към нея, неясното неудобство ме държеше на място. Призракът беше извън строя и не смятах, че е добра идея да допускам когото и да било до него, докато не се изправи отново.
Нима го защитавах? Сбърчих нос. Може би малко. Все пак човекът беше отровен.
– Не може да се направи – казах аз. – Или ми кажи какви са новините, или се върни на сутринта.
Тя се втренчи в мен с каменен поглед. Е, каквото и да беше, не можеше да е толкова важно.
Усмихнах се на зъбите ѝ.
– Приятна вечер, Морган.
И с това затворих вратата пред лицето ѝ и си тръгнах, мислено избърсвайки праха от ръцете си. Бизнесът е решен.
– Ха-хааааа – изръмжа хриплив глас.
Задъхах се и едва не се задавих с ябълката си. Призракът не беше помръднал – нито пък звучеше като грапав старчок. Вниманието ми се насочи към стаята и се спря върху две слаби петна червена светлина. Сърцето ми затрепери под ребрата и аз се запътих към шкафа.
На рафта имаше кръгла форма, бледа в тъмнината, в която светеха две светлини. Приближих се – и разбрах какво е това.
– Червенокоса лисица. – Стар, пожълтял човешки череп седеше на рафта, а от празните му очници се излъчваше слаба пурпурна светлина. Откритите зъби сякаш ми се усмихваха, а от неподвижната челюст отекваха груби думи. – Аз съм забавен! Колко дълго съм чакал бледата вещица да се задави с безволните си фантазии.
– Ти… какво? – Промълвих, а мозъкът ми бе зациклил на: – Черепът говори, черепът говори. – Защо, по дяволите, Призракът имаше череп в стаята си, камо ли говорещ такъв?
– Бледата вещица ще плаче тази нощ, знаейки, че друга жена топли леглото му. – Порочно подсмърчане. – Колко дълго е мечтала да бъде на твое място.
– Ехххх… може би не си забелязал, докато си се промъквал към нас, но всичко, което правехме, беше да спим.
– Но ще го направите – изпищя черепът. – Ти си жена. Не можеш да контролираш страстта си. Не можеш да овладееш похотливите си нагони. Всички жени са едни и същи, принудени от своята…
– Да, добре, разбрах.
– Бледата вещица притежава същата сладострастна перверзия, макар че друидът глупаво е пренебрегнал авансите ѝ. Той отрича естествената си…
– Уау, добре, стига толкова. – Извъртях очи. – Думата „граници“ означава ли нещо за теб?
Пренебрежително подсмърчане.
– Каква граница би могла да падне върху същество като моето…
– Няма значение. – Сарказмът очевидно не действаше на шовинистичните говорещи черепи. – Вече можеш да замълчиш.
Червеното сияние в очните му ябълки пламна.
– Осмеляваш се да ми говориш толкова смело, извратена девойко? Аз съм най-страховитият от дрангафарските лордове, които някога са управлявали… Какво правиш?
Наведох се, за да вдигна една празна картонена кутия. Когато я обърнах, забелязах рунически кръг, нарисуван отстрани. Хм, интересно. Каквато и да беше кутията, тя беше с големината на череп.
– Остави това, девойко! Не смей да си помислиш дори…
Поставих обърнатата кутия върху черепа и гласът му прекъсна с изненадваща рязкост. Хвърлих още един оценяващ поглед на руническия кръг, отстъпих назад, кимнах рязко, после се върнах в кухненския бокс, за да изхвърля ябълковата сърцевина и да си измия ръцете. Потиснах прозявката си, върнах се до леглото и се замислих за спящия друид.
Летаргия прониза тялото ми, твърде силна, за да е естествена – дълготраен страничен ефект от драконовата кръв. Със сигурност нямаше да сляза долу след конфронтацията с Морган, така че оставаше една възможност.
С лека усмивка за себе си се промъкнах в леглото и се вмъкнах под одеялото. Топлината ме облъхна и аз се свих по-близо до Призрака. По дяволите, не бях осъзнала колко хладна е стаята. Тъй като вече бях изхвърлила личното пространство през прозореца, когато се принудих да вляза в банята му, притиснах студените си крака към краката му.
Той вдиша рязко, после пъхна лицето си във възглавницата с раздразнено хъркане. О? Не е заспал толкова дълбоко, колкото си мислех.
Подпрях се с единия си лакът и го побутнах в рамото.
– Хей. – Още едно побутване. – Хей, друиде.
Той измърмори без думи.
– Говорещият череп не искаше да млъкне, затова сложих кутия върху него. Това добре ли е? – Побутнах го по-силно. – Слушаш ли?
С дълбоко, събуждащо вдишване той се обърна наполовина, притискайки ме с рамото си. Примигваше с кървави очи.
– Какво…?
– Сложих кутия върху гадния череп. Това проблем ли е?
Той се намръщи, после се претърколи настрани и се зарови в одеялата.
– Хей! Хайде, Призраче. Просто отговори. Лошо ли е, че го направих?
– За това е кутията – изръмжа той, а възглавницата заглуши гласа му. – И не ме наричай така.
– Да не те наричам как?
– Призрак. – Думата излезе неясна, а гласът му отново заспа. – Мразя това име.
– Тогава как да те наричам? – Ако кажеше „господин“, щях да го ударя.
Вместо това той отговори със сънливо мърморене, почти твърде тихо, за да го чуя.
– Зак.
Очите ми се разшириха.
– Зак?
– Мм. – Раменете му се отместиха при дълбоко вдишване и тялото му се отпусна. Изчаках минута, но той изчезна.
Загледах се в профила му, а сърцето ми се сви. Първо бях видяла лицето на прословутия Призрак, а сега бях научила и името му. За човек, който твърдеше, че не ми се доверява, той ме допускаше опасно близо – и с всяка разкрита тайна шансовете, че някога ще ми позволи да си тръгна, намаляваха до нула.

Назад към част 15                                                                  Напред към част 17

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 15

Глава 14

Два гигантски звяра изпълниха небето, а оребрените им криле бяха широко разперени. По тъмните им гладки тела се виеха линии със сини и лилави шарки. Лалакай се носеше наблизо, незабележим от огромните им размери. Драконите се спускаха, като с всяка секунда ставаха все по-големи.
Призракът се впусна в спринт – но той не бягаше от драконите. Той тичаше към тях. Защо не бягаше!
Хипервентилация, коленете ми заплашваха да се подкосят, но не можех да помръдна, когато двойката дракони падна от небето и се приземи на пасището. Единият се приземи с плавна грация, крилата му се размахаха, меки като на пеперуда, кацнала върху цветно листенце. Другият изпъна задните си крака, предните притисна към гърдите си и се заби в тревата като скално свличане от скала.
Земята се разтресе под краката ми.
Вдишах въздух. Преглътнах ужаса си. Отпуснах ръцете си. След това, с несигурни крака, започнах колеблив бяг – следвайки Призрака. Бях ли луда? Вероятно да. Трябваше да избягам в обратна посока, но не можех. Точно пред очите ми имаше буквално дракони и аз нямаше да пропусна този шанс, който се случва веднъж в живота – дори и да ме изпепели огненият драконов дъх.
Когато Призракът стигна до зверовете и главата му едва размина подбедрицата на по-големия от тях, огромните им муцуни се насочиха към него. Едно хапване щеше да погълне цялата горна част на тялото му. Чудовищните влечуги го заобиколиха, а земята вибрираше при всяко тяхно движение.
Животински писък на болка и ужас прониза тъпанчетата ми като нагорещени гълъби. Задъхах се и се спънах, като почти паднах на колене.
Двойката дракони се премести, крилата им потрепнаха, а опашките им затрепериха от вълнение, и докато се движеха, видях какво обикалят. Тъмна буца с размерите на малка кола лежеше на тревата, а Призракът беше коленичил пред нея. Крила, опашка, шия, глава, крайници – това беше трети дракон, много по-малък от огромната двойка.
Бебе дракон?
Предпазливо се приближих. Дракончето – е, вероятно не беше бебе, а юноша – лежеше настрани и изпъваше гърди. С всяко издуване на дробовете му блестящото парче метал, стърчащо от гръдния му кош, се разместваше. В тялото му беше вградено стоманено копие.
– Виктория!
При спешния призив на Призрака се стрелнах напред. Главите на родителските дракони се завъртяха в моя посока и се надявах, че той е взел предвид риска да се превърна в закуска за влечугите. Той не погледна нагоре, когато спрях зад него, а драконите се извисяваха над нас. Тъмна кръв напои тревата и се стичаше по страната на младия.
– В плевнята – каза Призракът, съсредоточен върху копието. Руните, гравирани в метала, блестяха слабо. – В помещението за принадлежности, под масата. В пода има люк. В него е поставен сак. Той ми е необходим. Бързо!
Не губих време за въпроси. Въртейки се на пета, спринтирах през пасището и прескочих оградата. Влетях през голямата врата на обора, като едва долових паническите писъци от свинарника, докато се вмъквах в помещението за животни. Под масата отворих капака и измъкнах от скритото отделение голяма синя чанта. Проклетото нещо беше тежко и аз хриптях, докато се измъквах от обора.
По-големият дракон стоеше на линията на оградата.
За миг се паникьосах, но драконът протегна ноктест преден крак над оградата. Дебелите пръсти се свиха около мен, притискайки всичко към гърдите ми. Свити бели дробове, дори не можах да изкрещя, когато драконът ме вдигна над оградата и препусна през пасището на три крака. Стомахът ми подскочи и се спусна, сякаш бях на най-ужасяващото влакче в увеселителния парк.
Връщайки се при раненото си потомство, таткото дракон разтвори крак и ме пусна на тревата. Вдигнах чантата, претърколих последните няколко метра до Призрака и я поставих до него.
Той я открехна и откри разхвърляни алхимични принадлежности – буркани и флакони, снопчета билки, кърпи, рула за превръзки и други лечебни материали. Той бръкна в нея и извади предмети, като ги подреди в ръцете ми. Стиснах всичко, а очите ми се стрелкаха от него към кървящия, прободен дракон. Той хриптеше при всеки тежък дъх.
Той извади ролка пергаментова хартия и я разстла върху чантата, после извади дебел черен маркер. Начерта алхимичен кръг с бързи, уверени движения. Голяма купа отиде в центъра, след което той избра предмети от купчината в ръцете ми. Премина през подготовката, а концентрацията стегна лицето му.
Когато започна да пее на архаичен език, кръгът светна, а съставките по външните ръбове се превърнаха в цветен дим. Дъгообразната мъгла се завихри над купата, след което трансформацията от случайни компоненти в магическа отвара завърши с едно изпушване.
Той вдигна купата и я бутна в ръцете ми. Тя съдържаше половин чаша сивкава течност.
– Задръж това. Бъди готова.
Готова за какво? Не попитах, тъй като той се върна при младия дракон и хвана стоманената дръжка на копието. Родителите се приближиха.
– Еко – каза той грубо. – Можеш ли да го задържиш?
Най-големият дракон легна и постави предните си крайници върху раменете и хълбока на младия дракон, притискайки го към земята. Призракът коригира хватката си на копието, след което дръпна рязко.
Драконът изкрещя. Главата му се надигна нагоре и той почти впи зъби в Призрака, преди другият възрастен дракон да ограничи врата му. Бебето се размърда лудо, докато Призракът вдигаше копието. Една педя от покритата с кръв стомана се освободи, след което върхът на копието застина на място.
– Проклети да са – изръмжа той. – Дръж го, Еко.
Приближи се, плъзна ръка по дръжката и пъхна пръсти в раната на дракона. Когато съществото изпищя, блъскайки се в земята, предмишницата на Призрака изчезна в тялото му. Дръжката се завъртя, след което той я издърпа, а куковидният край разкъса раната по-широко. Той захвърли харпуна настрани, докато кръвта бликаше и се стичаше на каскади по ръката му.
– Виктория. – Той притисна и двете си ръце към страната на дракона, отваряйки пробождането. – Излей отварата в раната. Бавно и равномерно.
Навеждайки се над дракона, капнах сива отвара в кървавата дупка. Беше толкова малко течност в сравнение със зейналата рана. Изтръсках последните няколко капки от купичката, след което се отдръпнах. Кръвта продължаваше да блика от раната.
Призракът извади конци за зашиване и голяма, извита игла. Следвайки инструкциите му, донесох още една отвара, тази в голяма черна бутилка. Той заши раната на три слоя – един дълбоко навътре, един по средата на пробождането и след това точно под твърдите люспи, които покриваха тялото на дракона. Когато той завършваше всеки ред, аз изливах отварата върху него. Всеки път, когато течността докосваше нараняването, се издигаше воняща на сяра пара, а съществото виеше и се гърчеше.
Накрая Призракът седна на петите си. Аз се сгромолясах на задника си до него, държейки полупразната бутилка. Малкият дракон се сви на кълбо, докато мама дракон го ближеше успокояващо.
Затаявайки дъх, се вгледах във величествените родители. Елегантните им шии се извиваха, докато се навеждаха над потомството си, а люспестите им тела бяха гладки и тъмни като полунощ. Синьо-лилавите знаци, които се виеха по страните и гърбовете им, преливаха и искряха, а шарките се променяха като цели галактики, които се намираха в огромните им форми.
Драконът баща спусна носа си и леко побутна друида в гърдите. Призракът постави покритите си с кръв ръце върху тъмните люспи на дракона.
– Да – промърмори той, отговаряйки на нещо, което не бях чула. – Дръж го вкъщи и ела да ме вземеш, ако не се подобри за три дни. – Пауза. – Ще намеря ловците. Ще съжаляват за това, обещавам.
Драконът отдръпна глава достатъчно назад, за да погледне Призрака.
Той похърка.
– Не, аз ще се погрижа за него. Ако ги убиеш, можеш да навлечеш още неприятности на семейството си. Аз ще го направя.
От гърлото на дракона вибрираше ниско ръмжене. Майката придърпа младия дракон към гърдите си, обвивайки го в предните си крайници. Балансирайки неловко на задните си крака, тя скочи. Вятърът ме блъскаше, докато тя мъчително се издигаше в небето, а крилете ѝ помпаха с бумтящи сътресения.
Очите на мъжкия дракон – плътно сини, толкова дълбоки, че бяха почти черни – се обърнаха към мен. Загледах се в него, след което драконът направи няколко бягащи крачки, от които земята се разтресе. Той скочи във въздуха след своята половинка и двамата се понесоха към синьото небе, а въздухът около тях се развълнува. Между едно мигване и следващото те изчезнаха.
Призракът поседя още миг, после се изправи. С тромави движения изхвърли запасите си обратно в чантата и я затвори. След това се отдалечи, като остави чантата на мястото и.
– Хей, – изпъшках и се изтърсих. Обхвана ме световъртеж и се спънах, докато бързах след него. – Забравил си чантата.
– Ще я прибера по-късно.
Погледнах назад.
– Ами конят? Не трябва ли да го разседлаеш?
– Лалакай прибира животните.
– Но… къде отиваш толкова бързо?
Той удължи крачката си.
– Да си взема душ.
Сега, когато го спомена, забелязах, че е облян в кръв. Бялата му риза беше съсипана, дънките му бяха пропити, ръцете му бяха покрити от върховете на пръстите до бицепсите. Не бях толкова зле, но все още изглеждах така, сякаш съм направила грешен завой по време на обиколка на кланица.
– Не мислех, че ще си толкова стиснат – промълвих аз.
Той стигна до оградата на пасището и я прескочи с много повече внимание и много по-малко грация, отколкото преди. Приземи се тежко от другата страна и си помислих, че ще яде мръсотия. Вместо това той се засили напред, крачейки към къщата.
Трябваше да се затичам, за да не изоставам, и ме заля нова вълна на замайване.
– Ой!
Когато прекоси верандата до вратата и бутна входната врата, аз грабнах ръката му – и равновесието ми изчезна. Препънах се в него, а той се хвана за рамката на вратата, преди да падне. Отдръпвайки се от мен, той се препъна през входа към дъното на стълбището.
– Вземи си душ – изсъска той.
– Почакай, – изпъшках аз. Боже мой, не ми беше толкова горещо. – Какво ти е? Защо на практика падаш навсякъде?
– Ти падна в мен. – Хванал се за парапета, той се изкачи по стъпалата с цялата координация на пиян на ръба на припадъка. – Вземи си душ!
– Защо си толкова обсебен от къпането? – Изкрещях нагоре по стълбите, като стъпих здраво на площадката.
Той стискаше дръжката на вратата в горната част и се люлееше толкова силно, че се готвех да се хвърля от пътя му, когато неизбежно се свлече надолу по стълбите.
– Драконовата кръв е токсична за хората. – Той бутна вратата. – Иди да я измиеш, преди да поемеш още.
Той изчезна през вратата, а аз зяпнах към празния правоъгълник. После се хванах за парапета и се изкачих по стълбите след него. В горната част на стълбището се загледах зад ъгъла и зърнах огромно помещение, което беше отчасти библиотека, отчасти работилница, отчасти лаборатория, отчасти студио и изцяло хаос.
Вниманието ми се насочи към отворената врата в ъгъла, от която блестеше флуоресцентна светлина. Запътих се към просторната баня. В нея Призракът стоеше на плочките и сваляше ризата си с една ръка.
– Какво имаш предвид, че е токсична? – Поисках.
Той се завъртя с лице към мен – и се наклони настрани. Рамото му се удари в стената и той едва се удържа да не падне във ваната зад него.
– Би ли си взела един проклет душ! – Изкрещя той.
– Не, докато не ми обясниш това с токсичната кръв! – Изкрещях в отговор. – Аз ли съм отровена? Имам ли нужда от противоотрова?
– Имаш нужда. Да. Душ. – Всяка дума излизаше през зъби. Той хвърли ризата си в мивката и събу ботушите си, след което завъртя крановете на пълна мощност. Водата се разпръсна от душовата глава във ваната. – Заминаваш ли?
– Не! Искам отговори преди…
Разкопча колана си и смъкна панталоните си. Устата ми се отвори, думите бяха забравени. Свали панталоните си, но остави черните си боксерки, и влезе във ваната. Водата се удари в гърдите му и червени струйки се спуснаха по тялото му.
Когато пъхна главата си под душа, за да намокри косата си, устата ми се отвори, а после се затвори. Стиснах челюст, грабнах окървавената си риза и я издърпах през главата си, като при това разроших конската си опашка. Свалих обувките си, докато разкопчавах панталона си, смъкнах дънките си и излязох от тях. Оставих сутиена и бельото си и тръгнах по пода на банята.
Той извади главата си от водата, докато пристъпвах през ръба на ваната. Той се дръпна назад, а зелените му очи се разшириха.
– Какво правиш?
– Вземам душ, – избутах го с лакът, за да мога да вляза под струята.
Леденостудената вода ме удари като шамар по лицето и аз отскочих назад с писък, блъскайки се в него. Изправих се и посегнах към крана. С едно завъртане на крана температурата се повиши значително.
– Много по-добре – обявих аз, като се върнах под струята и се обърнах с лице към него.
Челюстта му се стегна, водата капеше от брадичката му.
– Има още три бани с душове.
– Да, но тогава няма да съм достатъчно близо, за да чуя всичко за токсичността на драконовата кръв. Разправяй, момче друид.
С ръмжене той се приближи, като ме притисна до облицованата с плочки стена. Обърна се, за да пусне водата да се процеди през пръските кръв по гърба му, грабна сапун и си изтърка ръцете.
– Драконовата кръв е слаб токсин, освен ако не бъде погълната – обясни той категорично. – Абсорбирана през кожата, тя причинява забавяне на познавателните способности, загуба на равновесие, замайване, пребледняване, мускулна слабост и сънливост.
– Звучи като да се напиеш.
– Подобно, с изключение на това, че сънливостта ще се превърне в крайна умора. Очаквай да спиш в продължение на дванадесет часа.
О, добре.
– Мога ли да взема сапуна?
Той мина под водата. Почистих кожата си, като наполовина наблюдавах как той се изплаква. Водата се стичаше по контурите на мускулите му, проследявайки твърдите гръдни мускули и набраздената коремна преса. По дяволите. Цялото ми тяло почервеня и ми се прииска да не бях регулирала температурата. Студената вода щеше да е добре точно сега.
Обърнах се с гръб към него, с лице към стената, докато се миех отпред. След като тайно почистих под мокрия си сутиен, издърпах косата си от пътя и се протегнах неловко през рамо, опитвайки се да достигна досадното място между лопатките.
Една топла ръка премина през моята, като открадна сапунената пяна от пръстите ми, след което се плъзна по лопатките ми. Замръзнах, докато той почистваше гърба ми бързо и старателно.
– Добре си – каза ми той.
– Добре – казах задъхано. Преглъщайки, се завъртях, за да изплакна – застанах лице в лице с него. Беше висок. Наистина висок, с широки, мускулести рамене, които в момента не бяха прекъснати от никакви татуировки на феи. И стоеше много, много близо.
– Хм. – Вдигнах сапуна. – Искаш ли да…?
Той се обърна и се подпря с една ръка на стената. Гърбът му беше също толкова секси, колкото и предната част, целият с вдлъбнатини и мускулни равнини. Мъжът нямаше и грам мазнина по себе си. Намокрих ръцете си и притиснах длани към кожата му, като наполовина се страхувах, че докосването ми ще предизвика спонтанно възпламеняване. Старателно почистих всички следи от драконова кръв, измивайки го от раменете му надолу до кръста.
Да, просто щях да продължа да си повтарям, че искрената загриженост за здравето му беше причината да отделям много време, за да прокарам ръце по гърба му.
Когато вече не можех да се преструвам, че не е безупречно чист, изплакнах ръцете си и се измъкнах набързо от ваната. По средата на движението стаята се завъртя и аз се хванах за закачалката за кърпи, за да пазя равновесие. Боже мой.
Миг по-късно водата спря. Призракът излезе и също като мен загуби равновесие по средата на пътя си. Хванах го за ръката и той почти ме събори, преди да се изправим. Издърпах една кърпа от закачалката, но той се промуши покрай мен, капейки вода по пода. Подсушавайки косата си с кърпата, аз се запътих след него.
Той пиянски се заизкачва из претрупаната стая, като не успяваше да се движи по права линия повече от две крачки, и спря до стената, където на шнурове висяха няколко десетки кристала. Избра един, пусна го над главата си, после свали същия и го насочи към мен.
Претърколих се през трасето с препятствия от маси, кутии, кошове, щайги и боклуци и спрях пред него. Той нахлузи кристала над главата ми и хладният камък се удари в ребрата ми точно под сутиена.
– Пречистващ кристал – измърмори той. – Изчиства токсините по-бързо.
– Сигурен ли си? – Примижах в замъглените му очи. – Може да си прекалено пиян, за да правиш магии.
Той ме пренебрегна и се насочи към голямото легло в ъгъла, одеялата бяха заплетени от едната му страна. Забързах след него, замаяна и препъваща се.
– Стой, – казах аз. – Не можеш да влезеш в леглото мокър.
Хванах го за ръката, но той не спря и аз едва не паднах върху него, когато той се срина на матрака. Той се претърколи по гръб, очите му вече бяха затворени.
Розовият му кристал се беше изплъзнал от центъра и аз го побутнах обратно върху гърдите му. Изтощението тежеше на крайниците ми и клепачите ми бяха твърде тежки, за да ги държа отворени. Помислих си за моето двуетажно легло, което беше на цял път с препятствия. В моето състояние имах деветдесет процента шанс да умра на стълбите. Не, благодаря.
Подсоших косата си за последно с кърпата, хвърлих я на пода и запълзях на матрака. Той се беше разпрострял по средата, но аз се притиснах на тясното пространство до него и дори поставих главата си на ръба на възглавницата. Щом се озовах в хоризонтално положение, умората ме заля като океански вълни и ме повлече надолу.
Очите му се разтвориха. Погледът му беше притъпен от упойващо изтощение, но в него искреше слаба изненада. С тромави движения той грабна одеялото и го обърна върху нас. Когато лекият плат се настани върху мен, заличавайки студенината на въздуха върху мократа ми кожа, въздъхнах с облекчение.
После заспах.

Назад към част 14                                                                 Напред към част 16

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 14

Глава 13

Призракът стоеше на крачка от мен, веждите му бяха набръчкани над яркозелените ириси. Беше се преобразил за пореден път. Вместо облечен в черно злодей, носеше бяла тениска, прибрана в прилепнали дънки, а през едното му рамо висеше навито въже. Проследих го от разрошената му черна коса, през татуираните му ръце, после надолу към краката му.
Все още стисках оградата и смътно се страхувах, че може да ме завърже с това въже, и набърчих нос.
– Каубойски ботуши?
– Ботуши за езда – поправи ме той, а по чертите му премина раздразнение. – Попитах дали яздиш.
– О. Е. „Езда“ като яздене на коне? Това би било много голямо „не“.
Той вдигна рамене, мина покрай мен и с едно плавно движение прескочи оградата. Гледах го как се отдалечава, докато челюстта ми се влачеше по земята за втори път този следобед. Предполагах, че ще ме зарежат отново днес.
– Какво правиш? – Извиках.
Без да поглежда назад, той махна с една ръка, но аз нямах представа какво означава това. След миг колебание прескочих оградата и влязох в пасището.
Докато крачеше през тревата, той изсвири рязко. Главите на конете се вдигнаха и с пъргави стъпки се запътиха към него. Спрях на безопасно разстояние, докато той потупваше конете и ги преглеждаше бегло, предполагах, че проверява за наранявания или нещо подобно. След няколко минути той завърза въжето около главата на един загорял кон, върза му импровизирани юзди и отново тръгна. Конят го последва с тропот на копита.
Пъхнах ръце в джобовете си и последвах него и коня в сянката на обора, където той завърза края на въжето за метална примка на един стълб. Изчезна в помещението за дрехи, където на една от стените бяха наредени седла, и се върна с шепа четки за оформяне. Въпреки че стоях точно там, той не каза нищо, докато подреждаше четките на вратата на бокса.
Също толкова мълчаливо наблюдавах как той почиства коня. Вниманието ми се спря върху гъвкавите му мускулести ръце и промяната на тъмните татуировки на гърба му, които се виждаха през тънката материя на бялата му тениска.
– Не криеш ли лицето си днес? – Попитах накрая. Загубих ли точки за това, че заговорих първа?
– Всички си тръгнаха за деня. – Той прекара четката по хълбока на коня и от козината му се разнесе прах.
– Всички, освен мен – изрекох аз. – Защо и аз не мога да отида?
– Не ти вярвам.
– Как не ми вярваш? Че няма да избягам? Ами другите? Не мислиш ли, че могат да избягат?
– Може и да избягат, но ако го направят, не ми пука. Те не могат да ме идентифицират.
Студеното опасение се бореше с недоверието, а аз не знаех как да отговоря.
– Надин може.
Той смени четките и разтри краката на коня.
– Тя, за разлика от теб, не иска да си тръгне. И тя, за разлика от теб, ми вярва.
Ръцете ми се стиснаха, ноктите се забиха в дланите ми.
– Прав си. Искам да си тръгна. Позволи ми да си тръгна.
Той се изправи до пълния си ръст и обърна към мен тези нечетливи зелени очи.
– Не мога да го направя.
– Знаех си го, – изсъсках аз. – Знаех, че си пълен с глупости. Ти не спасяваш уязвими митици и не им даваш сигурен дом. Не си рицар с бял кон.
С една ръка, провлачена по гърдите на коня, той се промуши под главата му и изчезна от другата му страна.
– Никога не съм казвал, че съм такъв.
– Надин те боготвори – изплюх се обвинително.
– Какво искаш да кажеш?
– Ти… – Преглътнах яростта си, преди да кажа нещо, заради което щях да бъда убита. – Ти си мръсник. – Е, толкова за сдържането.
Той не каза нищо и след миг чух тих звук над драскането на четката по козината на коня – свиркане. Той си свиркаше, докато обработваше коня си. Държеше живота и свободата ми в ръцете си, а не можеше дори да ме признае? Гневът се разля в мен, още една непреодолима емоция към безпомощното безсилие и тлеещия страх от последните тринадесет дни като негов пленник. Спокойствието ми се разпадна, а на негово място се разпали ирационален темперамент.
– Хей! – Изкрещях.
Главата на коня се дръпна нагоре, а ушите му се сплескаха до главата. Той се надигна наполовина, а въжето се опъна. Призракът хвана въжето и дръпна носа на коня надолу, докато го галеше по шията и се хилеше. Прикривайки се под главата му, той се запъти към мен.
Вълна от страх потуши неразумната ми ярост и аз се отдръпнах, когато той ме приближи. Гърбът ми се удари във вратата на кабинката. Той спря на метър от мен, извисявайки се над мен.
– Значи искаш да си тръгнеш. – Гласът му беше тих и опасен, заплахата висеше във въздуха, както когато се срещнахме за първи път. – Готова ли си първо да поговорим?
– Да говорим? – Прошепнах беззвучно.
– Готова ли си да споделиш истината, Виктория? – Той се приближи. – Ти не си митична. Не си свързана с нито един митик. Не си се срещала с нито един митик – не достатъчно сериозно, за да остави следа в живота ти. Нямаш очевидни връзки с митичната общност, но си се появила в приюта, представяйки се за гадателка. Говорила си за магически курсове и тъмни изкуства. И се съгласи да тръгнеш с мен, въпреки че ме смяташ за ужасно копеле.
Повдигнах брадичката си.
– Ти си ужасно копеле.
– Никога не съм казвал, че не съм. – Пръстите му уловиха вдигнатата ми брадичка, притискайки челюстта ми. – Какво ще кажеш за екипа от митици, които се рояха в парка по време на срещата ни? Кои бяха те?
Преглътнах, гърлото ми се размърда. Той беше забелязал твърде много. Беше предположил твърде много. Трябваше да знам, че момчетата, нахлули в парка, не са му се изплъзнали.
– Защо не ме уби? – Попитах строго. Исках да отдръпна главата си от ръката му, но бях притисната към вратата на кабинката. – Защо направи предложението си?
– Не знаех дали тези митици са ти врагове, съюзници или непознати. – Пръстите му се изплъзнаха от брадичката ми и той се отдръпна. – Ти криеше нещо, но гневът и отчаянието ти – те бяха истински. Затова рискувах.
Отпуснах се на вратата на кабинката, после се съвзех.
– Ти ми повярва, защото бях ядосана? – Попитах язвително.
– Не повярвах на нито една дума от устата ти.
Той влезе в стаята за принадлежности и се върна с одеяло за седло, което сложи върху коня. След това извади седлото, а през рамото му висеше кожена каишка. Прехвърли седлото върху гърба на коня, размърда го и го постави на мястото му, след което посегна под корема на коня за ремъка.
– Не разбирам – промълвих аз.
Ръцете му спряха по средата на закопчаването на ремъка.
– От години приемам малтретирани, разбити и изоставени тийнейджъри. Познавам признаците.
В мен изкристализира ужас, последван от яростно отрицание.
– Аз не съм счупена!
– Изглеждаше така онази нощ. – Издърпа въжето за водене от коня, сложи ръка на врата му и насочи юздата към главата му. – Каквато и да е твоята история, ти нямаш нужда от помощ така, както другите. Достатъчно си силна, за да се грижиш сама за себе си.
Емоциите ми се прехвърлиха една върху друга и не знаех какво да почувствам първо. Той смяташе, че съм силна?
След като нагласи юздата, той преметна юздите през шията на коня, после дръпна седлото за последен път.
– Не е нужно да си тук, но не мога да те оставя да си тръгнеш. И ти знаеш защо. – Той хвана рогата на седлото и се качи на гърба на коня. Погледът му ме прониза. – Рискувах с теб и двамата плащаме за това.
Той подпря петите си на страните на коня. С подхвърляне на главата си той премина покрай мен и излезе навън, на слънчевата светлина.
Знаеш защо. Да, със сигурност знаех. Може и да не е предполагал, че съм примамка, за да го подмамя на открито, но знаеше, че съм наясно с репутацията му. Повечето от пленниците му, ако не и всички, не знаеха нищо за един мошеник, наречен Призрак. Дори и да се присъединят отново към митичната общност по-късно, те никога нямаше да свържат това място със слуховете за майстор на тъмните изкуства, който отвлича деца и чието лице, име и класа са неизвестни.
Аз обаче. Аз знаех кой е той. Бях виждал лицето му. Бях една от малкото хора, които можеха да свържат зеленоокия друид и неговото хипи фермерско убежище с прословутия Призрак.
Той никога нямаше да ми позволи да напусна това място жива.
Чувствайки се изтръпнала отвътре и отвън, излязох от плевнята. Слънчевата светлина огряваше очите ми, но аз почти не я забелязах. Бях попаднала тук завинаги. Той никога нямаше да ме пусне, а ако се опитах да избягам прекалено силно, щеше да ме убие. Нямаше да има избор. Бях жива само защото… защото той не искаше да ме убие. Точно това имаше предвид, когато каза, че и двамата плащаме за грешната му преценка. Беше поел бремето и риска да държи тук един неволен затворник.
Качих се на оградата на пасището и седнах, наблюдавайки го как препуска с коня през цялото поле и обратно. Той яздеше с лекота и грация, а силата му се смекчаваше от нежния начин, по който направляваше коня си. Кой зъл мошеник би се подложил на толкова много неудобства, за да избегне убийството на едно момиче, когато вече има толкова много кръв по ръцете си?
Въздъхнах. Отговорът беше очевиден: той не беше зъл мошеник.
О, определено беше мошеник. Явно се беше забъркал в някаква лоша гадост. Но не беше зъл. „Пленниците“ му бяха защитени и щастливи. Живееха тук доброволно и можеха да си тръгнат, когато пожелаят – пътуването им до града го доказваше. Самият той беше казал, че не го интересува дали ще изоставят фермата. Те не знаеха името, лицето или репутацията му и бих се обзаложила, че ако не искаше някой да открие тази ферма, никога нямаше да го направи, дори и да е бил тук преди.
Страхът, който бях усетила от митиците, не беше страх от него. Беше страх от мен. Страх от това коя съм, защо съм тук и как мога да разруша крехкия мир, който бяха намерили на това място. Те искаха да го защитят – и него. Може би не го боготворяха, защото им беше промил мозъците, а защото наистина беше заслужил уважението им.
След няколко обиколки из пасището той придружи коня си до моето място. Страните на коня се издухаха, а по кожата на Призрака блестеше пот, която овлажняваше деколтето на бялата му риза. Той седеше удобно, държейки юздите в едната си ръка, плавно и уверено като Кай на мотоциклета си.
– Мога ли да опитам? – Изригнах, без да се замислям.
Главата му се извърна към мен.
– Искаш да яздиш?
– Хм. Всъщност не, размислих.
Може и да съм си въобразила, че в очите му проблясва забавление, но така или иначе, той се измъкна от седлото и падна на земята.
– Тогава ела тук.
Облегнах се назад, а поредният протест висеше на върха на езика ми. Преглътнах го, скочих от оградата и предпазливо се приближих до него и загорелия кон.
– Хвани се за рогата на седлото – нареди той, докато дърпаше юздите над главата на коня, за да увиснат на юздата.
Хванах коженото копче в предната част на седлото. Конят беше много по-голям, отколкото предполагах – седлото беше на нивото на горната част на главата ми, а стремето висеше на височината на кръста.
Топли ръце се сключиха около кръста ми и в следващия момент ме вдигна. Едва прехвърлих крака си през гърба на коня. Когато тежестта ми падна върху седлото, конят се размърда настрани. Стиснах рогата на седлото, с широко отворени очи.
Призракът побутна крака ми напред и коригира дължината на стремето, след което насочи крака ми в него.
– Как е това?
– Е, добре, мисля.
Държейки юздите в едната си ръка, той заобиколи и нагласи другото стреме. Вкарах пръста на обувката си в него.
– Петите надолу, – каза ми той. – Седни изправена.
Избутах петите си надолу. Конят се премести и аз се поколебах. Земята беше на голямо разстояние.
– Ти се прегърбваш. – Придвижи се до страната ми, постави ръце върху долната част на гърба и корема ми, докосването му беше твърдо, но нежно. – Наклони бедрата си напред и постави раменете си назад.
Подчинявайки се на натиска на ръцете му, коригирах стойката си и се почувствах далеч по-балансирана. Ръцете му се изплъзнаха и с цвилене той насочи коня към лека походка.
Докато обикаляхме в широк кръг, се намръщих към върха на главата му, тъмната му коса, разрошена от вятъра при предишната му езда. Не разбирах този човек. Ако не беше подъл злодей и не беше водач на секта – поне не в гнусния смисъл на думата, – тогава какво беше той? Какво имаше от това да спасява митични тийнейджъри и да ги реабилитира?
Той спря коня и огледа пасището, а напрежението скова раменете му. Ушите на коня се сплескаха и той изви шията си, изпускайки силен, нервен дъх.
Ръцете ми се стегнаха върху рога на седлото.
– Има ли нещо…
Конят се изпъна. Задържах се за една ужасяваща секунда, след което се отдръпнах назад.
Призракът се втурна към мен и аз паднах върху него. С ужасен писък конят се отдръпна. Копитата му гръмнаха, докато бягаше с пълна сила към пасището, а юздите летяха след него. Призракът ме беше хванал с едната си ръка под страната ми, а другият му лакът се беше закачил под коляното ми и аз висях неловко в хватката му, като единият ми крак висеше във въздуха.
– Добре съм, – изпъшках. – Можеш да ме пуснеш.
Той ме изхвърли на крака, по-съсредоточен върху огледа на долината. Пред галопиращия кон целият добитък бягаше към най-отдалечения край на пасището.
– Какво е това? – Прошепнах.
– Още не знам. – Челюстта му се стегна. – Лалакай.
При тази странна дума татуировките с пера, които се спускаха по ръцете му, се размазаха. Фантомни крила се вдигнаха от кожата му, а след това от гърба му се издигна сенчеста форма. Огромен черен орел се измъкна от торса му, а крилете му пулсираха и танцуваха като черен дим. Докато се втвърдяваше, острите му изумрудени очи, почти идентични с тези на друида, с изключение на липсата на зеници, блеснаха като скъпоценни камъни, след което той свали крилата си и се изстреля в небето.
– Това… това току-що излезе от тялото ти? – Посочих към него с трепереща ръка. Татуировките с пера бяха изчезнали от кожата му, като бяха останали само сложните рунически кръгове по вътрешната страна на предмишниците му и шестолъчи по дланите му.
– Лалакай е мой познат. – Погледът му се плъзна по линията на дърветата и осъзнах, че очите му не са толкова неестествено живи, както преди. Все още бяха красиво зелени, но не неземни.
Яркостта на ирисите му се дължеше на фея-магията в тялото му. Светая светих…
– Нещо идва – изръмжа той.
Лалакай се завъртя в небето, после разпери призрачните си криле. Тъмна пулсация разтревожи въздуха около него, ускорявайки се навън, а после целият въздух се развълнува. Сенките се задълбочиха и слънчевата светлина изчезна, когато една сянка падна върху долината.
В един момент синьото небе беше празно, освен черния орел. В следващия миг то бе затулено от чудовищни криле. Не крилата на Лалакай.
Крила на дракон.

Назад към част 13                                                                  Напред към част 15

АНЕТ МАРИ – Тъмни изкуства и едно Дайкири ЧАСТ 13

Глава 12

Плен на Призраци, ден тринадесети.
Докато миех ръцете си, изучавах отражението си в огледалото. Бях укротила дивите си къдрици на конска опашка и бях прихванала бретона си от лицето. Кремаво-бледият ми тен се беше затоплил след толкова много дни, прекарани на слънце, но тенът беше нищо в сравнение с експлозията от лунички по носа, бузите и раменете ми.
Вгледах се в лешниковите си очи, кехлибарените и кафявите, изпъстрени със зелено. Шестнайсетгодишното ми „аз“ ме гледаше обратно, преследвано и безнадеждно.
В капан. Бях в капан и всички грозни чувства, които бях оставила зад гърба си преди години, се прокрадваха обратно.
Събрах се, изсуших ръцете си върху кърпата и излязох от банята. В коридора се спрях, когато от кухнята отекна хихикащ смях. Стомахът ми се сви в по-тесен възел.
Въпреки зловещия въпрос на Призрака какво да прави с мен и Надин след приключението ни в гората, той не беше направил нищо. Почти не го бях виждала и ако не знаех, че се държи настрана, щях да предположа, че ме избягва. През последните три дни Морган ме беше назначил на работа в обора, а Надин беше прехвърлена в кухнята, така че и с нея почти не бях разменяла думи. Бяхме разговаряли за кратко, преди да заспя, но с другите две момичета в стаята не бяхме говорили за нападението на тъмни феи – или за това, че бяхме зърнали лицето на Призрака.
Облегнах се на стената и се заслушах в следобедните разговори в кухнята. Какво правех тук? Исках да спася Надин, но не можех да спася дори себе си. Бях безпомощна и мразех това.
Тринадесет дни. Аарон, Кай и Езра сигурно са се побъркали от притеснения за мен. Кой знаеше какво са правили, за да ме намерят? А после имаше и брат ми. Той нямаше да има представа защо съм изчезнала, а и като полицай не беше от тези, които седят вкъщи и чакат да им се обадя.
Главата ми се удари в стената и аз затворих очи. Болезнено отчаяние ме връхлетя. Чакането беше станало невъзможно за понасяне. Бягство. Трябваше да избягам. Как? Как?
– Тори?
Отворих очи. Надин стоеше в края на коридора с плетена кошница в ръце.
– Добре ли си? – Тя вдигна кошницата си. – Искаш ли да ми помогнеш да отрежа няколко корена?
– Разбира се. – В този момент бих приела всяко разсейване. И колкото и да е странно, Морган не беше успяла да ми възложи никакви задължения за следобеда.
Надин взе от кухнята допълнителен нож за рязане на корени и седнахме отвън на верандата с кошницата между нас. Жилавите корени бяха тъмнокафяви и имаха свеж, землист мирис.
– Какво е това нещо? – Промълвих.
– Мисля, че се използва за превръзки, но не го яж. Отровно е.
Сбърчих нос. Изненада, изненада, още едно отровно растение от градината на смъртта на Призрака.
– Да, не планирах да го ям.
Няколко минути работихме мълчаливо, като режехме големите корени на парчета с големина един сантиметър. Ръцете ми се движеха на автопилот и почти не виждах корените или ножа. Умът ми се въртеше насам-натам, преправяйки всичко, което бях научила за това място.
– Чувстваш ли се добре? – Попита Надин накрая.
Повдигнах леко рамене.
– Просто съм неспокойна, предполагам.
– Отначало и аз се чувствах така. Толкова ми се искаше да си тръгна.
– Искаше?
Тя се усмихна гузно, докато отрязваше един дебел корен.
– Мислех, че съм направила огромна грешка, но това беше просто шок. Голям преход е да преминеш от обикновен живот – да живееш в града, да ходиш на училище, да се занимаваш с домашна работа – към живот в ранчо насред нищото. А и хората тук в началото изглеждат странни, нали?
Не мога да не се съглася. Макар че не бяха чак толкова странни, колкото митиците на Врана и Чук.
– Отне ми три-четири седмици, за да свикна с новата рутина, но вече съм тук от два месеца и ми харесва. – Очите ѝ светнаха с чувство за хумор и тя сниши глас. – Освен това, ако знаех колко сериозно красив е, никога нямаше да си помисля да напусна.
Устата ми се изкриви. Надявах се, че няма да имам онзи звезден, супер влюбен поглед, когато си помисля за него.
– Да го видиш как се бие беше много яко – прошепна тя. – Попитах Морган – внимателно, за да не разбере защо я питам – и мисля, че всяка руна по ръцете му е магически дар от фея. Като сила, която са му дали в замяна на нещо.
В замяна на какво обаче? Отрови и черна магия?
– Нямам представа за крилата обаче. Това беше лудост. Мислиш ли, че може да лети? – Очите ѝ станаха още по-големи, бузите ѝ се зачервиха и можех да видя как влюбеността ѝ се задълбочава в увлечение, докато говореше. – Веднага щом имам възможност, искам да го попитам…
– Той не е такъв!
Думите избухнаха в яростно съскане и аз веднага съжалих за тях, когато предпазливостта замени нетърпеливото ѝ вълнение.
– Какво означава това? – Хладно попита тя.
По дяволите. Е, след като вече бях изригнала неправилно, можеше и да го направя. Наведох се по-близо, като намалих гласа си.
– Той не е човекът, който си мислиш, че е, Надин. Той има градина, пълна с отровни растения, прави смъртоносни отвари в кухнята си, търгува с черна магия с тъмни. Той… – Преглътнах тежко и продължих. – Преди да дойда тук, чух някои неща за него. Той е издирван престъпник. Убивал е хора. Децата, които взима, никога повече не се виждат – никога.
Тя ме изгледа мълчаливо, след което попита:
– Ако си чувала за него това, защо прие предложението му?
– Бях отчаяна, – отговорих честно. Отчаяно исках да я спася.
– Аз също бях отчаяна. – Тя хвърли един корен в кошницата. – Родителите ми никога не са били това, което бих нарекла любящи. Винаги съм се чувствала като проект или нещо такова – нещо, което искат да подобрят, но никога не могат да направят съвършено. Колкото по-възрастна ставах, толкова по-зле се отнасяха към всичко. Нищо от това, което правех, не беше достатъчно добро. Бях мършава, бях слаба, бях глупава, бях доверчива, бях грозна.
Все думи на насърчение, които бях чувала от баща си, когато бях на нейната възраст. Нищо чудно, че бях видяла толкова много от себе си в нея.
– Това не беше достатъчно, за да ме накара да си тръгна – продължи тя. – Но тогава, на шестнадесетия ми рожден ден, получих голям плик по пощата. Нямаше обратен адрес, но си помислих, че е подарък за рождения ден, и го отворих. – Тя се вгледа в ножа. – И разбрах, че всичко, което знаех за себе си, е било огромна лъжа.
– Какво имаш предвид?
Тя взе друг корен.
– Нямаше писмо или нещо подобно, но вътре в плика имаше стари изрезки от вестници, полицейски доклади и разпечатки. Първата новинарска статия беше от лондонски вестник за двойка, която загинала при автомобилна катастрофа, и как едногодишната им дъщеря оцеляла. Имаше и полицейски доклад, в който се говореше за подозрителни обстоятелства около произшествието.
Отворих уста, но не знаех какво да кажа.
– Имаше копие от акт за раждане на някаква Надин Емрис. Тя е родена в Чешънт. Това е градче извън Лондон – в Англия. Двойката, която е починала, е била Стивън и Малинда Емрис. – Тя заби ножа си в корена, сякаш искаше по-скоро да го издълбае до смърт, отколкото да го нареже. – Другите неща в плика бяха по-трудни за разбиране. Копия на документи за осиновяване с моето име, но подробностите бяха грешни. Мисля, че документите са подправени.
Издърпах ножа от ръцете ѝ, преди да се е наранила. Тя сякаш не забеляза.
– Последните няколко страници – прошепна тя – бяха най-странните. Имаше разпечатка от некролог. „С огромна тъга магьосниците от Белингам съобщават за неочакваната кончина на нашия почетен майстор на гилдията, Стивън Емрис, и неговата любима съпруга Малинда. Те оставят след себе си малката си дъщеря“. По-нататък се разказваше за постиженията на Стивън и Малинда… много постижения. Звучаха като важни хора.
– Били са магьосници, – промърморих аз. – Това е била тяхната гилдия.
Тя стисна ръката си около корена и той се счупи наполовина.
– Последните два документа бяха от една и съща гилдия. Разследване на убийствата на Стивън и Малинда и доклад за отвличането на бебето Надин Емрис от дома на настойниците ѝ в Лондон.
Мълчанието вибрираше между нас. Поколебах се, после докоснах рамото ѝ.
– Смяташ ли, че твоят… – Поколебах се дали да ги нарека родители. – Мислиш ли, че двойката, с която си израснала, те е осиновила незаконно?
Тя вдигна поглед, а очите ѝ бяха призрачни.
– Мисля, че са убили истинските ми родители и са ме отвлекли, когато съм била бебе. Нищо друго няма смисъл. В противен случай как щях да стигна от Англия до тук?
– Но… защо?
– Не знам, но когато го осъзнах, се изплаших. Те не бяха вкъщи – не се интересуваха, че е рожденият ми ден – и се ужасих, че ще се върнат и ще ме убият, когато разберат, че знам истината. Бях изпаднала в пълен срив и тогава на вратата се позвъни.
Тя изпъшка със слабо забавление.
– После си спомних, че съседката ми беше обещала да ме посети. Беше ми донесла торта за рождения ден. Но аз бях толкова изплашена, че грабнах раницата и плика и избягах през задния вход. Трябваше просто да отворя вратата. Бягството беше глупаво, а и Варвара щеше да ме приюти.
– Варвара? – Повторих, изненадан от необичайното име.
– Варвара Николаева – каза Надин с прохождащ руски акцент. – Обикновено я наричам татушка. Тя беше… тя е страхотна съседка. Мисля, че щеше да ми помогне, но по това време вече бях избягала и ме беше страх да се приближа отново до къщата си. Затова вместо това отидох в приют за младежи. Един съветник забеляза, че проучвам магьосници, и ми уреди среща с друида.
– Какво се случи тогава?
Изражението ѝ се смекчи.
– Нямах представа кой е той. Страхувах се от него, но повече се страхувах от родителите си. Разказах му всичко. Той ме изслуша, а после… – Напрежението ѝ се стопи, гръбнакът ѝ се огъна, а раменете ѝ се отпуснаха. – Той каза, че мога да отида с него, и обеща, че ще бъда в безопасност.
– Не ти е казал репликата „тръгни си или ела с мен и никога не се връщай“?
– Направи го, но аз не исках да се връщам, така че това не ме притесняваше.
– А сега?
Тя примигна объркано.
– Искаш ли да си тръгнеш? – Уточних, думите бяха тихи, но наситени. – Ти отиде с него, когато беше уплашена и уязвима, но ако можеше да си тръгнеш оттук и пак да си в безопасност, би ли го направила?
– Не искам да си тръгвам. Харесва ми тук.
– Но… – Разочарованието ме изгаря. Знаех, че не трябва да я притискам, но не можех да се спра. – Той те измъкна от обсега на родителите ти, но това не го прави герой. Той те използва за собствените си цели, точно както използва всички останали тук. Не искаш ли да избягаш?
Тя ме погледна за дълъг миг, после се изправи на крака и вдигна кошницата с корени.
– Ти не го разбираш, Тори – каза тя, а тонът ѝ беше изненадващо благ. – Не ми е нужно да бягам. Не съм в капан тук. Никой не е.
Ръцете ми се свиха в юмруци, но иначе не помръднах, докато тя вървеше към вратата.
Като я отвори с крак, тя погледна назад.
– Ако искаш да си тръгнеш, просто го помоли.
Тя изчезна в къщата, а аз останах на мястото си, загледана в слънчевата долина. Не съм ли попаднала в капан тук? Просто ме попита дали искам да си тръгна? Да, точно така. Може би тя вярваше, че всички предишни пленници, които са изчезнали, са тръгнали по своя весел път, за да започнат нов живот другаде, но аз знаех по-добре. Призракът не би позволил на бившите си пленници да се скитат в широкия свят, където биха могли да разкажат за него и за страховития му култ.
Поклонниците му не можеха да видят решетките около себе си. Мислеха, че са тук по своя воля, а всичко беше жестока манипулация.
Но какво, по дяволите, трябваше да направя по този въпрос?
Мрачно размишлявах над този въпрос, докато трясъкът на вратата не ме изкара от мислите ми. Разговаряйки развълнувано, всички почитатели на Призрака се изнизаха от къщата, а намръщената ми физиономия се задълбочи. Морган и Терънс излязоха последни, веднага след Надин. Тя махна весело с ръка, докато групата се спускаше по стълбите и излизаше на пътеката.
– Хей! – Скочих аз. – Какво става?
Докато останалите продължаваха по пътеката, някои носеха кошници с ясно изразения вид на предстоящ пикник, Морган се отдръпна, а носът ѝ се набръчка така, както винаги, когато говорехме.
– Къде отиват всички? – Поисках.
– Тръгваме към града – обясни тя кратко.
– Чакай. – Потърках с ръка лицето си. – Чакай, чакай, чакай. Вие отивате в града? Просто… отивате? Той го позволява? – Уф, сега и аз правех това с „той“.
– Да. Макар че, за да е ясно, не ти е позволено. Той не ти е дал разрешение за еднодневна екскурзия. – Тя провери часовника си. – Ще се върнем, хм, след полунощ. Отиваме в киното за късен филм.
– На кино? – Изпсувах.
Приемайки шока ми за разочарование, тя ме потупа покровителствено по рамото.
– Всеки месец си правим по едно пътуване. Може би следващия път ще ти позволи да се присъединиш към нас.
– Но…
– Приятно изкарване.
Все още зяпах, когато тя побърза да се отдалечи. Отърсих се и побягнах надолу по стълбите, докато тя тичаше, за да настигне останалите.
– Чакай! Ти просто ме оставяш тук сама?
Заобикаляйки ъгъла на къщата, едва не паднах на лицето си от нов шок. Голям бял ван беше паркиран на тревата, а митиците вече бяха натоварени в него. Теранс седеше зад волана, а докато стоях като идиот, Морган скочи на пътническата седалка. Страничната врата се затръшна и двигателят изръмжа.
Не можех да правя нищо друго, освен да гледам как микробусът се движи към дърветата, където очевидна, макар и обрасла пътека пресичаше гората. Вчера там не беше имало път. Дали бях загубил ума си?
Ако бях, то бях загубил ума си наистина добре, защото след като микробусът изчезна сред дърветата, черният път ставаше все по-трудно видим, докато три минути по-късно гората не си го върна. Вече дори не бях сигурна къде е бил пътят.
По дяволите. Може би Надин беше права. Никой тук не беше в капан – освен аз.
Стъпвайки яростно, заобиколих обратно към верандата. Слънцето печеше, красивото синьо небе се простираше между планинските върхове. Не бях виждала толкова много последователни слънчеви дни, откакто се преместих на крайбрежието, и ме дразнеше, че навън е толкова хубаво. Трябваше да е тъмно и мрачно. Може би гръмотевични бури. Или урагани.
Погледнах към входната врата. Не исках да седя сама в празната къща и да слушам тишината. Исках да бъда в този ван, който се отправя към града – към който и да е град, нямаше значение – където щях да имам първия си истински шанс да избягам.
Но онзи гад знаеше, че ще си тръгна на мига, ако ми се отдаде такава възможност.
Тръгнах си от къщата. В продължение на половин час се лутах из имота, като накрая се озовах до оградата на пасището. Подпряла лакти на дървото, наблюдавах конете и говедата, които пасяха спокойно. Тъй като ме обзе безнадеждност, глупави сълзи заляха очите ми.
– Яздиш ли?
Почти изкрещях. Завъртях се и паднах наполовина в оградата, а сърцето ми се разтуптя. Мислех, че съм сама. Но не, беше останал един човек, който бях забравила да преброя – и последният, с когото исках да се занимавам точно сега.

Назад към част 12                                                                 Напред към част 14