Ан Райс – Дяволът Мемнох ЧАСТ 3

Глава 1

Видях го, когато влезе през входната врата. Висок, добре сложен, с тъмнокафява коса и очи, кожата му все още доста тъмна, защото беше тъмна, когато го бях превърнал във вампир.
Ходеше малко прекалено бързо, но в общи линии минаваше за човек. Моят любим Дейвид.
Бях на стълбището. Голямото стълбище, може да се каже. Беше един от онези много пищни стари хотели, божествено претрупани, пълни с багри и злато, и доста приятни.
Моята жертва го беше избрала. Не бях аз. Жертвата ми вечеряше с дъщеря си. А аз бях доловил от съзнанието на жертвата ми, че това е мястото, където той винаги се среща с дъщеря си в Ню Йорк, по простата причина, че катедралата „Свети Патрик“ се намира от другата страна на улицата.
Дейвид ме видя веднага – прегърбен, рус, дългокос младеж с бронзово лице и ръце, с обичайните тъмнолилави слънчеви очила на очите, с прилично сресана коса, с тъмносин костюм „Брукс Брадърс“ с двойни ревери.
Видях го да се усмихва, преди да успее да се спре. Познаваше суетата ми и вероятно знаеше, че в началото на деветдесетте години на двадесети век италианската мода беше заляла пазара с толкова много безформени, увиснали, обемисти, безформени облекла, че една от най-еротичните и ласкателни дрехи, които един мъж можеше да избере, беше добре скроеният тъмносин костюм на „Брукс Брадърс“.
Освен това разрошената коса и майсторската кройка винаги са силна комбинация.
Кой знае това по-добре от мен?
Не исках да наблягам на дрехите! По дяволите на дрехите. Просто бях толкова горд от себе си, че съм изтупан и изпълнен с великолепни противоречия – картина от дълги кичури, безупречна кройка и царствен маниер да се свличам към парапета и един вид да блокирам стълбите.
Той веднага се приближи до мен. Миришеше на дълбоката зима навън, където хората се подхлъзваха по замръзналите улици, а снегът се беше превърнал в мръсотия в канавките. Лицето му имаше онзи фин предсмъртен блясък, който само аз можех да открия, да обикна, да оценя подобаващо и накрая да целуна.
Излязохме заедно на покрития с килим мецанин.
За момент намразих това, че беше с два сантиметра по-висок от мен. Но се радвах да го видя, радвах се да съм близо до него. А тук беше топло, сенчесто и обширно, едно от местата, където хората не се взират в другите.
– Ти дойде – казах аз. – Не мислех, че ще дойдеш.
– Разбира се – каза той, а благодатният британски акцент се откъсна меко от младото тъмно лице, предизвиквайки у мен обичайния шок. Това беше старец в тялото на млад мъж, наскоро превърнат във вампир, и то от мен, един от най-могъщите от останалия ни вид.
– Какво очакваше? – Каза той. – Арманд ми каза, че ме викаш. Каза ми и Махарет.
– А, това отговаря на първия ми въпрос. – Исках да го целуна и изведнъж го направих, протегнах ръце, доста несигурно и учтиво, за да може да се отдръпне, ако иска, и когато той ми позволи да го прегърна, когато отвърна на топлината, почувствах щастие, което не бях изпитвал от месеци.
Може би не го бях изпитвал, откакто го бях оставил с Луи. Бяхме на някакво безименно място в джунглата, тримата, когато се съгласихме да се разделим, и това беше преди година.
– Първият ти въпрос? – Попита той, като ме гледаше много внимателно, може би ме преценяваше, правейки всичко, което един вампир може да направи, за да измери настроението и съзнанието на своя създател, защото вампирът не може да прочете съзнанието на своя създател, както създателят не може да прочете съзнанието на младежа.
И ето че ние стояхме разделени, натоварени със свръхестествени дарби, и двамата в кондиция и доста пълни с емоции, и неспособни да общуваме по друг начин освен по най-простия и най-добрия, може би с думи.
– Първият ми въпрос – започнах да обяснявам, да отговарям, – щеше да бъде просто: Къде си бил, открил ли си другите и опитаха ли се да те наранят? Всичко това – гнило, знаеш как наруших правилата, когато те създадох, и така нататък.
– Цялата тази гнилоч – подиграваше ми се той, френският акцент, който все още притежавах, сега беше съчетан с нещо определено американско. – Какво гниене.
– Хайде – казах аз. – Да влезем в бара там и да поговорим. Очевидно никой не ти е направил нищо. Не съм мислил, че биха могли или че биха се осмелили. Нямаше да те оставя да се изплъзнеш на света, ако мислех, че си в опасност.
Той се усмихна, кафявите му очи само за миг се изпълниха със златна светлина.
– Не ми ли каза това двайсет и пет пъти, повече или по-малко, преди да се разделим?
Намерихме малка масичка, прилепена до стената. Мястото беше наполовина претъпкано, идеалната пропорция беше точно такава. На какво приличахме? Някакви младежи, които се правят на смъртни мъже или жени? Не ме интересува.
– Никой не ми е навредил – каза той, – и никой не е проявил и най-малък интерес към мен.
Някой свиреше на пиано, много нежно за хотелски бар, помислих си аз. И това беше нещо от Ерик Сати. Какъв късмет.
– Вратовръзката – каза той, наведе се напред, белите му зъби блеснаха, кътниците бяха напълно скрити, разбира се. – Тази, тази голяма маса коприна около врата ти! Това не е Brooks Brothers!
Той се засмя меко подигравателно.
– Погледни се и обувките с крилца! Моето, момче. Какво се случва в ума ти? И за какво става дума?
Барманът хвърли дебела сянка върху малката маса и промърмори предсказуеми фрази, които се изгубиха за мен във вълнението ми и в шума.
– Нещо горещо – каза Дейвид. Това не ме изненада. – Знаеш ли, пунш с ром или нещо такова, каквото можеш да загрееш.
Кимнах и направих малък жест към безразличния сервитьор, че и аз ще взема същото нещо.
Вампирите винаги си поръчват топли напитки. Те няма да ги изпият; но могат да усетят топлината и да ги помиришат, ако са горещи, а това е толкова хубаво.
Дейвид отново ме погледна. Или по-скоро това познато тяло с Дейвид в него ме погледна. Защото за мен Дейвид винаги щеше да бъде възрастният човек, когото познавах и ценях, както и тази великолепна обгоряла черупка от открадната плът, която бавно се оформяше от неговите изражения, маниери и настроение.
Скъпи читателю, той смени човешките тела, преди да го направя вампир, не се притеснявай повече.
Това няма нищо общо с тази история.
– Отново нещо те преследва? – Попита той. – Това е, което ми каза Арманд. Както и Джеси.
– Къде ги видя?
– Арманд? – Попита той. – Напълно случайно. В Париж. Просто се разхождаше по улицата. Той беше първият, когото видях.
– Той не направи никакъв опит, за да те нарани?
– Защо да го прави? Защо ми викаше? Кой те преследва? Какво е всичко това?
– А ти си бил с Махарет.
Той седна назад. Поклати глава.
– Лестат, аз прелиствах ръкописи, каквито никой жив човек не е виждал от векове; сложил съм ръка върху глинени плочки, които…
– Дейвид, ученият – казах аз. – Възпитан от Таламаска да бъде съвършеният вампир, макар че те никога не са подозирали, че ти ще станеш точно такъв.
– О, но трябва да разбереш. Махарет ме заведе на тези места, където пази съкровищата си. Трябва да знаеш какво означава да държиш в ръцете си плочка, покрита със символи, които предхождат клинописа. А самата Махарет, може би е живяла векове, без да я зърнат.
Махарет наистина беше единственият човек, на койото някога му се е налагало да се страхува. Предполагам, че и двамата го знаехме.
Спомените ми за Махарет не криеха никаква заплаха, а само загадката на оцеляло от хилядолетия, живо същество, толкова древно, че всеки жест изглеждаше като течен мрамор, а мекият ѝ глас се бе превърнал в дестилация на цялото човешко красноречие.
– Ако тя ти е дала благословията си, нищо друго няма значение – казах аз с лека въздишка. Чудех се дали аз самият някога ще я зърна отново. Не се надявах на това, нито го исках.
– Видях и любимата си Джеси – каза Дейвид.
– Ах, трябваше да се сетя за това, разбира се.
– Отидох да търся любимата си Джеси. Ходех да викам от място на място, точно както ти изпрати безсловесния вик за мен.
Джеси. Бледа, с птичи кости, червенокоса. Родена през двадесети век. Високообразована и ясновидка като човек. Джеси, кояото познаваше като човек; Джеси, кояото познаваше сега като безсмъртна. Джеси е била негова ученичка в ордена, наречен Таламаска. Сега той беше равен на Джеси по красота и вампирска сила, или много близо до нея. Наистина не знаех.
Джеси беше доведена от Махарет от Първото братство, родена като човек, преди хората изобщо да започнат да пишат историята си или едва ли са знаели, че имат такава. Старейшината сега, ако имаше такива, Кралицата на прокълнатите, беше Махарет и нейната сестра в немилост Мекаре, за която вече никой не говореше много отдавна.
Никога не бях виждал младеж, доведен от някоя толкова стара като Махарет.
Когато я видях за последен път, Джеси изглеждаше прозрачен съд с огромна сила. Сега Джеси сигурно имаше да разказва свои собствени приказки, свои собствени хроники и приключения.
Бях предал на Дейвид моята собствена старинна кръв, примесена с щам, който беше дори по-стар от този на Махарет. Да, кръв от Акаша и кръв от древния Мариус, и, разбира се, собствената ми сила беше в кръвта ми, а моята собствена сила, както всички знаехме, беше съвсем извън мярката.
Значи двете с Джеси трябва да са били велики спътници, а какво означаваше за нея да види своя престарял наставник, облечен в плътската дреха на млад човешки мъж?
Веднага ми се зави свят и изведнъж се изпълних с отчаяние. Бях отвлякъл Дейвид от онези бели същества, които го бяха привлекли в своето светилище някъде далеч отвъд морето, дълбоко в една земя, където съкровищата им можеха да бъдат скрити от кризата и войната за поколенията. В съзнанието ми изникнаха екзотични имена, но не можех и за миг да се сетя къде са отишли – двете червенокоси, едната древна, другата млада. И в своето огнище те бяха приели Дейвид.
Малък звук ме стресна и аз погледнах през рамо. Отпуснах се назад, смутен, че съм изглеждал толкова разтревожен, и за миг мълчаливо се съсредоточих върху жертвата си.
Моята жертва все още беше в ресторанта съвсем близо до нас в този хотел, седнал с красивата си дъщеря. Нямаше да го загубя тази вечер. Бях достатъчно сигурен в това.
Въздъхнах. Достатъчно за него. Бях го следила в продължение на месеци. Беше интересен, но нямаше нищо общо с всичко това. Или имаше? Може би ще го убия тази вечер, но се съмнявах.
След като бях шпионирал дъщерята и знаех много добре колко много я обичаше Жертвата, бях решил да изчакам, докато се върне у дома. Защо да се отнасяме толкова лошо към едно младо момиче? И колко я обича. Точно сега я молеше да приеме един подарък, нещо новооткрито от него и много великолепно в очите му. Въпреки това не можех да видя съвсем точно образа на подаръка нито в нейното, нито в неговото съзнание.
Той беше добра жертва за следене, светкавичен, алчен, понякога добър и винаги забавен.
Обратно към Дейвид. И как този стегнат безсмъртен срещу мен трябва да е обичал вампира Джеси и да е станал ученик на Махарет. Защо вече не изпитвах никакво уважение към старите? Какво исках, за любовта на небето? Не, не това беше въпросът. Въпросът към мен точно сега? Дали бягах от него?
Той учтиво ме изчакваше да го погледна отново. Аз го направих. Но не проговорих. Не започнах. И така той направи това, което учтивите хора често правят, заговори бавно нататък, сякаш не го гледах през виолетовите очила като човек със зловеща тайна.
– Никой не се е опитал да ме нарани – повтори той с прекрасния спокоен британски акцент, – никой не е поставил под съмнение, че ти си ме създал, всички се отнасяха към мен с уважение и доброта, макар че всички, разбира се, искаха да знаят от първа ръка всички подробности за това как си оцелял от Крадеца на тела. И не мисля, че знаеш съвсем точно колко си ги разтревожил и колко много те обичат.
Това беше любезна препратка към последното приключение, което ни беше събрало и ме накара да го направя един от нас. По онова време той не беше възпял до небесата моите похвали за нито една част от него.
– Те ме обичат, така ли? – Попитах за останалите, остатъците от нашия вид реваншисти по света. – Знам, че не са се опитали да ми помогнат. – Помислих си за победения Крадец на тела.
Без помощта на Дейвид може би никога нямаше да спечеля тази битка. Не можех да си помисля за нещо толкова ужасно. Но със сигурност не исках да мисля за всичките си блестящи и надарени вампирски кохорти и за това как са гледали отдалеч и не са направили нищо.
Самият Крадец на тела беше в Ада. А въпросното тяло беше срещу мен с Дейвид в него.
– Добре, радвам се да чуя, че съм ги накарал малко да се притеснят – казах аз. – Но въпросът е, че отново ме следят и този път това не е интригантски смъртен, който знае трика на астралната проекция и как да завладее чуждо тяло. Преследват ме.
Той ме изучаваше, не толкова недоверчиво, колкото стремейки се може би да схване последствията.
– Преследван си – повтори той замислено.
– Абсолютно. – Кимнах. – Дейвид, аз се страхувам. Всъщност съм уплашен. Ако ти кажа какво мисля, че е това нещо, това нещо, което ме преследва, ще се изсмееш.
– Дали?
Сервитьорът беше сложил горещите напитки и парата наистина се усещаше великолепно. Пианото свиреше Сати все така тихо. Животът почти си струваше да се живее, дори и за един кучи син – чудовище като мен. Нещо ми мина през ума.
Точно в този бар преди две вечери бях чул жертвата си да казва на дъщеря си: „Знаеш ли, продадох душата си за места като това.“
Бях на метри от тях, съвсем извън слуха на смъртните, но все пак чувах всяка дума, която падаше от устните на жертвата ми, и бях запленен от дъщерята. Дора, така се казваше тя. Дора. Тя беше единственото нещо, което тази странна и сочно съблазнителна Жертва обичаше истински, единственото му дете, дъщеря му.
Осъзнах, че Дейвид ме наблюдава.
– Просто си мисля за жертвата, която ме доведе тук – казах аз. – И дъщеря му.
– Те няма да излязат тази вечер. Снегът е твърде дълбок, а вятърът – твърде жесток. Той ще я заведе обратно в апартамента им и тя ще гледа надолу към кулите на „Свети Патрик“. Искам да държа жертвата си в полезрението си, нали знаеш.
– Боже мой, влюбил ли си се в двойка смъртни?
– Не, изобщо не. Просто нов начин на ловуване. Човекът е уникален, пламък от индивидуални черти. Обожавам го. Щях да го изям още първия път, когато го видях, но той продължава да ме изненадва. Следя го от половин година насам.
Мигновено се върнах към тях. Да, те се качваха нагоре, точно както си мислех. Току-що бяха напуснали масата си в ресторанта. Нощта беше твърде злощастна дори за Дора, макар че тя искаше да отиде в църквата и да се помоли за баща си, и да го помоли да остане там и също да се моли. Някакъв спомен играеше между тях, в мислите и откъслечните им думи. Дора беше малко момиченце, когато моята жертва я заведе за първи път в тази катедрала.
Той не вярваше в нищо. Беше някакъв религиозен водач. Теодора. Проповядваше пред телевизионната аудитория за сериозността на ценностите и подхранването на душата. А баща ѝ? Ах, добре, бих го убил, преди да науча твърде много повече, или накрая да загубя този голям трофеен елен само заради Дора.
Погледнах назад към Дейвид, който ме гледаше нетърпеливо, опрял рамо в тъмната, покрита със сатен стена. На тази светлина никой не би могъл да разбере, че не е човек.
Дори някой от нас можеше да го пропусне. Що се отнася до мен, сигурно приличах на луда рокзвезда, която иска цялото внимание на света да го смачка бавно до смърт.
– Жертвата няма нищо общо с това – казах аз. – Ще ти разкажа всичко това друг път. Просто сме в този хотел, защото го проследих до тук. Знаеш моите игри, моите ловни излети. Не се нуждая от кръв повече от Махарет, но не мога да понеса мисълта, че я нямам!
– И така, какъв е този нов вид игра? – Каза той учтиво на британски.
– Не търся толкова обикновени, зли хора, убийци, а по-сложни престъпници, хора с манталитета на Яго. Този е дилър. Изключително ексцентричен. Блестящ. Колекционер на произведения на изкуството. Обича да застрелва хора, обича да печели милиарди за седмица от кокаин през един вход и хероин през друг. И освен това обича дъщеря си. А тя, тя има църква за телевангелисти.
– Наистина си запленен от тези смъртни.
– Погледни точно сега, покрай мен, през рамото ми. Виждаш ли двамата души във фоайето, които се движат към асансьорите? – Попитах го.
– Да. – Той се взираше в тях неподвижно. Може би бяха спрели на точното място. Усещах, чувах и чувствах и двамата, но не можех да разбера къде точно се намират, ако не се обърнех. Но те бяха там, тъмният усмихнат мъж с бледолицевото си нетърпеливо и невинно момиченце, което беше жена-дете на двайсет и пет години, ако бях пресметнал правилно.
– Познавам лицето на този човек – каза Дейвид. – Той е от голямото време. Международен. Продължават да се опитват да му повдигнат някакви обвинения. Извършил е едно необикновено убийство, къде беше?
– Не знам. На Бахамите.
– Боже мой, как си попаднал това за него? Наистина ли го видя лично някъде, знаеш ли, като раковина, която си намерил на плажа, или го видя във вестниците и списанията?
– Разпознаваш ли момичето? Никой не знае, че са свързани.
– Не, не я познавам, но трябва ли да я познавам? Тя е толкова красива и толкова мила. Нали няма да се храниш с нея?
Засмях се на джентълменското му възмущение от подобно предложение. Чудех се дали Дейвид е искал разрешение, преди да смуче кръвта на жертвите си, или поне е настоявал двете страни да бъдат представени по подходящ начин. Нямах представа какви са навиците му за убиване или колко често се храни. Бях го направил достатъчно силен. Това означаваше, че не е нужно да е всяка вечер. Той беше благословен в това отношение.
– Момичето пее за Исус по един телевизионен канал – казах аз. – Нейната църква един ден ще има седалище в една стара, стара манастирска сграда в Ню Орлиънс. В момента тя живее там сама и записва предаванията си от студио във Френския квартал. Мисля, че предаването ѝ върви по някакъв икуменически кабелен канал от Алабама.
– Ти си влюбен в нея.
– Съвсем не, просто много искам да убия баща ѝ. Телевизионната ѝ привлекателност е особена. Тя говори за теология със завладяващ здрав разум, нали разбираш, от онзи тип телевизионни евангелисти, които просто могат да накарат всичко да се получи. Нима всички не се страхуваме, че ще се появи някой такъв?
– Тя танцува като нимфа или храмова девица, предполагам, че трябва да кажа, пее като серафим, приканва цялата студийна публика да се присъедини към нея. Теология и екстаз, перфектно съчетани. И се препоръчват всички необходими добри дела.
– Разбирам – каза той. – И това го прави по-вълнуващо за теб, да пируваш с отеца? Между другото, отецът едва ли е ненатрапчив човек. Нито пък изглежда маскиран. Сигурен ли си, че никой не знае, че са свързани?
Вратата на асансьора се беше отворила. Моята жертва и дъщеря му се издигаха етаж след етаж в небето.
– Влиза и излиза оттук, когато си поиска. Има многобройни бодигардове. Тя се среща с него сама. Мисля, че са го уговорили по мобилния телефон. Той е гигант в областта на компютърния кокаин, а тя е една от най-добре защитените му тайни операции. Хората му са навсякъде във фоайето. Ако имаше някой, който да се шмугне наоколо, тя първа щеше да напусне ресторанта сама. Но той е магьосник в такива неща. В пет щата ще има издадени заповеди за арест и той ще се появи на ринга за мач в тежка категория в Атлантик Сити, точно пред камерите. Никога няма да го хванат. Ще го хвана аз, вампирът, който само чака да го убие. А той не е ли красив?
– Сега, нека изясня това – каза Дейвид. – Нещо те преследва и то няма нищо общо с тази жертва, този, е, наркодилър, или каквото и да е, или това момиче от телевизията. Но нещо те преследва, нещо те плаши, но не достатъчно, за да те накара да спреш да следиш този мъж, който току-що се качи в асансьора?
Кимнах, но после се улових в малко съмнение. Не, не би могло да има никаква връзка.
Освен това това нещо, което ме разтърси до кости, беше започнало, преди да видя Жертвата.
Беше се „случило“ първо в Рио, преследвача, малко след като бях оставил Луи и Дейвид и се бях върнал в Рио, за да ловувам.
Не бях забелязал тази Жертва, докато не се изпречи на пътя ми в собствения ми град Ню Орлиънс. Беше слязъл там по прищявка при Дора за двайсет минути; бяха се срещнали в един малък френски ресторант и аз минавах покрай него и го видях, искрящ като огън, бялото ѝ лице и големите ѝ състрадателни очи, и хоп! Беше глад.
– Не, това няма нищо общо с него – казах аз. – Това, което ме преследва, започна месеци преди това. Той не знае, че го преследвам. Самият аз не схванах веднага, че ме следва това нещо, това… . .
– Това какво?
– Да гледаш него и дъщеря му е като моя минисериал, нали разбираш. Той е толкова сложно зъл.
– Така каза, а какво те преследва? Това нещо ли е, човек ли е, или…?
– Ще стигна до това. Този Жертвата, той е убил толкова много хора. Наркотици. Такива хора тънат в пари. Килограми, убийства, кодирани сметки. А момичето, момичето, разбира се, не се оказа някаква малоумна чудотворка, която казва на диабетиците, че може да ги излекува с полагането на ръце.
– Лестат, умът ти се лута. Какво става с теб? Защо се страхуваш? И защо не убиеш тази жертва и не приключиш с тази част?
– Искаш да се върнеш при Джеси и Махарет, нали? – Попитах внезапно, като ме обземаше чувство на безнадеждност. – Искаш да учиш през следващите сто години, сред всички тези плочи и свитъци, и да гледаш в болните сини очи на Махарет, и да чуваш гласа ѝ, знам, че искаш. Все още ли тя винаги избира сините очи?
На Махарет бяха изтръгнати слепите очи, когато я направиха кралица на вампирите. Тя вземаше очи от жертвите си и ги носеше – докато не можеха да виждат повече, без значение как вампирската кръв се опитваше да ги запази. Това беше шокиращата ѝ черта – мраморната кралица с кървящите очи. Защо никога не бе стиснала врата на някой вампир-първолак и не бе откраднала очите му? Никога преди не ми беше хрумвало. Лоялност към собствения ни вид? Може би нямаше да се получи. Но тя имаше своите скрупули и те бяха толкова твърди, колкото и тя самата. Една толкова стара жена си спомня времето, когато не е имало нито Моисей, нито кодекса на Хамурапи. Когато само фараонът е можел да се разхожда из Долината на смъртта.
– Лестат – каза Дейвид. – Обърни внимание. Трябва да ми кажеш за какво говориш. Никога не съм те чувал да признаваш толкова лесно, че те е страх. Наистина каза, че си се страхувал. Забрави за мен за момента. Забрави за онази жертва и за момичето. Какво става, приятелю? Кой те преследва?
– Първо искам да ти задам още няколко въпроса.
– Не. Просто ми кажи какво се е случило. Ти си в опасност, нали? Или си мислиш, че си. Изпрати призива да дойда при теб, тук. Това беше безрезервна молба.
– Това ли са думите, които Арманд използва, „безрезервна молба“? Мразя Арманд.
Дейвид само се усмихна и направи бърз нетърпелив жест с двете си ръце.
– Ти не мразиш Арманд и знаеш, че не го мразиш.
– Искаш ли да се обзаложиш?
Той ме погледна строго и порицателно. Вероятно нещо като английско ученическо изражение имаше на лицето му.
– Добре – казах аз. – Ще ти кажа. Сега, първо, трябва да ти напомня нещо. Един разговор, който проведохме. Беше, когато ти беше още жив, когато за последен път разговаряхме заедно в твоето жилище в Котсуолдс, знаеш ли, когато ти беше просто очарователен стар джентълмен, умиращ от отчаяние…
– Спомням си – каза той търпеливо. – Преди да отидеш в пустинята.
– Не, веднага след това, когато знаехме, че не мога да умра толкова лесно, колкото си мислех, че мога, когато се върнах обгорен. Ти се грижеше за мен. Тогава започна да говориш за себе си, за живота си. Каза нещо за едно преживяване, което си имал преди войната, каза, че е било в едно парижко кафене. Помниш ли? Знаеш ли за какво говоря?
– Да, знам. Казах ти, че когато бях млад, ми се струваше, че съм имал видение.
– Да, нещо за това, че тъканта на живота се разкъсва за миг, така че си зърнал неща, които не е трябвало да виждаш.
Той се усмихна.
– Ти си този, който предположи това, че тъканта се е разкъсала по някакъв начин и аз съм видял през разкъсването случайно. Тогава си мислех, а и сега продължавам да мисля, че това е било видение, което ми е било писано да видя. Но оттогава са минали петдесет години. И паметта ми, споменът ми е учудващо неясен за цялата случка.
– Е, това можеше да се очаква. Като вампир оттук нататък ще си спомняш ярко всичко, което ти се случва, но подробностите от живота на смъртните ще ти се изплъзват доста бързо, особено всичко, което е свързано със сетивата, ще се окаже, че се чудиш какво е било виното на вкус?
Той ме подкани да млъкна. Правех го нещастен. Не бях искал да правя това.
Вдигнах питието си, насладих се на аромата. Беше някакъв не коледен пунш.
Мисля, че в Англия го наричат wassail. Поставих чашата. Ръцете и лицето ми все още бяха потъмнели от тази екскурзия в пустинята, от този малък опит да полетя срещу слънцето. Това ми помогна да мина за човек. Каква ирония. И направи ръката ми малко по-чувствителна към топлината.
През мен премина вълна от удоволствие. Топлина! Понякога ми се струва, че от всичко получавам парите си! Няма как да измамиш чувственик като мен, някой, който може да умре, смеейки се с часове над шарката на килима в хотелското фоайе.
Отново осъзнах, че той ме наблюдава.
Изглежда, че се беше събрал донякъде или ми прощаваше за хиляден път, че съм вкарал душата си в тялото на вампир без негово разрешение, всъщност против волята му. Изведнъж ме погледна почти любовно, сякаш имах нужда от това уверение.
Приех я. Направих го.
– В това парижко кафене чу две същества да си говорят – казах аз, връщайки се към видението му отпреди години. – Ти беше млад мъж. Всичко се е случило постепенно. Но си разбрал, че те не са „наистина“ там, двамата, в материален смисъл, а езикът, на който говорели, бил разбираем за теб, въпреки че не знаеше какъв е той.
– Точно така. – Той кимна. – И звучеше точно така, сякаш Бог и Дяволът си говореха един на друг.
Кимнах.
– И когато те оставих в джунглите миналата година, ти каза, че не трябва да се притеснявам, че няма да тръгнеш на някакви религиозни търсения, за да намериш Бог и Дявола в някое парижко кафене. Каза, че си прекарал смъртния си живот в търсене на такива неща в Таламаска. А сега ще поемеш по друг път.
– Да, точно това казах – призна той със съгласие. – Сега видението е по-неясно, отколкото беше, когато ти казах. Но си го спомням. Все още си го спомням и все още вярвам, че съм видял и чул нещо, и както винаги съм примирен, че никога няма да разбера какво е било то.
– Значи оставяш Бога и Дявола на Таламаска, както обеща.
– Оставям дявола на Таламаска – каза той. – Не мисля, че Таламаска като психически орден някога се е интересувал толкова от Бога.
Всичко това беше позната словесна територия. Признах го. И двамата не сваляхме очи от Таламаска, така да се каже. Но само един член на този благочестив орден от учени някога бе узнал истинската съдба на Дейвид Талбот, бившия генерален суперинтендант, и сега това човешко същество бе мъртво. Името му беше Аарон Лайтнър. Това беше голяма тъга за Дейвид, загубата на единствения човек, който знаеше какво е той сега, човекът, който беше негов познат смъртен приятел, както Дейвид беше мой.
Той искаше да продължи нишката.
– Имал си видение? – Попита той. – Това е, което те плаши?
Поклатих глава.
– Нищо толкова ясно като това. Но Нещото ме преследва и от време на време ми позволява да видя нещо на мига. В повечето случаи го чувам. Понякога го чувам да говори с нормален разговорен глас на друг или чувам стъпките му зад мен на улицата и се завъртам. Това е истина. Ужасявам се от него. А после, когато се покаже, е, обикновено се озовавам толкова дезориентиран, че се размазвам в канавката като обикновен пияница. Ще мине една седмица. Нищо. После отново ще доловя онзи фрагмент от разговор. …
– И какви са думите?
– Не мога да ти дам фрагментите в последователност. Чувах ги, преди да осъзная какви са. На някакво ниво знаех, че чувам глас от някакво друго място, така да се каже, знаех, че не е обикновен смъртен в съседната стая. Но за всичко, което знаех, това можеше да има естествено обяснение, електронно обяснение.
– Разбирам.
– Но фрагментите са неща като двама души, които разговарят, и единият казва – този, който е… казва: „О, не, той е перфектен, това няма нищо общо с отмъщението, как можеш да мислиш, че съм искал просто отмъщение?“ – Прекъснах, свих рамене. – Това е, в средата на разговора.
– Да – каза той, – и усещаш, че това Нещо ти позволява да чуеш малко от него… точно както аз си мислех, че видението в кафенето е предназначено за мен.
– Разбрал си го точно. То ме измъчва. Друг път, това беше само преди два дни, бях в Ню Орлиънс; някак си шпионирах дъщерята на Жертвата, Дора. Тя живее там в манастирската постройка – споменах. Това е стар манастир от 1880 г., необитаван от години и изпотрошен, така че прилича на тухлен замък, и това малко врабче на момиче, прекрасна малка жена, живее там безстрашно, напълно сама. Тя се разхожда из къщата, сякаш е непобедима. Е, както и да е, аз бях долу и бях влязъл в двора на тази сграда – това е, знаете ли, форма, стара като архитектурата, основна сграда, две дълги крила, вътрешен двор. – Доста типичната тухлена институция от края на XIX век. Точно така, а аз наблюдавах през прозорците напредъка на това малко момиченце, което вървеше само по черния коридор. Тя носеше фенерче. И си пееше сама на себе си, една от своите песнички. Всички те са нещо като средновековни и същевременно модерни.
– Мисля, че изразът е „ню ейдж“ – предложи Дейвид.
– Да, донякъде е така, но това момиче е в икуменическа религиозна мрежа. Казах ти. Програмата ѝ е много конвенционална. Повярвай в Исус, спаси се. Тя ще пее и ще танцува на хората в рая, особено на жените, очевидно, или поне те ще водят пътя.
– Продължавай с историята, гледал си я…
– Да, и си мислех колко е смела. Накрая стигна до собствените си покои; тя живее в една от четирите кули на сградата; и слушах как заключва всички ключалки. И си помислих, че не са много смъртните, които биха искали да се разхождат из тази тъмна сграда, а и мястото не беше съвсем духовно чисто.
– Какво имаш предвид?
– Малките духове, елементали, както и да е, как ги наричахте в Таламаска?
– Елементали – каза той.
– Е, в тази сграда има някои събрани, но те не са заплаха за това момиче. Тя просто е твърде смела и силна.
– Но не и вампирът Лестат, който я шпионираше. Той беше на двора и чу гласа точно до ухото си, сякаш Двама мъже разговаряха на дясното му рамо, а другият, този, който не ме следи, казва съвсем ясно: „Не, не го виждам в същата светлина“. Завъртях се насам-натам, опитвайки се да намеря това Нещо, да се приближа до него мислено и духовно, да се изправя срещу него, да го примамя, и тогава осъзнах, че треперя навсякъде, а знаеш ли, елементалите, Дейвид, малките досадни духове… онези, които усещах да се мотаят из манастира… Не мисля, че те дори разбраха, че този човек, или който и да беше той, ми е говорил на ухото.
– Лестат, наистина звучиш така, сякаш си загубил безсмъртния си разум – каза той. – Не, не, не се ядосвай. Аз ти вярвам. Но нека да се върнем назад. Защо преследвахте момичето?
– Просто исках да я видя. Моята жертва, той се притеснява – за това кой е, какво е направил, какво знаят за него официалните лица. Страхува се, че ще я опетни, когато дойде окончателният обвинителен акт и всички вестникарски истории. Но въпросът е, че никога няма да му бъде повдигнато обвинение. Първо ще го убия.
– Така е. И тогава всъщност може да спаси църквата ѝ, нали така? Твоето убийство набързо, така да се каже. Или греша?
– Не бих я наранил за нищо на тази земя. Нищо не би могло да ме убеди да го направя.
Седях мълчаливо за момент.
– Сигурен ли си, че не си влюбен? Изглеждаш омагьосан от нея.
Спомних си. Само преди малко се бях влюбил в една смъртна жена, монахиня. Името ѝ беше Гретхен. И аз я бях докарал до лудост. Дейвид знаеше цялата история. Бях я написал; бях написал всичко и за Дейвид, а той и Гретхен бяха преминали в света под измислена форма. Той знаеше това.
– Никога не бих се разкрил пред Дора, както направих с Гретхен – казах аз. – Не. Няма да нараня Дора. Научих си урока. Единствената ми грижа е да убия баща ѝ по такъв начин, че тя да изпита най-малко страдание и максимална полза. Тя знае какъв е баща ѝ, но не съм сигурен, че е подготвена за всички лоши неща, които могат да се случат заради него.
– Ами… но ти си играеш на игри.
– Ами трябва да правя нещо, за да не мисля за това Нещо, което ме преследва, иначе ще полудея!
– Шшшшш … какво става с теб? Боже мой, но ти си разтревожен.
– Разбира се, че съм – прошепнах аз.
– Обясни ми повече за Нещото. Дай ми още фрагменти.
– Не си заслужава да ги повтарям. Това е аргумент. Става дума за мен, казвам ти. Дейвид, все едно Бог и Дяволът спорят за мен.
Затаих дъх. Сърцето ми ме болеше, биеше толкова бързо, никак не малко за вампирско сърце. Облегнах се с гръб на стената, оставих очите си да обходят бара, предимно смъртни на средна възраст, дами в кожени палта в стар стил, плешиви мъже, достатъчно пияни, за да бъдат шумни и безгрижни и почти млади.
Пианистът се беше прехвърлил на нещо популярно, мисля, че от сцената на Бродуей.
Беше тъжно и сладко, а една от старите жени в бара се поклащаше бавно в такт с музиката и произнасяше думите с нацупените си устни, докато пафкаше цигара. Тя беше от онова поколение, което беше пушило толкова много, че за спиране сега не можеше и дума да става. Имаше кожа като на гущер. Но беше безобидно и красиво същество. Всички те бяха безобидни и красиви същества.
Моята жертва? Чувах го на горния етаж. Той все още говореше с дъщеря си. Дали тя няма да вземе само още един от неговите подаръци? Беше картина, може би живопис.
Той би преместил планини за дъщеря си, тази жертва, но тя не искаше подаръка му и нямаше да спаси душата му.
Оказа се, че се чудя колко ли късно е останал отворен „Свети Патрик“. Толкова много искаше да отиде там. Както винаги беше отказала парите му. Това е „нечисто“ – каза му тя сега.
– Роже, искам душата ти. Не мога да взема парите за църквата! Те идват от престъпление. Мръсни са.
Навън заваля сняг. Музиката на пианото ставаше все по-бърза и настоятелна.
Андрю Лойд Уебър в най-добрата си форма, помислих си. Нещо от „Фантомът на операта“.
Отново се чу онзи шум във фоайето и аз се обърнах рязко на стола си и погледнах през рамо, а после обратно към Дейвид. Заслушах се. Струваше ми се, че го чувам отново, като стъпка, отекнала стъпка, преднамерено ужасяваща стъпка. Наистина я чух. Знаех, че треперя. Но после изчезна, свърши. Не се чу глас в ухото ми.
Погледнах към Дейвид.
– Лестат, ти си вкаменен, нали? – Попита той много съчувствено.
– Дейвид, мисля, че дяволът е дошъл за мен. Мисля, че отивам в Ада.
Беше безмълвен! В крайна сметка какво можеше да каже? Какво може да каже един вампир на друг вампир по такива въпроси? Какво ли щях да кажа, ако Арманд, триста години по-възрастен от мен и много по-зъл, беше казал, че дяволът идва за него? Щях да му се изсмея. Щях да се пошегувам жестоко, че напълно го заслужава и че там долу ще срещне толкова много хора от нашия вид, подложени на особен вид вампирски мъчения, много по-страшни от тези, които обикновените проклети смъртни някога са изпитвали. Потръпнах.
– Добри Боже – казах под носа си.
– Каза, че си го виждал?
– Не съвсем. Бях… някъде, това не е важно. Мисля, че отново в Ню Йорк, да, тук, при него…
– Жертвата.
– Да, следвах го. Той имаше някаква сделка в една художествена галерия. В центъра на града. Той е доста добър контрабандист. Всичко това е част от особената му личност, че обича красиви и древни предмети, от рода на нещата, които обичаш ти, Дейвид. Искам да кажа, че когато най-накрая се накарам да се нахраня с него, може би ще ти донеса някое от съкровищата му.
Дейвид не каза нищо, но виждах, че това му е неприятно, идеята да открадна нещо ценно от някой, когото все още не бях убил, но със сигурност щях да убия.
– Средновековни книги, кръстове, бижута, реликви – с такива неща се занимава той. Точно това го накара да се захване с дрогата, да откупува църковно изкуство, което е било изгубено по време на Втората световна война в Европа, знаеш, безценни статуи на ангели и светци, които са били разграбени. Най-ценните си съкровища той крие в апартамент в Горен Ийст Сайд. Голямата му тайна. Мисля, че парите от дрогата започнаха като средство за постигане на целта. Някой е имал нещо, което е искал. Аз не знам. Чета му мислите и после се уморявам от това. И той е зъл, и всички тези реликви нямат никаква магия, и аз отивам в Ада.
– Не толкова бързо – каза той. – Преследвачът. Каза, че си видял нещо. Какво видя?
Аз замълчах. Бях се страхувал от този момент. Не се бях опитвал да опиша тези преживявания дори пред себе си. Но трябваше да продължа. Бях повикала Дейвид тук за помощ. Трябваше да обясня.
– Бяхме навън, на Пето авеню; той – Жертвата – пътуваше с кола, в горната част на града, а аз знаех общата посока, тайната квартира, където държи съкровищата си. Аз просто вървях, в човешки стил. Спрях до един хотел. Влязох вътре, за да видя цветята. Знаеш ли, в тези хотели винаги можеш да намериш цветя. Когато си мислиш, че си губиш ума заради зимата, можеш да влезеш в тези хотели и да намериш пищни букети от най-огромните лилии.
– Да – каза той с малка тиха, полушеговита въздишка. – Знам.
– Бях във фоайето. Гледах този огромен букет. Исках да… да, ами… да оставя някакво жертвоприношение, все едно е църква… на тези, които са направили този букет, нещо такова, и си помислих: Може би трябва да убия Жертвата, а после… Кълна се, че така беше, Дейвид… земята беше изчезнала. Хотелът беше изчезнал. Не бях никъде и не бях закотвен за нищо, и все пак бях заобиколен от хора, хора, които виеха и бъбреха, крещяха и плачеха, и се смееха, да, наистина се смееха, и всичко това се случваше едновременно, а светлината, Дейвид, светлината беше ослепителна. Това не беше мрак, това не бяха клишираните пламъци на ада и аз протегнах ръка. Не го направих с ръцете си. Не можех да намеря ръцете си. Протегнах ръка с всичко, с всеки крайник, с всяка фибра, просто се опитвах да докосна нещо, да възвърна равновесието си, и тогава осъзнах, че стоя на терасата, а това същество е пред мен, сянката му пада върху мен. Виж, нямам думи за това. Беше ужасяващо. Със сигурност беше най-ужасното нещо, което някога съм виждал! Светлината блестеше зад него, а то стоеше между мен и тази светлина и имаше лице, а лицето беше тъмно, изключително тъмно, и докато го гледах, загубих всякакъв контрол. Сигурно съм ревал. И все пак нямам представа дали в реалния свят съм издал някакъв звук.
– Когато дойдох на себе си, все още бях там, във фоайето. Всичко изглеждаше обичайно и сякаш бях на онова друго място от години и години, и всякакви фрагменти от паметта ми се изплъзваха, излитяха от мен, толкова бързо, че не можех да уловя нито една мисъл, нито едно завършено предложение или внушение.
– Единственото, което си спомнях със сигурност, беше това, което току-що ти казах. Стоях там. Погледнах цветята. Никой във фоайето не ме забеляза. Престорих се, че всичко е нормално. Но продължавах да се опитвам да си спомням, продължавах да преследвам тези фрагменти, обсадени от късчета разговори, заплахи или описания, и продължавах да виждам много ясно това наистина грозно тъмно същество пред мен, точно такъв демон, какъвто би създал, ако искаше да изгониш някого направо от разума му. Продължавах да виждам това лице и…
– Да?
– …видях го още два пъти.
Осъзнах, че бърша челото си с малката салфетка, която ми беше дал сервитьорът.
Той беше дошъл отново. Дейвид направи поръчка. После се наведе близо до мен.
– Мислиш, че си видял дявола.
– Няма какво друго да ме уплаши, Дейвид – казах аз. – И двамата знаем това. Не съществува вампир, който наистина да ме плаши. Нито най-старият, нито най-мъдрият, нито най-жестокият. Дори и Махарет. А какво знам аз за свръхестественото освен нас? Елементалите, полтъргайстите, малките пристрастени духове, които всички познаваме и виждаме… нещата, които са извикали с магьосничеството на Кандомбле.
– Да – каза той.
– Това беше самият Човек, Дейвид.
Той се усмихна, но това в никакъв случай не беше недоброжелателно или несимпатично.
– За теб, Лестат – подиграваше се той меко, съблазнително, – за теб би трябвало да е самият Дявол.
И двамата се засмяхме. Макар че мисля, че това беше това, което писателите наричат безрадостен смях. Аз продължих.
– Вторият път беше в Ню Орлиънс. Бях близо до дома си, до апартамента ни на улица „Роял“. Просто се разхождах. И започнах да чувам тези стъпки зад себе си, сякаш нещо нарочно ме следваше и ми даваше да разбера това. По дяволите, аз самият съм го правил на смъртни и е толкова злокобно. Боже! Защо изобщо съм бил създаден! И тогава, на третия път, Нещото беше още по-близо. Същият сценарий. Огромно, извисяващо се над мен. Крила, Дейвид. Или то има крила, или аз в страха си го дарявам с крила. То е крилато същество и е отвратително, а този последен път задържах образа достатъчно дълго, за да избягам от него, да избягам, Дейвид, като страхливец. А после се събудих, както винаги, на някое познато място, откъдето всъщност съм тръгнал, и всичко си е както преди. Никой няма косъм на мястото си.
– И то не ти говори, когато изглежда така?
– Не, изобщо не. Опитва се да ме подлуди. Опитва се да… да ме накара да направя нещо, може би. Спомни си какво каза, Дейвид, че не знаеш защо Бог и Дяволът са ти позволили да ги видиш.
– Не ти ли е хрумвало, че това е свързано с тази жертва, която следиш? Че може би нещо или някой не иска да убиеш този човек?
– Това е абсурдно, Дейвид. Помисли си за страданията в света тази вечер. Помисли за умиращите в Източна Европа, помисли за войните в Светите земи, помисли за това, което се случва точно в този град. Мислиш ли, че на Бог или на Дявола му пука за един човек? А нашият вид, нашият вид, който от векове ловува слабите, привлекателните и нещастните. Кога Дяволът се е намесвал в делата на Луи, Арманд, Мариус или който и да е от нас? О, ако беше толкова лесно да извикаме августейшото му присъствие и да разберем веднъж завинаги!
– Искаш ли да знаеш? – Попита той искрено.
Изчаках, замислих се. Поклатих глава.
– Може да е нещо обяснимо. Неприятно ми е да се страхувам от него! Може би това е лудост. Може би точно това е Адът. Ти полудяваш. И всичките ти демони идват и те хващат точно толкова бързо, колкото можеш да ги измислиш.
– Лестат, това е зло, казваш го?
Започнах да отговарям и после спрях. Зло.
– Каза, че е отвратително; описа непоносим шум и светлина. Зло ли беше това? Усещаше ли зло?
– Ами всъщност не. Не съм го усещал. Чувствах същото, което чувствам, когато чувам тези късчета разговор, някаква искреност, предполагам, че това е думата за нея, искреност и целеустременост, и ще ти кажа нещо, Дейвид, за това същество, това същество, което ме преследва – то има безсънно сърце и ненаситна личност.
– Какво?
– Безсънен ум в сърцето си – настоях аз, – и ненаситна личност – бях изригнал. Но знаех, че това е цитат. Бях го цитирал от нещо, но от какво, нямах представа, някаква част от поезия?
– Какво имаш предвид? – Попита той търпеливо.
– Не знам. Дори не знам защо го казах. Дори не знам защо тези думи ми дойдоха на ум. Но е вярно. Той наистина има безсънен ум в сърцето си и има ненаситна личност. Той не е смъртен. Той не е човек!
– „Безсънен ум в сърцето си“ – цитира думите Дейвид. – „Ненаситна личност.“
– Да. Това е Човекът, добре, Съществото, мъжкото Нещо. Не, чакай, спри, не знам дали е мъжко; искам да кажа… защо, не знам какъв пол е… не е отчетливо женско, да го кажем така, и като не е отчетливо женско, следователно изглежда… че е мъжко.
– Разбирам.
– Мислиш, че съм полудял, нали? Надяваш се на това, нали?
– Разбира се, че не.
– Би трябвало – казах аз. – Защото, ако това същество не съществува в главата ми, ако съществува извън нея, тогава може да стигне и до теб.
Това го накара да се замисли много явно и да се отдалечи, а след това ми каза странни думи, които не очаквах.
– Но той не ме иска, нали? И не иска и другите. Той иска теб.
Бях съкрушен. Аз съм горд, аз съм егоистично същество; наистина обичам вниманието; искам слава; искам да бъда желан от Бога и Дявола. Искам, искам, искам, искам, искам.
– Не те упреквам, – каза той. – Просто предполагам, че това нещо не е застрашило останалите. Че през всичките тези стотици години никой от останалите… никой, когото познаваме, не е говорил за такова нещо. Всъщност в писанията си, в книгите си, ти най-ясно си заявил, че никой вампир не е виждал Дявола, нали?
Признах го с вдигане на рамене. Луи, моят любим ученик и юноша, веднъж беше прекосил света, за да намери „най-стария“ от вампирите, и Арманд беше пристъпил с отворени обятия, за да му каже, че няма нито Бог, нито Дявол. И аз, половин век преди това, бях предприел собственото си пътешествие в търсене на „най-възрастния“ и именно Мариус, създаден по времето на Рим, ми беше казал същото. Няма Бог. Няма Дявол.
Седях неподвижно, осъзнавайки глупавите неудобства, че мястото е задушно, че парфюмът не е истински парфюм, че в тези стаи няма лилии, че навън ще е много студено и не мога да мисля за почивка, докато зората не ме принуди да я направя, а нощта е дълга, а аз не осмислям Дейвид и мога да го загубя… и онова Нещо може да дойде, онова Нещо може да дойде отново.
– Ще останеш ли до мен? – Ненавиждах собствените си думи.
– Ще стоя до теб и ще се опитам да те задържа, ако то се опита да те вземе.
– Ще го направиш?
– Да – каза той.
– Защо?
– Не бъди глупав – каза той. – Виж, не знам какво съм видял в кафенето. Никога повече през живота си не съм виждал или чувал подобно нещо. Знаеш ли, веднъж ти разказах историята си. Отидох в Бразилия, научих тайните на Кандомбле. В нощта, когато ти… ти дойде след мен, аз се опитах да призова духовете.
– Те дойдоха. Бяха твърде слаби, за да помогнат.
– Точно така. Но… какъв е моят замисъл? Замисълът ми е просто, че те обичам, че сме свързани по някакъв начин, по който никой от останалите не е свързан. Луи те боготвори. Ти си някакъв тъмен бог за него, макар да се преструва, че те мрази за това, че си го създал. Арманд ти завижда и те шпионира много повече, отколкото можеш да си помислиш.
– Чувам Арманд, виждам го и не му обръщам внимание – казах аз.
– Мариус, той не ти е простил, че не си станал негов ученик, мисля, че знаеш това, че не си станал негов акролит, че не вярваш в историята като някаква изкупителна последователност.
– Добре казано. Това е, в което той вярва. О, но той ми се сърди за много по-големи неща от това, ти не беше един от нас, когато събудих Майката и Бащата. Ти не беше там. Но това е друга приказка.
– Аз знам всичко това. Забравил си книгите си. Чета творбите ти веднага щом ги напишеш, веднага щом ги пуснеш на свобода в света на смъртните.
Засмях се горчиво.
– Може би и Дяволът е чел книгите ми – казах.
Отново ми беше противно да се страхувам. Това ме караше да се ядосвам.
– Но въпросът е – каза той, – че ще застана до теб. – Той погледна надолу към масата, унесено, по начина, по който толкова често го правеше, когато беше смъртен, когато можех да чета мислите му, но той можеше да ме победи, съзнателно блокирайки ме. Сега той беше просто бариера. Никога повече нямаше да разбера какво е усещането от мислите му.
– Гладен съм – прошепнах аз.
– Лов.
Поклатих глава.
– Когато съм готов, ще взема Жертвата. Веднага щом Дора напусне Ню Йорк. Веднага щом се върне в стария си манастир. Тя знае, че гадината е обречена. Това ще си помисли, след като го направя, че един от многото му врагове го е хванал, че злото му се е върнало върху него, много библейско, когато през цялото време е бил просто един вид убиец, бродещ из Дивата градина на Земята, вампир, който търси сочен смъртен, а баща ѝ е хванал окото ми и всичко ще свърши, просто така.
– Планираш ли да измъчваш този човек?
– Дейвид. Ти ме шокираш. Какъв невежлив въпрос.
– Ще го направиш ли? – Попита той по-плахо, по-умолително.
– Не мисля така. Просто искам да… – Усмихнах се. Той вече знаеше достатъчно добре. Никой вече не трябваше да му казва за изпиването на кръвта, душата, паметта, духа, сърцето. Нямаше да познавам това нещастно смъртно същество, докато не го взема, не го притисна към гърдите си, не отворя единствената честна вена в тялото му, така да се каже. Ах, твърде много мисли, твърде много спомени, твърде много гняв.
– Ще остана с теб – каза той. – Имаш ли стая тук?
– Нищо подходящо. Намери нещо за нас. Намери нещо близо до… близо до катедралата.
– Защо?
– Ами, Дейвид, ти трябва да знаеш защо. Ако дяволът започне да ме преследва по Пето авеню, просто ще вляза в „Свети Патрик“, ще изтичам до главния олтар, ще падна на колене пред Светото тайнство и ще помоля Бог да ми прости, да не ме потопи в огнената река до очите.
– Ти си на ръба на истинската лудост.
– Не, съвсем не. Погледни ме. Мога да си връзвам връзките на обувките. Виждаш ли? И вратовръзката си. Изисква се известно внимание, нали разбираш, за да я омотаеш около врата си, да я вмъкнеш в ризата си и т.н., и да не изглеждаш като луд с голям шал около врата си. Аз съм заедно, както смъртниците го казват в прав текст. Можеш ли да ни намериш някакви стаи?
Той кимна.
– Има една стъклена кула, някъде там, до катедралата. Чудовищна сграда.
– Олимпийската кула.
– Да, можеш ли да ни осигуриш някакви стаи там? Всъщност имам смъртни агенти, които могат да вършат такива неща, не знам защо, за Бога, хленча като глупак на това място, молейки те да се погрижиш за унизителни подробности…
– Аз ще се погрижа за това. Вероятно е твърде късно тази вечер, но мога да се справя утре вечер. Ще бъде под името Дейвид Талбот.
– Дрехите ми. Тук има скривалище с тях под името Айзък Румел. Само един-два куфара и няколко палта. Наистина е зима, нали? – Дадох му ключа от стаята. Това беше унизително. По-скоро приличаше на това да го направя слуга. Може би щеше да размисли и да запише новото ни жилище на името на Ренфийлд.
– Аз ще се погрижа за всичко това. До утре ще имаме дворцова база за действие. Ще се погрижа ключовете да бъдат оставени за теб на бюрото. Но какво ще правиш ти?
Изчаках, ослушвах се за Жертвата. Все още говореше с Дора. Дора си тръгваше на сутринта.
Посочих нагоре.
– Ще убия онзи гадняр. Мисля, че ще го направя утре, веднага след залеза, ако успея да се ориентирам в зоната му достатъчно бързо. Дора ще си тръгне. О, толкова съм гладен. Иска ми се тя да вземе среднощния самолет оттук. Дора, Дора.
– Наистина харесваш това момиченце, нали?
– Да, така е. Намери я по телевизията някой път, ще видиш. Талантът ѝ е доста впечатляващ, а учението ѝ има онази опасна емоционална хватка.
– Наистина ли е талантлива?
– С всичко. Много бяла кожа, къса начупена черна коса, дълги тънки, но оформени крака, и тя танцува с такава непринуденост, разперила ръце, по-скоро кара човек да си мисли за вихрен дервиш или за суфиите в тяхното съвършенство, а когато говори, не е смирено точно, а е изпълнено с удивление и всичко това е много, много добронамерено.
– Би трябвало да е така.
– Е, религията невинаги е такава, нали знаеш. Искам да кажа, че тя не разправя за предстоящия Апокалипсис или за Дявола, който идва да те вземе, ако не й изпратиш чек.
Той се замисли за миг, после каза многозначително:
– Разбирам как е.
– Не, не разбираш. Обичам я, да, но скоро ще я забравя напълно. Просто… ами, там има убедителна версия за нещо, и деликатна, и тя наистина вярва в нея; мисли, че Исус е ходил по тази земя. Мисли, че това се е случило.
– И това нещо, което те преследва, не е свързано по никакъв начин с този избор на жертва, с нейния баща?
– Е, има начин да разбереш – казах аз.
– Как?
– Да убия кучият син тази вечер. Може би ще го направя, след като той я напусне. Моята жертва няма да остане тук с нея. Прекалено се страхува да не й донесе опасност. Той никога не остава в един и същи хотел с нея. Той има три различни апартамента тук. Изненадан съм, че е останал толкова дълго.
– Оставам с теб.
– Не, продължавай, трябва да довърша това. Имам нужда от теб, наистина имам нужда от теб. Имах нужда да ти кажа, и да си с мен, вековните мастити човешки нужди, но нямам нужда от теб до себе си. Знам, че си жаден. Не е нужно да чета мислите ти, за да усетя това. Ти гладуваше, докато дойдеш тук, за да не ме разочароваш. Върви да обикаляш града. – Усмихнах се. – Никога не си ловувал в Ню Йорк, нали?
Той поклати глава в отрицателен жест. Очите му се променяха.
Това беше гладът. Придаваше му онзи тъп поглед, като на куче, което е уловило миризмата на разгонена кучка. Всички имаме този поглед, зверския поглед, но ние не сме нищо толкова добро, колкото зверското, нали? Никой от нас. Аз се изправих.
– Стаите в Олимпийската кула – казах аз. – Ще ги направиш така, че да гледат към „Свети Патрик“, нали? Не много високо, а ниско, ако можеш, така че кулите да са близо. Ти не си в състояние да се справиш с блестящия си предсмъртен ум.
– Не. Но сега ще изляза в снега. Чувам го там горе. Планира да я напусне, целува я, целомъдрени и любящи целувки. Колата му обикаля отпред. Той ще отиде далеч нагоре към онова свое тайно място, където се пазят реликвите. Смята, че враговете му от престъпния свят и правителството не знаят нищо за него или вярват, че това е просто джебчийницата на един приятел. Но аз знам за него. И какво означават за него всички тези съкровища. Ако той отиде там, аз ще следвам…. Няма повече време, Дейвид.
– Никога не съм бил толкова напълно объркан – каза той. – Исках да кажа: Бог да върви с теб.
Засмях се. Наведох се, за да го целуна бързо по челото, така че други да не направят нищо, ако го видят, и след това, преглъщайки страха, мигновения страх, го оставих. В стаята високо горе Дора плачеше. Тя седеше до прозореца, гледаше снега и плачеше. Съжаляваше, че е отказала новия му подарък за нея. Ако само… Тя притисна чело към студеното стъкло и се помоли за баща си.
Пресякох улицата. Снегът ми се стори доста приятен, но пък аз съм чудовище.
Стоях отзад на „Свети Патрик“ и гледах как моята красива жертва излиза навън, забързано през снега, с прегърбени рамене, и се потапя на задната седалка на скъпата си черна кола. Чух го да дава адреса съвсем близо до онзи апартамент на сметището, където държеше съкровищата си.
Добре де, щеше да е сам там за известно време. Защо не го направиш, Лестат?
Защо да не позволиш на Дявола да те вземе? Давай! Откажи да влезеш в Ада със страх. Просто отиди да го направиш.

Назад към част 2

Ан Райс – Дяволът Мемнох ЧАСТ 2

Пролог

Лестат е тук. Знаеш ли кой съм аз? Тогава пропуснете следващите няколко параграфа. За тези, които не съм срещал досега, искам това да е любов от пръв поглед.
Ето: вашият герой за времето си, съвършена имитация на рус, синеок, метър и осемдесет англосаксонски мъж. Вампир – един от най-силните, които някога ще срещнете. Зъбите ми са твърде малки, за да бъдат забелязани, освен ако не искам да бъдат; но са много остри и не мога да издържа повече от няколко часа, без да искам човешка кръв.
Разбира се, тя не ми е нужна толкова често. А колко често се нуждая от нея, не знам, защото никога не съм се подлагал на изпитание.
Аз съм чудовищно силен. Мога да се издигна във въздуха. Мога да чувам хората, които говорят в другия край на града или дори на земното кълбо. Мога да чета мисли; мога да свързвам със заклинания.
Аз съм безсмъртен. От 1789 г. насам съм почти неостаряващ.
Уникален ли съм? В никакъв случай. В света има още около двадесет вампира, за които знам. Половината от тях познавам отблизо, а половината от тях обичам.
Към тези двайсет прибавете още двеста скитници и непознати, за които не знам нищо, но от време на време чувам по нещо; и за добро още хиляда потайни безсмъртни, бродещи в човешки облик.
Мъже, жени, деца – всяко човешко същество може да стане вампир. Достатъчно е да има вампир, който да иска да те въвлече в такъв живот, да изсмуче по-голямата част от кръвта ти, а после да ти позволи да си я вземеш обратно, примесена с неговата собствена. Не всичко е толкова просто; но ако оцелеете, ще живеете вечно. Докато си млад, ще жадуваш непоносимо, вероятно ще трябва да убиваш всяка нощ. Докато станеш на хиляда години, ще изглеждаш и ще звучиш мъдро, дори да си бил дете, когато си започнал, и ще пиеш и убиваш, защото не можеш да устоиш, независимо дали вече имаш нужда от това, или не.
Ако живееш по-дълго от това, а някои го правят, кой знае? Ще станеш по-твърд, по-бял, все по-чудовищен. Ще знаеш толкова много за страданието, че ще преминаваш през бързи цикли на жестокост и доброта, прозрение и маниакална слепота. Вероятно ще полудеете. След това отново ще станете здрави. После може би ще забравите кой сте.
Самият аз съчетавам най-доброто от вампирската младост и старостта. Едва двестагодишен, по различни причини съм получил силата на древните. Имам модерна чувствителност, но безупречен вкус на мъртъв аристократ. Знам точно кой съм. Аз съм богат. Аз съм красив. Мога да видя отражението си в огледалата. И във витрините. Обичам да пея и да танцувам.
Какво правя? Всичко, което ми харесва.
Помислете за това. Достатъчно ли е, за да ви накара да прочетете историята ми?
Може би вече сте чели историите ми за вампири?
Ето и уловката: тук няма значение, че съм вампир. Това не е от централно значение за разказа.
То е просто даденост, като невинната ми усмивка и мекия, мъркащ глас с френски акцент и грациозния ми начин да се разхождам по улицата. То идва в комплекта. Но това, което се случи тук, можеше да се случи на човешко същество; всъщност със сигурност се е случвало на хора и ще им се случи отново.
Ние имаме души, вие и аз.
Искаме да знаем нещата; споделяме една и съща земя, богата и зелена, но изпълнена с опасности. Никой от нас не знае какво означава да умреш, каквото и да си говорим за обратното. Ако знаехме, аз нямаше да пиша, а вие нямаше да четете тази книга.
Това, което има огромно значение, докато се впускаме заедно в тази история, е, че съм си поставил задачата да бъда билкар в този свят. Поддържам себе си като морално сложно, духовно твърдо и естетически значимо същество с пламтяща проницателност и въздействие, човек, който има какво да ви каже.
Така че, ако четете това, четете го по тази причина, че Лестат отново говори, че е уплашен, че отчаяно търси поуката, песента и смисъла на съществуването, че иска да разбере собствената си история и иска вие да я разберете, и че това е най-добрата история, която той има да разкаже точно сега. Ако това не ви е достатъчно, прочетете нещо друго.
Ако е, тогава четете нататък. В окови, на моя приятел и мой писар, продиктувах тези думи.
Елате с мен. Просто ме слушайте. Не ме оставяй сам.

Назад към част 1                                                                   Напред към част 3

Ан Райс – Дяволът Мемнох ЧАСТ 1

Ан Райс – Дяволът Мемнох

Том 5

След като преследва и убива Роджър, безмилостен, но страстен мафиот, духът на Роджър се обръща към Лестат. Роджър го моли да се погрижи за дъщеря му Дора, набожна и популярна телевизионна евангелистка, която иска да предпази от срам. В същото време Лестат става все по-параноичен, че е преследван от могъща сила. В крайна сметка Лестат се среща с Дявола, който нарича себе си Мемнох. Той повежда Лестат на вихрена обиколка из Рая и Ада и преразказва цялата история от своя гледна точка, като се опитва да убеди Лестат да се присъедини към него като противник на Бога. По време на пътуването си Мемнох твърди, че не е зъл, а просто работи за Бога, като въвежда изгубените души в Рая. Лестат остава объркан, без да може да реши дали да хвърли жребия си с Дявола, или не.
След обиколката Лестат вярва, че е получил голямо откровение. Наред с други неща, той вярва, че е видял разпятието на Христос и е получил воала на Света Вероника. Въпреки че Лестат подозира, че цялото преживяване е било някаква измама, той разказва историята си на Арманд, Дейвид Талбот и Дора, които са се присъединили към него в Ню Йорк. Когато Лестат представя воала като доказателство за преживяването си, Дора и Арманд са дълбоко развълнувани, когато го виждат. Дора разкрива воала пред света, което предизвиква религиозно движение. Арманд излиза на слънчева светлина и се самозапалва, за да убеди хората, че е станало чудо.
В края на романа Лестат и Дейвид отиват в Ню Орлиънс. Там Махарет връща окото на Лестат, изгубено в Ада, заедно с бележка от Мемнох, която разкрива, че той може би е манипулирал Лестат, за да служи на собствените си планове. След това Лестат губи контрол над себе си и Махарет е принуден да го окове в мазето на контролиран от вампири манастир, за да не нарани себе си или другите.
Въпреки че романът се вписва в сюжетната линия на „Вампирски хроники“, по-голямата част от него се състои от разказа на Мемнох за космологията и теологията. Романът е продължение на твърденията на Дейвид в „Приказка за крадеца на тела“, че Бог и Дяволът са в по-добри отношения, отколкото повечето християни вярват. Той също така интерпретира по нов начин библейските истории, за да създаде пълна история на Земята, Рая и Ада, която се вписва добре в историята на вампирите, дадена в „Кралицата на прокълнатите“.

Напред към част 2

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 34

Глава 33

Барбадос. Той все още беше там, когато го настигнах. В един хотел на брега на морето.
Бяха минали седмици, макар че не знам защо оставих да мине толкова много време. Добротата не беше част от това, нито пък малодушието. Въпреки това чаках. Гледах как стъпка по стъпка се възстановява великолепният малък апартамент на улица „Роял“, докато не се появиха поне няколко изящно обзаведени стаи, в които да прекарвам времето си, мислейки за всичко, което се беше случило и което можеше да се случи тепърва. Луи се беше върнал да се настани при мен и се беше заел да търси бюро, много подобно на онова, което някога е стояло в салона преди повече от сто години.
Дейвид беше оставил много съобщения на моя човек в Париж. Той скоро щеше да замине за карнавала в Рио. Липсвах му. Искаше да дойда да се присъединя към него там.
Всичко беше минало добре с уреждането на имуществото му. Той беше Дейвид Талбот, млад братовчед на по-възрастния мъж, който беше починал в Маями, и новият собственик на родовия дом. Таламаска беше постигнала тези неща за него, като му беше върнала състоянието, което той им беше оставил, и му беше определила щедра пенсия. Той вече не беше техен генерален директор, въпреки че поддържаше квартирата си в майчиния дом. Той завинаги щеше да бъде под тяхното крило.
Имаше малък подарък за мен, ако го поискам. Това беше медальонът с миниатюрата на Клодия. Беше го намерил. Изящен портрет; фина златна верижка. Беше го взел със себе си и щеше да ми го изпрати, ако пожелаех. Или пък нямаше да дойда да го видя и сам да го приема от ръцете му?
Барбадос. Беше се почувствал принуден да се върне на мястото на престъплението, така да се каже. Времето беше прекрасно. Пишеше ми, че отново чете „Фауст“. Имаше толкова много въпроси, които искаше да ми зададе. Кога ще отида?
Не беше виждал отново нито Бога, нито дявола, макар че преди да напусне Европа, беше прекарал дълго време в различни парижки кафенета. Не възнамеряваше да прекара и този живот в търсене на Бога или Дявола.
„Само ти можеш да познаеш човека, който съм сега“ – пишеше той. „Липсваш ми, искам да говоря с теб. Не можеш ли да си спомниш, че ти помогнах, и да ми простиш всичко останало?“
Това беше онзи морски курорт, който ми беше описал, с красивите сгради с розова мазилка и големите обширни покриви на бунгалата, с меките ароматни градини и безкрайните гледки към чистия пясък и искрящото полупрозрачно море.
Не отидох там, докато не посетих градините нагоре по планината и не застанах на същите тези скали, които той беше посетил, не погледнах към гористите планини и не се заслушах във вятъра в клоните на шумно хлопащите кокосови палми.
Разказвал ли ми е за планините? Че можеш веднага да погледнеш надолу в дълбоките меки долини и че съседните склонове изглеждат толкова близо, че ти се струва, че можеш да ги докоснеш, макар да са далеч, далеч?
Не мисля, че е така, но той беше описал добре цветята – растението скарида с малките си цветове, и дървото орхидея, и джинджифиловите лилии, да, тези свирепи червени лилии с нежните им треперещи листенца, и папратите, сгушени в дълбоките поляни, и восъчната папрат, и високите твърди котешки върби, и дребните жълто-гърлени цветове на тръбната лоза.
– Трябва да се разхождаме там заедно – беше казал той.
Е, това ще направим. Меко хрущене на чакъл. И о, никога високите люлеещи се кокосови палми не са изглеждали толкова красиви, както на тези скали.
Изчаках да мине полунощ, преди да се спусна към обширния крайбрежен хотел. Дворът беше, както той беше казал, пълен с розови азалии, големи восъчни слонски уши и тъмни лъскави храсти.
Минах през празната затъмнена трапезария и нейните дълги открити веранди и слязох на плажа. Излязох далеч навътре в плитчината, за да мога да погледна отдалеч към стаите на бунгалата с техните покрити веранди. Намерих го веднага.
Вратите на малкия вътрешен двор бяха напълно отдръпнати и жълтата светлина се разливаше върху малкото павирано заграждение с боядисани маса и столове. Вътре, сякаш на осветена сцена, той седеше на малко бюро, обърнато към нощта и водата, и пишеше на малък преносим компютър, а плътното щракане на клавишите се носеше в тишината, дори над шепота на ленивия меко разпенен прибой.
Беше гол, с изключение на чифт бели плажни шорти. Кожата му беше много тъмнозлатиста, сякаш прекарваше дните си в сън на слънце. В тъмнокафявата му коса проблясваха жълти ивици. Голите му рамене и гладките, обезкосмени гърди сияеха. Много стегнати мускули в областта на талията му. Лек златист блясък имаше мъхът по бедрата и краката му и съвсем оскъдните късчета косми по гърбовете на ръцете му.
Дори не бях забелязал тези косми, когато бях жив. Или може би не ми беше харесала. Всъщност не знаех. Сега я харесвах достатъчно добре. И това, че изглеждаше малко по-строен, отколкото бях аз в тази рамка. Да, всички кости на тялото бяха по-видими, което предполагам отговаряше на някакъв съвременен здравословен стил, според който трябва да сме модерно недохранени. Това му подхождаше; подхождаше на тялото; предполагам, че подхождаше и на двамата.
Стаята беше много чиста зад него и селска в стила на островите с гредоред и розов под. Леглото беше покрито с весела пастелна тъкан, напечатана с назъбен геометричен индийски дизайн. Арморът и скринът бяха бели и украсени с ярко изрисувани цветя. Многото прости лампи излъчваха щедра светлина.
Трябваше обаче да се усмихна, че той седеше сред целия този лукс и пишеше на клавиатурата – ученият Дейвид, чиито тъмни очи танцуваха с идеите в главата му.
Приближавайки се, забелязах, че е много чисто избръснат. Ноктите му бяха изрязани и излъскани, може би от маникюристка. Косата му все още беше същата, която носех така небрежно, когато бях в това тяло, но и тя беше подстригана и имаше доста по-приятна форма. До него лежеше отворен екземпляр – „Фауст“ на Гьоте, върху който лежеше химикалка, а много от страниците бяха сгънати или маркирани с малки сребърни щипки за хартия.
Все още не бързах да го разглеждам – отбелязвах бутилката уиски до него, кристалната чаша с дебело дъно и пакета малки тънки пури – когато той вдигна очи и ме видя.
Стоях на пясъка, далеч извън малката веранда с нисък циментов парапет, но съвсем видима на светлината.
– Лестат – прошепна той. Лицето му красиво просветна. Той се изправи веднага и се приближи към мен с познатата грациозна крачка. – Слава Богу, че си дошъл.
– Мислиш ли така? – Отговорих. Спомних си за онзи момент в Ню Орлиънс, когато бях гледал как Крадецът на тела се изнизва от Cafe du Monde и си помислих, че това тяло може да се движи като пантера с някой друг вътре.
Той искаше да ме вземе в обятията си, но когато се сковах и се отдалечавах съвсем малко, той стоеше неподвижно и сгъваше ръце на гърдите си – жест, който сякаш принадлежеше изцяло на това тяло, тъй като не си спомнях да съм го виждал да го прави преди да се срещнем в Маями. Тези ръце бяха по-тежки от старите му. Гърдите също бяха по-широки.
Колко гол изглеждаше. Колко тъмнорозови бяха зърната. Колко свирепи и ясни бяха очите му.
– Липсваше ми – каза той.
– Наистина? Сигурно не си живял като отшелник тук?
– Не, мисля, че съм виждал твърде много от другите. Твърде много малки вечери в Бриджтаун. И моят приятел Аарон идваше и си отиваше няколко пъти. И други членове са били тук. – Той направи пауза. – Не мога да понасям да съм около тях, Лестат. Не мога да понасям да съм в имението Талбот сред слугите и да се преструвам на братовчед на старото си аз. Има нещо наистина ужасяващо в това, което се е случило. Понякога не мога да понеса да се погледна в огледалото. Но не искам да говоря за тази страна на нещата.
– Защо не?
– Това е временен период, период на приспособяване. Тези сътресения в крайна сметка ще отминат. Имам толкова много неща за вършене. О, толкова се радвам, че си дошли. Имах чувството, че ще го направиш. Тази сутрин почти заминах за Рио, но имах ясното усещане, че ще те видя тази вечер.
– Дали е така?
– Какво става? Защо е това тъмно лице? Защо си ядосан?
– Не знам. В наши дни не ми трябва причина да се ядосвам. И би трябвало да съм щастлив. Скоро ще бъда. Винаги се случва, а и в края на краищата – това е важна вечер.
Той се вгледа в мен, опитвайки се да разбере какво имам предвид с тези думи, или по-точно какво е правилно да му отговоря.
– Влез вътре – каза накрая той.
– Защо не седнеш тук, на верандата, на сянка? Харесва ми вятърът.
– Разбира се, както казваш.
Той влезе в малката стая, за да вземе бутилката уиски, наля си едно питие и след това се присъедини към мен на дървената маса. Току-що се бях настанил на един от столовете и гледах директно към морето.
– И какво правиш? – Попитах.
– Ах, откъде да започна? – Попита той. – Непрекъснато пиша за това – опитвам се да опиша всички малки усещания, новите открития.
– Има ли някакво съмнение, че си здраво закотвени в тялото?
– Няма. – Той отпи дълго от уискито си. – И изглежда, че няма никакво влошаване на състоянието. Знаеш ли, страхувах се от това. Страхувах се от това още когато беше в това тяло, но не исках да го кажа. Имахме достатъчно причини да се тревожим, нали? – Той се обърна, погледна ме и съвсем неочаквано се усмихна. С тих зашеметяващ глас каза: – Гледаш човек, когото познаваш отвътре.
– Не, не съвсем – казах аз. – Кажи ми как се справяш с възприемането на непознати… такива, които не познават. Жените канят ли те в спалните си? А какво става с младите мъже?
Той погледна към морето, а в лицето му изведнъж се появи малко горчивина.
– Знаеш отговора. Не мога да направя призвание от тези срещи. Те не означават нищо за мен. Не казвам, че не съм се наслаждавал на няколко сафарита в спалнята. Имам по-важни неща за вършене, Лестат, много по-важни неща за вършене. Има места, на които искам да отида – земи и градове, които винаги съм мечтал да посетя. Рио е само началото. Има мистерии, които трябва да разреша; неща, които трябва да разбера.
– Да, мога да си представя.
– Каза ми нещо много важно, когато бяхме заедно за последен път. Каза, че със сигурност няма да дадеш на Таламаска и този живот. Е, аз няма да им го дам. Това, което е от първостепенно значение за мен, е, че не трябва да го пропилявам. Че трябва да направя с него нещо изключително важно. Разбира се, посоката няма да ми дойде изведнъж. Преди да взема решение за посоката, трябва да мине период на пътуване, учене, оценяване. И докато се занимавам с обучението си, аз пиша. Записвам всичко. Понякога самият запис изглежда като цел.
– Знам.
– Има много неща, които искам да те попитам. Измъчват ме въпроси.
– Защо? Какви въпроси?
– За това, което преживя през тези няколко дни, и дали изпитваш и най-малкото съжаление, че прекратихме начинанието толкова скоро.
– Каква авантюра? Имаш предвид живота ми като смъртен човек?
– Да.
– Не съжалявам.
Той започна да говори отново, но после прекъсна. После отново заговори.
– Какво взе със себе си? – Попита той с тих пламенен глас.
Обърнах се и отново го погледнах. Да, лицето определено беше по-ъгловато. Дали личността го беше изострила и му беше придала по-определена форма. Перфектно, помислих си аз.
– Съжалявам, Дейвид – заблуди се умът ми. Задай ми този въпрос отново.
– Какво взе със себе си? – Каза той със старото си познато търпение. – Какъв урок?
– Не знам дали това беше урок – казах аз. – И може би ще ми трябва време, за да разбера каквото и да съм научил.
– Да, разбирам, разбира се.
– Мога да ти кажа, че осъзнавам нова жажда за приключения, за странстване, точно тези неща, които описваш. Искам да се върна в тропическите гори. Видях ги толкова за кратко, когато отидох на гости на Гретхен. Там имаше един храм. Искам да го видя отново.
– Така и не ми разказа какво се е случило.
– А, да, разказах ти, но по това време ти беше в Раглан. Крадецът на тела стана свидетел на тази малка изповед. Защо, по дяволите, той би искал да открадне такова нещо? Но аз се отклонявам от темата. Има толкова много места, на които и аз искам да отида.
– Да.
– Това е отново жажда за времето и за бъдещето, за тайните на природния свят. За това да бъда наблюдател, в какъвто се превърнах онази отдавнашна нощ в Париж, когато бях принуден да го направя. Загубих илюзиите си. Изгубих любимите си лъжи. Може да се каже, че се върнах отново към онзи момент и се преродих в мрака по собствена воля. И то с такава воля!
– А, да, разбирам.
– Разбираш ли? Добре е, ако разбираш.
– Защо говориш така? – Той сниши глас и заговори бавно. – Имаш ли нужда от моето разбиране толкова, колкото и аз от твоето?
– Никога не си ме разбирал – казах аз. – О, това не е обвинение. Живееш с илюзии за мен, които ти дават възможност да ме посещаваш, да говориш с мен, дори да ме приютяваш и да ми помагаш. Не би могли да направиш това, ако наистина знаеше какво съм. Опитах се да ти кажа. Когато говорех за сънищата си…
– Грешиш. Това говори твоята суета – каза той. – Обичаш да си представяш, че си по-лош, отколкото си. Какви мечти? Не си спомням някога да си ми говорил за мечти.
Усмихнах се.
– Не знаеш? Спомни си, Дейвид. Сънят ми за тигъра. Страхувах се за теб. А сега заплахата от съня ще се сбъдне.
– Какво имаш предвид?
– Ще го направя с теб, Дейвид. Ще те доведа при мен.
– Какво? – Гласът му спадна до шепот. – Какво ми казваш? – Той се наведе напред, опитвайки се да види ясно изражението на лицето ми. Но светлината беше зад гърба ни, а смъртното му зрение не беше достатъчно остро за това.
– Току-що ти казах. Ще го направя с теб, Дейвид.
– Защо, защо казваш това?
– Защото е истина – казах аз. Изправих се и бутнах стола настрани с крак.
Той се взираше в мен. Едва сега тялото му регистрира опасността. Видях как фините мускули на ръцете му се напрегнаха. Очите му бяха вперени в моите.
– Защо казваш това? Не би могъл да ми направиш това – каза той.
– Разбира се, че мога. И ще го направя. Сега. През цялото време ти казвах, че съм зъл. Казвал съм ти, че съм самият дявол. Дяволът в твоя Фауст, дяволът от твоите видения, тигърът в моя сън!
– Не, това не е вярно. – Той се изправи на крака, като събори стола зад себе си и почти загуби равновесие. Влезе обратно в стаята. – Ти не си дяволът и знаеш, че не си. Недей да ми правиш това! Забранявам ти го! – Стисна зъби при последните думи. – В сърцето си ти си толкова човек, колкото и аз. И няма да го направиш.
– По дяволите, няма да го направя – казах аз. Засмях се. Не можех да си помогна изведнъж. – Дейвид Превъзходният генерал – казах аз. – Дейвид, свещеникът на Кандомбле.
Той се отдръпна по плочките на пода, като светлината напълно освети лицето му и напрегнатите мощни мускули на ръцете му.
– Искаш ли да се биеш с мен? Безполезно е. Няма сила на земята, която да ме спре да направя това.
– Първо ще умра – каза той с тих задушен глас. Лицето му беше потъмняло, зачервено от кръвта. Ах, кръвта на Дейвид.
– Няма да ти позволя да умреш. Защо не призовеш старите си бразилски духове? Не си спомняш как се прави това, нали? Сърцето ти не е в него. Е, ако го направиш, това няма да ти донесе ни най-малка полза.
– Не можеш да го направиш – каза той. Бореше се за спокойствие. – Не можеш да ми се отплатиш по този начин.
– О, но така дяволът се отплаща на своите помощници!
– Лестат, аз ти помогнах срещу Раглан! Помогнах ти да възстановиш това тяло, а какво беше обещанието ти за вярност към мен! Какви бяха думите ти?
– Аз те излъгах, Дейвид. Лъжа себе си и другите. На това ме научи малката ми екскурзия в плътта. Аз лъжа. Ти ме изненадваш, Дейвид. Ядосан си, толкова много си ядосан, но не се страхуваш. Ти си като мен, Дейвид – ти и Клодия – единствените, които наистина имат моята сила.
– Клодия – каза той с леко кимване. – А, да, Клодия. Имам нещо за теб, скъпи ми приятелю. – Той се отдалечи, като нарочно ми обърна гръб, позволявайки ми да видя безстрашието на този жест, и бавно, отказвайки да бърза, отиде до сандъка до леглото. Когато се обърна отново, държеше в ръцете си малък медальон. – От Майчин дом. Медальонът, който ми описа.
– О, да, медальонът. Дай ми го.
Едва сега видях как ръцете му треперят, докато се бори с малкия овален златен калъф. А пръстите, той не ги познаваше толкова добре, нали? Най-сетне го отвори и ми го подхвърли, а аз погледнах надолу към нарисуваната миниатюра – лицето ѝ, очите ѝ, златните ѝ къдрици. Дете, което ме гледаше от маската на невинността. Или това беше маска?
И бавно, от огромния неясен вихър на паметта, се появи моментът, в който за пръв път зърнах това дрънкулка и златната му верижка… когато на тъмната кална улица се натъкнах на чумавата колиба, където майка ѝ лежеше мъртва, а самото смъртно дете се бе превърнало в храна за вампира – мъничко бяло телце, което безпомощно трепереше в ръцете на Луи.
Как му се изсмях, как му посочих с пръст, а после изтръгнах от смрадливото легло тялото на мъртвата жена – майката на Клодия – и танцувах с него из стаята. А на гърлото ѝ блестяха златната верижка и медальонът, защото и най-смелият крадец не би влязъл в тази колиба, за да открадне украшението от самата паст на чумата.
С лявата си ръка го бях хванал, точно когато оставих бедното тяло да падне. Закопчалката се беше счупила и аз размахах верижката над главата си, сякаш размахвах малък трофей на момента, а после я пуснах в джоба си, докато прескачах тялото на умиращата Клодия и тичах след Луи по улицата.
Минаха месеци, когато я намерих в същия джоб и я изправих на светло. Живото дете, което е била, когато е бил нарисуван този портрет, но Тъмната кръв ѝ е придала самото захаросано съвършенство на художника. Това беше моята Клодия и в един сандък я бях оставил, а как се е озовала при Таламаска или където и да било, не знаех.
Държах я в ръцете си. Погледнах нагоре. Сякаш току-що бях там, на онова разрушено място, а сега бях тук и се взирах в него. Той ми говореше, но аз не го чувах, а сега гласът му беше ясен:
– Ти ще ми го направиш? – Попита той, а тембърът на гласа му сега го издаваше, както го издаваха треперещите му ръце. – Погледни я. Би ли го направил с мен?
Погледнах мъничкото ѝ лице и се върнах към него.
– Да, Дейвид – казах аз. – Казах й, че ще го направя отново. И ще го направя с теб.
Изхвърлих медальона от стаята, през верандата, покрай пясъка и в морето. Малката верижка беше като златна драскотина върху тъканта на небето за миг, после изчезна сякаш в сияйната светлина.
Той се отдръпна със скорост, която ме учуди, и се вкопчи в стената.
– Недей да правиш това, Лестат.
– Не ми се карай, стари приятелю. Изхабяваш усилията си напразно. Предстои ти дълга нощ на открития!
– Няма да го направиш! – Изкрещя той, а гласът му беше толкова тих, че се превръщаше в гърлен рев. Той се хвърли към мен, сякаш мислеше, че може да ме извади от равновесие, и двата му юмрука се удариха в гърдите ми, а аз не помръднах. Падна назад, посинял от усилията си и загледан в мен с чисто възмущение в сълзящите си очи. Кръвта отново беше заляла бузите му, потъмнявайки цялата му физиономия. И едва сега, когато сам видя пълната безнадеждност на защитата, той се опита да избяга.
Хванах го за врата, преди да стигне до верандата. Оставих пръстите си да масажират плътта, докато той се бореше диво като животно, за да изтръгне хватката ми и да се освободи. Бавно го вдигнах и като притиснах с усилие тила му с лявата си ръка, прокарах зъби през фината, ароматна млада кожа на шията му и улових първата бълбукаща струя кръв.
Ах, Дейвид, любимият ми Дейвид. Никога не бях се спускал в душата на човек, когото познавах толкова добре. Колко плътни и чудни бяха образите, които ме обгръщаха: меката красива слънчева светлина, прорязваща мангровата гора, хрущенето на високата трева във велдата, бумтенето на голямото оръжие и треперенето на земята под удрящите крака на слона. Всичко беше там: всички летни дъждове, които безкрайно миеха джунглата, и водата, която плуваше нагоре по пилоните и по дъските на верандата, и небето, което проблясваше с мълнии, и сърцето му, което под него биеше с бунт, с обвинение: ти ме предаде, ти ме предаде, ти ме взе против волята ми, и дълбока, богата и солена топлина на самата кръв.
Хвърлих го назад. Това беше достатъчно за първото питие. Гледах го как се бори на колене. Какво беше видял през тези секунди? Дали сега знаеше колко тъмна и своенравна е душата ми?
– Ти ме обичаш? – Казах. – Аз съм единственият ти приятел на този свят?
Гледах го как пълзи по плочките. Той се хвана за таблата на леглото и се повдигна, после падна замаян на пода. Отново се бори.
– Ах, позволи ми да ти помогна! – Казах. Завъртях го, вдигнах го и забих зъби в същите тези малки ранички.
– За любовта Божия, спри, не го прави. Лестат, умолявам те, не го прави.
Напразно молиш, Дейвид. О, колко апетитно е това младо тяло, тези ръце, които ме блъскат, дори в транс, каква воля имаш, прекрасен приятелю. А сега сме в стара Бразилия, нали сме в малката стаичка, а той вика имената на духовете на Кандомбле, вика, а дали духовете ще дойдат?
Пускам го. Отново потъна на колене, после се преви настрани, с очи, вперени напред. Това е достатъчно за второто нападение.
В стаята се чу слаб дрънчащ звук. Слабо почукване.
– О, имаме ли компания? Имаме малки невидими приятели? Да, виж, огледалото се клати. То ще падне! – И тогава то се удари в плочките и се взриви като толкова много светлинни парченца, които се освободиха от рамката.
Той се опитваше да се изправи отново.
– Знаеш ли какво е усещането за тях, Дейвид? Чуваш ли ме? Те са като много копринени знамена, развяти около мен. Толкова са слаби.
Наблюдавах как той отново се съвзема на колене. Отново пълзеше по пода. Изведнъж се изправи, като се подаде напред. Издърпа книгата до компютъра и като се обърна, я хвърли към мен. Тя падна в краката ми. Той се завъртя. Едва се държеше на краката си, очите му бяха замъглени.
А после се обърна и едва не падна напред в малката веранда, препъвайки се в парапета и насочвайки се към плажа.
Аз се спуснах зад него, следвайки го, докато се препъваше по склона на белия пясък. Жаждата се надигна, знаейки само, че кръвта е дошла преди секунди и че трябва да има още. Когато стигна до водата, той стоеше там, клатушкайки се, и само желязната му воля го предпазваше от срив.
Хванах го за рамото, нежно, прегръщайки го с дясната си ръка.
– Не, проклет да си, проклет да си в ада. Не – каза той. С всичките си отслабващи сили той ме удари, блъсна лицето ми с удвоения си юмрук, разкъсвайки плътта на кокалчетата, докато се удряше в неподатливата кожа.
Завъртях го, наблюдавайки как рита в краката ми, как ме удря отново и отново с тези меки безсилни ръце; и отново се притиснах към врата му, облизвайки го, миришейки го, а после впих зъби за трети път. Хммм … това е екстаз. Можеше ли някога онова друго тяло, изтерзано от възрастта, да даде такова пиршество? Усетих петата на ръката му върху лицето си. О, толкова силна. Толкова много силна. Да, бори се с мен, бори се с мен, както аз се борих с Магнус. Толкова е сладко, че се бориш с мен. Обичам го. Обичам.
И какво беше този път, когато изпаднах в припадък? Най-чистата молитва, идваща от него, не към боговете, в които не вярвахме, не към разпнатия Христос или старата кралица Дева. Но молитви към мен.
– Лестат, приятелю мой. Не ми отнемай живота. Недей. Остави ме да си отида.
Хм. Плъзнах ръката си все по-плътно около гърдите му. После се отдръпнах, облизвайки раните.
– Лошо си избираш приятелите, Дейвид – прошепнах аз, облизах кръвта от устните си и погледнах лицето му. Беше почти мъртъв. Колко красиви бяха тези негови силни равни бели зъби и нежната плът на устните. Под клепачите му се виждаше само бялото. И как се бореше сърцето му – това младо, безупречно смъртно сърце. Сърцето, което бе накарало кръвта да се раздвижи в мозъка ми. Сърцето, което прескачаше и спираше, когато усещах страха, когато виждах приближаването на смъртта.
Притиснах ухо до гърдите му и се заслушах. Чух как линейката крещи през Джорджтаун.
– Не ме оставяй да умра.
Видях го в онази отдавнашна хотелска стая на мечтите с Луи и с Клодия. Нима всички ние сме само случайни същества в сънищата на дявола?
Сърцето се забавяше. Моментът почти беше настъпил. Още едно малко питие, приятелю мой.
Вдигнах го и го понесох нагоре по плажа и обратно в стаята. Целунах малките ранички, като ги облизвах и засмуквах с устни, а после отново пуснах зъбите си. През него премина спазъм, от устните му се изтръгна лек вик.
– Обичам те – прошепна той.
– Да, и аз те обичам – отговорих аз, думите се задушаваха в плътта, докато кръвта отново бликаше гореща и неустоима.
Ударите на сърцето идваха все по-бавно. Той се мяташе из спомените, назад към самата люлка, отвъд острите отчетливи срички на езика, и стенеше сам на себе си като на стара мелодия на песен.
Топлото му тежко тяло беше притиснато към мен, ръцете му висяха, главата се държеше в пръстите на лявата ми ръка, очите бяха затворени. Тихият стон заглъхна и сърцето внезапно заби с малки, приглушени удари.
Прехапах езика си, докато не издържах на болката. Отново и отново правех пробождания със собствените си кътници, движейки езика си ту надясно, ту наляво, а след това затворих устата си в неговата, принуждавайки устните му да се отворят, и оставих кръвта да потече върху езика му.
Изглеждаше, че времето е спряло. Дойде онзи неповторим вкус на собствената ми кръв, която се стичаше в устата ми, както се стичаше и в неговата. И изведнъж зъбите му се затвориха върху езика ми. Те се спуснаха върху него заплашително и рязко, с цялата смъртна сила на челюстите му, и остъргаха предсмъртната плът, изстъргвайки кръвта от прореза, който бях направил, и захапаха толкова силно, че изглеждаше, че биха отрязали самия език, ако можеха.
Силният спазъм го прониза. Гърбът му се изви към ръката ми. И когато сега се отдръпнах, устата ми пълна с болка, езикът ме болеше, той се изправи, гладен, с все още слепи очи. Разкъсах китката си. Ето го, любими. Идва, не на малки капчици, а от самата река на моето същество. И този път, когато устата ме притисна, това беше болка, която стигна чак до корените на съществото ми, оплитайки сърцето ми в изгарящата си мрежа.
За теб, Дейвид. Пий дълбоко. Бъди силен.
Сега не можеше да ме убие, независимо колко дълго щеше да продължи. Знаех го, а спомените за онези отминали времена, когато го бях направила от страх, ми се струваха тромави и глупави, избледняваха дори когато си ги припомнях, и ме оставяха тук, сам с него.
Клекнах на пода, държах го, оставяйки болката да се разпространи във всяка вена и артерия, както знаех, че трябва да стане. И топлината и болката станаха толкова силни в мен, че легнах бавно с него в ръцете си, китката ми беше запечатана на устата му, а ръката ми все още беше под главата му. Обхвана ме световъртеж. Сърцето ми биеше опасно бавно. Той дърпаше насам-натам и на фона на яркия мрак на затворените ми очи видях как хилядите и хилядите малки съдове се изпразват, свиват и увисват като фините черни нишки на разкъсана от вятъра паяжина.
Отново бяхме в хотелската стая в стария Ню Орлиънс и Клодия седеше тихо на стола. Навън малкият град примигваше тук-там с приглушените си лампи. Колко тъмно и тежко беше небето над главите ни, без никакъв намек за голямото полярно сияние на градовете, които предстоеше да се появят.
– Казах ти, че ще го направя отново – казах на Клодия.
– Защо си правиш труда да ми обясняваш – попита тя. – Прекрасно знаеш, че никога не съм ти задавала въпроси за това. Аз съм мъртва от години и години.
Отворих очи.
Лежах на студения теракотен под в стаята, а той стоеше над мен, гледаше ме отвисоко и електрическата светлина осветяваше лицето му. И сега очите му вече не бяха кафяви; бяха изпълнени с мека ослепителна златиста светлина. Неестествен блясък вече беше навлязъл в гладката му тъмна кожа, като я бледнееше съвсем леко и я правеше по-съвършено златиста, а косата му вече беше придобила онзи зъл, разкошен блясък, светлината се събираше към него и се отразяваше от него и играеше около него, сякаш го намираше за неустоим – този висок ангелски мъж с празно и зашеметено изражение на лицето.
Той не говореше. И аз не можех да разчета изражението му. Само аз знаех чудесата, които той съзираше. Знаех, че когато се оглеждаше около себе си – в лампата, в счупените парчета огледало, в небето навън – какво виждаше.
Той отново ме погледна.
– Ранен си – прошепна той. Чух кръвта в гласа му!
– Дали? Ранен ли си?
– За любовта на Бога – отговорих със суров, разкъсан глас. – Как може да ти пука, че съм наранен?
Той се отдръпна от мен, очите му се разшириха, сякаш с всяка изминала секунда погледът му се разширяваше, а после се обърна и сякаш беше забравил, че съм там. Продължаваше да гледа по същия омагьосан начин. А после, удвоявайки се от болка, гримасничейки от нея, той се обърна и си проправи път през малката веранда към морето.
Седнах. Цялата стая затрептя. Бях му дал всяка капка кръв, която можеше да поеме. Жаждата ме парализира и едва успях да остана стабилен. Обвих ръка около коляното си и се опитах да седя така, без да падна отново в чиста слабост на пода.
Вдигнах лявата си ръка нагоре, за да мога да я видя на светлината. Малките вени на гърба ѝ бяха изпъкнали, но се изглаждаха, докато я гледах.
Чувствах как сърцето ми блъска жадно. И макар жаждата да беше силна и ужасна, знаех, че може да почака. Не знаех нищо повече от един болен смъртен за това, защо се изцелявам от това, което бях направил. Но някакъв тъмен двигател вътре в мен работеше усилено и безшумно за възстановяването ми, сякаш тази прекрасна машина за убиване трябваше да бъде излекувана от всички слабости, за да може отново да ловува.
Когато най-накрая се изправих на крака, бях себе си. Бях му дал много повече кръв, отколкото някога бях дал на другите, които бях създал. Беше завършен. Бях го направил както трябва. Той щеше да бъде много силен! Господи Боже, щеше да е по-силен от старите.
Но трябваше да го намеря. Той вече умираше. Трябваше да му помогна, дори ако се опита да ме прогони.
Намерих го до кръста във водата. Той трепереше и изпитваше такава болка, че от него излизаха малки задъхвания, макар че се опитваше да мълчи. Той държеше медальона, а златната верижка беше увита около стиснатата му ръка.
Обгърнах го с ръка, за да го успокоя. Казах му, че това няма да продължи дълго.
А когато изчезне, ще си отиде завинаги. Той кимна с глава.
След малко усетих, че мускулите му се отпускат. Подканих го да ме последва в плитките вълни, където можехме да вървим по-лесно, независимо от силата ни, и заедно тръгнахме по плажа.
– Ще трябва да се нахраниш – казах аз. – Мислиш ли, че можеш да се справиш сам? – Той поклати глава с „не“.
– Добре, ще те заведа и ще ти покажа всичко, което трябва да знаеш. Но първо водопадът там горе. Чувам го. Ти можеш ли да го чуеш? Можеш да се измиеш.
Той кимна и ме последва, с наведена глава, с ръка, все още заключена около кръста му, с тяло, което от време на време се напрягаше от последните силни спазми, които смъртта винаги носи.
Когато стигнахме до водопада, той с лекота стъпи върху коварните скали, съблече късите си панталони, застана гол под големия бърз дъжд и го остави да премине по лицето му, по цялото му тяло и по широко отворените му очи. В един момент той се разтресе целият и изплю водата, която случайно попадна в устата му.
Гледах го, чувствайки се все по-силен с течение на секундите. После скочих нагоре, високо над водопада, и се приземих на скалата. Видях го там долу, дребна фигурка, застанал с гръб, покрит от пръските, и вперил поглед в мен.
– Можеш ли да дойдеш при мен? – Казах тихо.
Той кимна. Отлично, че го беше чул. Той се отдръпна и направи голям скок, изскачайки от водата, и се приземи върху наклоненото лице на скалата само на няколко метра под мен, като с ръце лесно стискаше мокрите хлъзгави камъни. Изкачи се по тях, без да поглежда надолу, докато не застана до мен.
Съвсем искрено се учудих на силата му. Но това не беше само неговата сила. Това беше пълното му безстрашие. А самият той сякаш беше забравил за това. Той просто гледаше отново надалеч, към въртящите се облаци и мекото блестящо небе. Гледаше звездите, а после навътре в сушата – джунглата, която се спускаше над скалите.
– Усещаш ли жаждата? – Попитах го. Той кимна, като ме погледна само мимоходом, а след това погледна към морето.
– Добре, сега се връщаме в старата ти стая, а ти се обличай както подобава, за да бродиш из света на смъртните, и отиваме в града.
– Толкова далеч? – Попита той. Той посочи към хоризонта. – Има една малка лодка натам.
Проследих я и я видях през очите на човека на борда. Жестоко неприятно същество. Това беше контрабандно предприятие. И той беше огорчен, че е бил изоставен от пияни кохорти да го прави сам.
– Добре – казах аз. – Ще отидем заедно.
– Не – каза той. – Мисля, че трябва да отида… сам.
Той се обърна, без да чака отговора ми, и бързо и грациозно се спусна към плажа. Придвижи се като светлинна ивица през плитчините, гмурна се във вълните и започна да плува с мощни бързи удари.
Спуснах се по ръба на скалата, намерих малка неравна пътечка и я следвах вяло, докато стигнах до стаята. Загледах се в развалините – счупеното огледало, преобърнатата маса, лежащия настрани компютър, падналата на пода книга. Столът, лежащ по гръб на малката веранда.
Обърнах се и излязох навън.
Върнах се в градините. Луната беше изгряла много високо и аз излязох по чакълената пътека до самия край на най-високата точка и застанах там, гледайки надолу към тънката лента на белия плаж и мекото безшумно море.
Най-сетне седнах, облегнат на ствола на едно голямо тъмно дърво с клони, разперени над мен във въздушен балдахин, и опрях ръка на коляното си, а главата си на ръката.
Измина един час.
Чух го да се приближава, да върви по чакълената пътека бързо и леко, с крачка, каквато никой смъртен не е правил. Когато вдигнах поглед, видях, че е изкъпан и облечен, дори косата му беше сресана, а ароматът на кръвта, която беше изпил, се задържаше, може би идваше от устните му. Той не беше слабо и плътско същество като Луи, о, не, беше много по-силен от това. И процесът не беше приключил. Болките от смъртта му бяха приключили, но той се втвърдяваше дори докато го гледах, а мекият златист блясък на кожата му беше омагьосващ за гледане.
– Защо го направи? – Попита той. Каква маска беше това лице. А после в него проблесна гняв, когато той заговори отново. – Защо го направи?
– Не знам.
– О, не ми го казвай. И не ми давай тези сълзи! Защо го направи!
– Казвам ти истината. Не знам. Бих могъл да ти посоча всички многобройни причини, но не знам. Направих го, защото исках да го направя, защото исках да го направя. Защото исках да видя какво ще стане, ако го направя, исках… и не можех да не го направя. Знаех това, когато се върнах в Ню Орлиънс. Чаках и чаках, но не можех да не го направя. И сега това е направено.
– Ти, нещастен, лъжлив козел. Направил си го от жестокост и подлост! Направи го, защото малкият ти експеримент с Крадеца на тела се обърка! И от него излезе това чудо за мен, тази младост, това прераждане, а теб те вбеси, че такова нещо може да се случи, че аз трябва да се възползвам, когато ти си страдал толкова!
– Може би това е вярно!
– Вярно е. Признай го. Признай дребнавостта му. Признай подлостта, че не си могъл да понесеш да ме оставиш да се изплъзна в бъдещето с това тяло, което не си имал смелостта да изтърпиш!
– Може би е така.
Той се приближи и се опита да ме издърпа на крака с твърда, настойчива хватка на ръката ми. Разбира се, нищо не се случи. Той не можеше да ме помръдне и на сантиметър.
– Все още не си достатъчно силен, за да играеш тези игри – казах аз. – Ако не престанеш, ще те ударя и ще те поваля по гръб. Това няма да ти хареса. Твърде достоен си, за да ти хареса. Така че остави с евтините смъртни юмруци, моля те.
Той се обърна с гръб към мен, сгъна ръце и наведе глава.
Чувах малките отчаяни звуци, които идваха от него, и почти усещах мъката. Той се отдалечи, а аз отново зарових лице в ръката си.
Но после го чух да се връща.
– Защо? Искам нещо от теб. Искам някакво признание.
– Не – казах аз.
Той протегна ръка и ме хвана за косата, заплете пръстите си в нея и дръпна главата ми нагоре, когато болката се разнесе по повърхността на скалпа ми.
– Наистина пресилваш, Дейвид – изръмжах му, като се освободих. – Още един подобен трик и ще те пусна на дъното на скалата.
Но когато видях лицето му, когато видях страданието в него, замълчах. Той падна на колене пред мен, така че бяхме почти очи в очи.
– Защо, Лестат? – Попита той, а гласът му беше разкъсан и тъжен и това разби сърцето ми.
Преодолян от срам, превъзмогнат от нещастие, притиснах отново затворените си очи върху дясната си ръка, а лявата вдигнах, за да прикрия главата си. И нищо, нито всичките му молби, нито проклятия, нито виковете му срещу мен, нито окончателното му тихо отпътуване, не можаха да ме накарат да погледна отново нагоре.
До сутринта тръгнах да го търся. Малката стая вече беше оправена, а куфарът му лежеше на леглото. Компютърът беше сгънат, а копието на „Фауст“ лежеше върху гладката си пластмасова кутия.
Но той не беше там. Потърсих го из целия хотел, но не успях да го открия. Претърсих градините, а след това и горите в една и друга посока, но без успех.
Накрая намерих една малка пещера високо в планината, слязох дълбоко в нея и заспах.
Какъв е смисълът да описвам нещастието си? Да описвам тъпата тъмна болка, която изпитвах? Какъв е смисълът да казвам, че съм познал пълната мярка на моята несправедливост, безчестие и жестокост? Знаех мащаба на това, което му бях сторил.
Познавах себе си и цялото си зло докрай и сега не очаквах нищо обратно от света, освен същото зло в натура.
Събудих се веднага щом слънцето се скри в морето. На един висок хълм наблюдавах здрача и след това слязох по улиците на града, за да ловувам. Не след дълго обичайният крадец се опита да сложи ръка върху мен и да ме ограби, а аз го отнесох със себе си в една малка уличка и там го изцедих бавно и много приятно, само на няколко крачки от преминаващите туристи. Скрих тялото му в дълбините на алеята и продължих по пътя си.
А какъв беше моят път?
Върнах се в хотела. Вещите му все още бяха там, но него го нямаше. Отново започнах да търся, борейки се с ужасния страх, че вече се е саморазправил, а после осъзнах, че е прекалено силен, за да е нещо просто. Дори и да беше легнал под яростта на слънцето, в което силно се съмнявах, той не можеше да бъде напълно унищожен.
И все пак ме измъчваха всички възможни страхове: Може би е бил толкова изгорен и осакатен, че не е могъл да си помогне. Той е бил открит от смъртни. А може би другите бяха дошли и го бяха откраднали напълно. Или пък щеше да се появи отново и да ме прокълне. От това също се страхувах.
Накрая се върнах в Бриджтаун, без да мога да напусна острова, докато не разбера какво е станало с него.
Бях все още там един час преди изгрев.
И на следващата нощ не го намерих. Нито пък през следващата нощ.
Най-накрая, с посиняла душа и ум, като си казвах, че заслужавам само нещастие, се прибрах у дома.
Топлината на пролетта най-после беше дошла в Ню Орлиънс и аз я намерих гъмжаща от обичайните туристи под ясното и лилаво вечерно небе. Отидох първо в старата си къща, за да взема Моджо от грижите на старата жена, която никак не се радваше да се откаже от него, освен че явно много му липсвах.
След това заедно с него се отправихме към Rue Royale.
Знаех, че апартаментът не е празен, още преди да стигна до върха на задното стълбище. Спрях за миг, гледайки надолу към реставрирания двор с изтърканите плочи и романтичния малък фонтан, допълнен от херувимчета и техните големи черупки в стил рог на изобилието, изливащи пръски чиста вода в басейна долу.
До старата тухлена стена беше засадена леха с тъмни сладки цветя, а в ъгъла вече вирееше щанд с банани, чиито дълги изящни ножовидни листа се поклащаха от вятъра.
Това зарадва безкрайно порочното ми егоистично сърце.
Влязох вътре. Задният салон най-сетне беше завършен и красиво подреден с изящните антични столове, които бях избрал за него, и с дебелия блед персийски килим в избледняло червено.
Погледнах нагоре-надолу по дължината на коридора, покрай свежите тапети на златни и бели райета и през метрите тъмен килим, и видях Луи да стои на вратата на предния салон.
– Не ме питай къде съм бил или какво съм правил – казах аз. Приближих се до него, отместих го настрани и влязох в стаята. Ах, тя надмина всичките ми очаквания. Между прозорците имаше точно копие на старото му бюро, и диванът с камилска облегалка от сребърна дамаска, и овалната маса, инкрустирана с махагон. И шпинетът до далечната стена.
– Знам къде си бил – каза той, – и знам какво си правил.
– А? И какво ще последва? Някаква затъпяваща и безкрайна лекция? Кажи ми сега. За да мога да заспя.
Обърнах се с лице към него, за да видя какъв ефект е имал този твърд отпор, ако изобщо е имал такъв, а до него стоеше Дейвид, облечен много добре в черно фино кадифе, със скръстени на гърдите ръце и облегнат на рамката на вратата.
И двамата ме гледаха с бледите си, безизразни лица, като Дейвид беше по-тъмен и по-висок, но си приличаха удивително. Едва бавно ми проникна, че Луи се беше облякъл за този малък повод, и то поне веднъж, в дрехи, които не изглеждаха като излезли от тавански сандък.
Дейвид беше този, който заговори пръв.
– Карнавалът започва утре в Рио – каза той, а гласът му беше още по-съблазнителен, отколкото някога в земния живот. – Мислех да отидем.
Вгледах се в него с явно подозрение. В изражението му сякаш се беше вляла тъмна светлина. В очите му имаше твърд блясък. Но устата беше толкова нежна, без намек за злонамереност или горчивина. От него изобщо не се излъчваше заплаха.
После Луи се събуди от замислите си и тихо се отдалечи по коридора и влезе в старата си стая. Как познавах този стар модел на слабо скърцащи дъски и стъпки!
Бях силно объркан и малко задъхан.
Седнах на дивана и махнах на Моджо да дойде, който се настани точно пред мен, опирайки тежестта си в краката ми.
– Искаш да кажеш това? – Попитах. – Искаш да отидем там заедно? – Пподължих.
– Да – каза той. – А след това – дъждовните гори. Ами ако трябва да отидем там? Дълбоко в тези гори. – Той разпери ръце и като наведе глава, започна да крачи с дълги бавни стъпки. – Ти ми каза нещо, не помня кога… Може би беше образ, който долових от теб, преди всичко да се случи, нещо за храм, за който смъртните не знаят, изгубен в дълбините на джунглата. Ах, помисли си колко много такива открития трябва да има.
Ах, колко искрено е чувството, колко звучен е гласът.
– Защо ми прости? – Попитах.
Той спря да се разхожда и ме погледна, а аз бях толкова разсеян от доказателствата за кръвта в него и как тя беше променила кожата, косата и очите му, че за миг не можах да помисля. Вдигнах ръка, молейки го да не говори. Защо никога не свикнах с тази магия? Пуснах ръката си, позволявайки му, не, заповядвайки му, да продължи.
– Знаеше, че ще го направя – каза той, възприемайки стария си премерен и сдържан тон. – Знаеше, когато го направи, че ще продължа да те обичам. Че ще имам нужда от теб. Че ще те търся и ще се придържам към теб от всички същества на този свят.
– О, не. Кълна се, че не съм го направил – прошепнах аз.
– Заминах за известно време, за да те накажа. Преминало ти е всякакво търпение, наистина е така. Ти си най-проклетото създание, както са те наричали по-мъдри от мен същества. Но ти знаеше, че ще се върна. Знаеше, че ще бъда тук.
– Не, никога не съм го сънувал.
– Не започвай отново да плачеш.
– Аз обичам да плача. Трябва да плача. Защо иначе щях да го правя толкова често?
– Е, престани!
– О, това ще бъде забавно, нали? Мислиш си, че си лидерът на този малък завет, нали, и ще започнеш да ме командваш.
– Пак ли?
– Вече дори не приличаш на по-възрастния от нас двамата, а и никога не си бил по-възрастен. Позволил си на красивата ми и неустоима визия да те измами по най-простия и глупав начин. Аз съм лидерът. Това е моята къща. Аз ще кажа дали ще отидем в Рио.
Той започна да се смее. Отначало бавно, а после все по-дълбоко и свободно. Ако в него имаше заплаха, тя се криеше само в големите светкавични смени на изражението, в тъмния блясък в очите му. Но не бях сигурен, че изобщо имаше някаква заплаха.
– Ти си водачът? – Попита той презрително. Старият авторитет.
– Да, аз съм. И така, ти избяга… искаше да ми покажеш, че можеш да се справиш и без мен. Можеше да ловуваш сам; можеше да си намериш скривалище през деня. Нямаше нужда от мен. Но ето те тук!
– Ще дойдеш ли с нас в Рио или не?
– Идвам с вас! Казахте „нас“?
– Казах.
Той отиде до най-близкия до края на дивана стол и седна. Прозрях, че очевидно вече напълно владееше новите си сили. И аз, разбира се, не можех да преценя колко силен е наистина само като го гледам. Тъмният тон на кожата му скриваше твърде много. Той кръстоса краката си и изпадна в лесна поза на отпускане, но с непокътнато достойнство на Дейвид.
Може би ставаше въпрос за начина, по който гърбът му оставаше изправен на стола зад него, или за елегантния начин, по който ръката му почиваше на глезена, а другата ръка се оформяше на облегалката на стола.
Единствено гъстата вълнообразна кафява коса донякъде предаваше достойнството, падайки на челото му, така че накрая той малко несъзнателно подхвърли главата си.
Но съвсем внезапно спокойствието му се стопи; на лицето му се появиха внезапните линии на сериозно объркване, а след това и на чисто огорчение.
Не можах да издържа. Но се принудих да мълча.
– Опитах се да те намразя – призна той, а очите му се разшириха дори когато гласът почти угасна. – Не можах да го направя, толкова е просто. – И за един миг от него лъсна заплахата, огромният предсмъртен гняв, преди лицето да стане съвършено нещастно, а после просто тъжно.
– Защо не?
– Не си играй с мен.
– Никога не съм си играл с теб! Имам предвид тези неща, когато ги казвам. Как можеш да не ме мразиш?
– Бих направил същата грешка като теб, ако те мразя – каза той с повдигнати вежди.
– Не виждаш ли какво си направил? Даде ми подаръка, но ми спести капитулацията. Превзел си ме с цялото си умение и цялата си сила, но не си изисквал от мен моралното поражение. Взе решението от мен и ми даде това, което не можех да не искам.
Останах без думи. Всичко това беше вярно, но това беше най-проклетата лъжа, която някога бях чувал.
– Тогава изнасилването и убийството са нашите пътища към славата! Не вярвам на това. Те са мръсни. Всички ние сме прокълнати, а сега и ти. И това е, което направих с теб.
Той понесе това, сякаш беше поредица от меки удари, само помръдна малко и после отново впери очи в мен.
– Отне ти двеста години, за да се научиш, че го искаш – каза той. – Разбрах в момента, в който се събудих от ступора и те видях да лежиш на пода. Приличаше ми на празна черупка. Знаех, че си отишъл твърде далеч с него. Бях в ужас за теб. И те виждах с тези нови очи.
– Да.
– Знаеш ли какво ми мина през ума? Мислех, че си намерил начин да умреш. Беше ми дал всяка капка кръв в себе си. А сега ти самият загиваше пред очите ми. Знаех, че те обичам. Знаех, че ти прощавам. И знаех, че с всеки дъх, който поемах, и с всеки нов цвят или форма, които виждах пред себе си, исках това, което ти ми беше дал – нова визия и живот, които никой от нас не може да опише в действителност! О, не можех да си го призная. Трябваше да те проклинам, да се боря с теб за малко. Но в крайна сметка само това беше – малко време.
– Ти си много по-умен от мен – казах тихо.
– Е, разбира се, какво очакваше? – Усмихнах се. Настаних се обратно на дивана.
– Ах, това е Тъмният трик – прошепнах. – Колко прави са били, старите, като са му дали това име. Чудя се дали трикът не е върху мен. Защото това е вампир, който седи тук с мен, кръвопиец с огромна сила, моето дете, и какви са старите му емоции сега?
Погледнах го и отново усетих, че сълзите идват. Те никога не ме разочароваха.
Той се мръщеше, а устните му бяха леко разтворени и изглежда сега наистина му бях нанесла ужасен удар. Но той не ми говореше. Изглеждаше озадачен, а после леко поклати глава, сякаш не можеше да отговори.
Осъзнах, че сега в него виждах не толкова уязвимост, колкото състрадание и явна загриженост за мен.
Той внезапно напусна стола, падна на колене пред мен и сложи ръце на раменете ми, като напълно игнорира моя верен Моджо, който го гледаше с безразлични очи.
Дали осъзнаваше, че така се бях изправил пред Клодия в трескавия си сън?
– Ти си същият – каза той. Той поклати глава. – Съвсем същият.
– Същият като какво?
– О, всеки път, когато някога си идвал при мен, си ме докосвал; изтръгвал си от мен дълбока закрила. Накара ме да почувствам любов. И сега е същото. Само че сега изглеждаш още по-изгубен и имаш нужда от мен. Аз трябва да те отведа напред, виждам го ясно. Аз съм твоята връзка с бъдещето. Чрез мен ще видиш годините напред.
– Ти също си такъв. Абсолютно невинен. Проклет глупак. – Опитах се да махна ръката му от рамото си, но не успях. – Тръгнал си към големи неприятности. Само почакай да видиш.
– О, колко вълнуващо. А сега, хайде, трябва да отидем в Рио. Не трябва да пропускаме нищо от карнавала. Макар че, разбира се, можем да отидем отново… и отново… и отново… Но ела.
Седях съвсем неподвижно и го гледах най-дълго време, докато накрая той отново се загрижи. Пръстите му бяха доста силни, докато притискаха раменете ми. Да, бях се справил добре с него във всяка стъпка.
– Какво е? – Попита той плахо. – Скърбиш ли за мен?
– Може би, малко. Както каза, не съм толкова умен като теб, за да знам какво искам. Но мисля, че се опитвам да фиксирам този момент в съзнанието си. Искам да го помня винаги – искам да си спомням какъв си сега, тук, с мен… преди нещата да започнат да се объркват.
Той се изправи, издърпвайки ме внезапно на крака, едва ли не с някакво усилие. На лицето му се появи мека триумфална усмивка, когато забеляза изумлението ми.
– О, това ще бъде нещо наистина, тази малка схватка – казах аз.
– Е, можеш да се биеш с мен в Рио, докато танцуваме по улиците.
Той ми направи знак да го последвам. Не бях сигурен какво ще правим по-нататък или как ще осъществим това пътуване, но бях чудно развълнуван и честно казано, изобщо не ме интересуваха дребните аспекти на това.
Разбира се, Луи щеше да трябва да бъде убеден да дойде, но ние щяхме да се съберем и някак си да го примамим, независимо колко сдържан беше той.
Тъкмо се канех да го последвам от стаята, когато нещо привлече вниманието ми. Беше на старото бюро на Луи.
Беше медальонът на Клодия. Верижката беше навита там, улавяйки светлината с малките си златни звена, а самият овален медальон беше отворен и подпрян на чернилката, а малкото лице сякаш гледаше директно към мен.
Протегнах ръка, вдигнах медальона и се вгледах много внимателно в малката снимка. И ме обзе тъжно съзнание.
Тя вече не беше истинските спомени. Беше се превърнала в онези трескави сънища. Тя беше образът в болницата в джунглата, фигура, застанала срещу слънцето в Джорджтаун, призрак, който се втурва през сенките на Нотр Дам. В живота тя никога не беше била моята съвест! Не и Клодия, моята безмилостна Клодия. Какъв сън! Чиста мечта.
Тъмна тайна усмивка се прокрадна по устните ми, докато я гледах, огорчен и на ръба, отново, на сълзите. Защото нищо не се беше променило в осъзнаването, че й бях дал думите на обвинението. Същото нещо беше вярно. Имаше възможност за спасение – и аз бях отказал.
Исках да ѝ кажа нещо, докато държах медальона; исках да кажа нещо на съществото, което тя беше, на собствената си слабост и на алчното зло същество в мен, което отново бе победило. Защото аз бях. Бях спечелил.
Да, толкова много исках да кажа нещо! И да беше изпълнено с поезия и дълбок смисъл, и да беше откупило алчността ми, злобата ми и похотливото ми сърце. Защото аз отивах в Рио, нали, и с Дейвид, и с Луи, и започваше нова ера…
Да, кажи нещо – заради любовта към небето и любовта към Клодия – за да го помрачиш и да го покажеш такъв, какъвто е! Мили Боже, да го разкъсаш и да покажеш ужаса в сърцевината му.
Но не можех.
Какво повече има да се каже, наистина? Приказката е разказана.

Лестат дьо Лионкур
Ню Орлиънс 1991

Назад към част 33

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 33

Глава 32

Ако мислите, че историята е приключила? Че четвърти том от „Вампирски хроники“ е приключил…
Е, книгата трябва да е приключила. Наистина трябваше да свърши, когато запалих онази малка свещ, но не свърши. Разбрах това на следващата нощ, когато за първи път отворих очи.
Молете се да продължите до глава тридесет и трета, за да разберете какво се случи след това. Или можете да спрете сега, ако искате. Може да ви се прииска да го направите.

Назад към част 32                                                                Напред към част 34

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 32

Глава 31

Седях в затъмнената катедрала. Преди часове тя беше заключена и аз бях влязъл тайно през една от входните врати, заглушавайки защитните аларми. И я оставих отворена за него.
Бяха минали пет нощи от завръщането ми. Работата по апартамента на улица „Роял“ напредваше чудесно и, разбира се, той не бе пропуснал да забележи това. Бях го видял да стои под верандата отсреща и да се взира в прозорците, а аз се бях появил на балкона горе само за миг – недостатъчен дори за смъртно око.
Оттогава си играех с него на котка и мишка.
Тази вечер щях да му позволя да ме види близо до стария френски пазар. И какво беше това – да ме погледне и да види Моджо с мен, да разбере, когато му намигнах, че наистина вижда Лестат.
Какво си беше помислил в този първи миг? Че това е Раглан Джеймс в моето тяло, дошъл да го унищожи? Че Джеймс си е направил дом на улица „Роял“? Не, през цялото време знаеше, че това е Лестат.
След това тръгнах бавно към църквата, а Моджо вървеше елегантно до мен. Моджо, който ме държеше закотвен на добрата земя.
Исках той да ме последва. Но не исках дори да обърна глава, за да видя дали идва или не.
Тази нощ беше топла, а по-рано бе валяло достатъчно, за да потъмнее богатият розов цвят на стените на старите сгради във Френския квартал, да се задълбочи кафявото на тухлите и да остави знамената и калдъръма с фин и прекрасен блясък. Перфектна нощ за разходка в Ню Орлиънс. Влажна и ароматна, цветята цъфтят по стените на градините.
Но за да се срещна отново с него, имах нужда от тишината и мълчанието на затъмнената църква.
Ръцете ми леко трепереха, както се случваше от време на време, откакто се върнах в старата си форма. Нямаше никаква физическа причина за това, само гневът ми идваше и си отиваше, и дълги периоди на задоволство, и после ужасяваща празнота, която се отваряше около мен, и после щастието идваше отново, съвсем пълно, но крехко, сякаш беше само тънка фина фасета. Справедливо ли беше да кажа, че не познавах пълното състояние на душата си? Помислих си за необузданата ярост, с която бях размазал главата на тялото на Дейвид Талбот, и потръпнах. Все още ли се страхувах? Хммм. Погледни тези тъмни, изгорели от слънцето пръсти с блестящи нокти. Усетих трепета, когато притиснах върховете на десните си пръсти към устните си.
Седях на тъмната скамейка, на няколко реда назад от парапета пред олтара, гледах тъмните статуи, картините и цялата позлатена украса на това студено и празно място.
Беше минало полунощ. Шумът откъм улица Бурбон беше силен както винаги. Толкова много кипяща смъртна плът там. Бях се нахранил по-рано. Щях да се храня отново.
Но звуците на нощта бяха успокояващи. По тесните улички на Квартала, в малките му апартаменти и атмосферните му таверни, в изисканите му коктейлни салони и в ресторантите му, щастливи смъртни се смееха и разговаряха, целуваха се и се прегръщаха.
Отпуснах се удобно на пейката и опънах ръце на облегалката ѝ, сякаш беше пейка в парка. Моджо вече беше заспал на пътеката до мен, с дълъг нос, опрян на лапите си.
Дано да съм на твое място, приятелю. Приличаш на самия дявол и си пълен с голяма дървесна доброта. Ах, да, доброта. Именно доброта усетих, когато го обгърнах с ръце и зарових лице в козината му.
Но сега той беше влязъл в църквата.
Усетих присъствието му, макар че не успях да доловя никаква мисъл или чувство от него, нито дори да чуя стъпката му. Не бях чул външната врата да се отваря или затваря. Но някак си знаех, че е там. Тогава видях сянката да се движи в ъгъла на лявото ми око. Той влезе на пейката и седна до мен, на малко разстояние.
Седяхме мълчаливо в продължение на много дълги мигове и тогава той проговори.
– Ти изгори къщичката ми, нали? – Попита той с тих, жив глас.
– Можеш ли да ме обвиняваш? – Попитах с усмивка, с очи, все още вперени в олтара. – Освен това бях човек, когато направих това. Това беше човешка слабост. Искаш ли да дойдеш и да живееш с мен?
– Това означава, че си ми простил?
– Не, това означава, че си играя с теб. Може дори да те унищожа за това, което си направил с мен. Не съм взел решение. Не се ли страхуваш?
– Не. Ако искаше да ме унищожиш, това вече щеше да е направено.
– Не бъди толкова сигурен. Аз не съм себе си, но все пак съм, а после пак не съм.
Дълго мълчание, само със звуците на Моджо, който дишаше хрипливо и дълбоко в съня си.
– Радвам се да те видя – каза той. – Знаех, че ще спечелиш. Но не знаех как.
Не отговорих. Но изведнъж вътрешно кипнах. Защо и добродетелите, и недостатъците ми бяха използвани срещу мен?
Но каква беше ползата от това – да отправям обвинения, да го сграбча, да го разтърся и да изисквам отговори от него? Може би беше по-добре да не знам.
– Разкажи ми какво се случи – каза той.
– Няма да разказвам – отвърнах аз. – Защо, по дяволите, искаш да знаеш?
Приглушените ни гласове отекнаха тихо в църквата. Колебливата светлина на свещите играеше върху позлатата по върховете на колоните, върху лицата на далечните статуи. О, харесваше ми тук, в тази тишина и прохлада. И в сърцето си трябваше да призная, че много се радвам, че той е дошъл. Понякога омразата и любовта служат на една и съща цел.
Обърнах се и го погледнах. Той беше с лице към мен, с едно коляно, вдигнато на пейката, а ръката му се опираше на облегалката. Беше блед, както винаги, изкусно проблясваше в тъмнината.
– Беше прав за целия експеримент – казах аз. Поне гласът ми беше стабилен, помислих си.
– Как така? – Нямаше подлост в тона му, нямаше предизвикателство, само едва доловимо желание да знае. И каква утеха беше това – погледът към лицето му, слабият прашен аромат на износените му дрехи и дъхът на свеж дъжд, който все още полепваше по тъмната му коса.
– Това, което ми каза, скъпи ми стари приятелю и любовник – казах аз. – Че всъщност не съм искал да бъда човек. Че това е било мечта, и то мечта, изградена върху фалш, глупава илюзия и гордост.
– Не мога да твърдя, че съм го разбрал – каза той. – Не го разбирам и сега.
– О, да, така е. Разбираш много добре. Винаги си разбирал. Може би си живял достатъчно дълго; може би винаги си бил по-силният. Но ти си знаел. Не исках слабостта; не исках ограниченията; не исках отвратителните нужди и безкрайната уязвимост; не исках обливащата пот или изгарящия студ. Не исках ослепителната тъмнина, нито шумовете, които заграждаха слуха ми, нито бързата, трескава кулминация на еротичната страст; не исках дребнавостта; не исках грозотата. Не исках изолацията; не исках постоянната умора.
– Ти ми обясни това и преди. Трябва да е имало нещо… колкото и да е малко. . което да е било добро!
– Какво мислиш?
– Слънчевата светлина.
– Точно така. Светлината на слънцето върху снега; светлината на слънцето върху водата; светлината на слънцето… върху ръцете и лицето и отварянето на всички тайни гънки на целия свят, сякаш е цвете, сякаш всички сме част от един голям въздишащ организъм. Светлината на слънцето… върху снега.
Спрях. Наистина не исках да му казвам. Чувствах, че съм предал себе си.
– Имаше и други неща – казах аз. – О, имаше много неща. Само един глупак не би ги видял. Някоя вечер, може би, когато отново сме на топло и удобно заедно, сякаш това никога не се е случвало, ще ти разкажа.
– Но те не бяха достатъчни.
– Не и за мен. Не и сега. – Мълчание.
– Може би това беше най-хубавата част – казах аз, – откритието. И това, че вече не се забавлявам с измамата. Че сега знам, че наистина обичам да бъда малкият дявол, който съм.
Обърнах се и го дарих с най-красивата си, най-злобна усмивка.
Той беше прекалено мъдър, за да се хване на нея. Той въздъхна дълго, почти безмълвно, клепачите му се спуснаха за миг, а после отново ме погледна.
– Само ти можеше да отидеш там – каза той. – И да се върнеш.
Исках да кажа, че това не е вярно. Но кой друг би бил достатъчно глупав, за да се довери на Крадеца на тела? Кой друг би се впуснал в това начинание с такава безразсъдност? И докато размишлявах върху това, осъзнах онова, което вече трябваше да ми е ясно. Знаех какъв риск поемам. Бях го възприел като цена. Дяволът ми каза, че е лъжец; каза ми, че е измамник. Но аз го бях направил, защото просто нямаше друг начин.
Разбира се, Луи нямаше предвид точно това, което казваше, но в известен смисъл беше така. Това беше по-дълбоката истина.
– Страдал ли си в мое отсъствие? – Попитах, като погледнах към олтара. Много трезво той отговори:
– Беше чист ад.
Не отговорих.
– Всеки риск, който поемаш, ме наранява – каза той. – Но това е моя грижа и моя вина.
– Защо ме обичаш? – Попитах.
– Знаеш, винаги си знаел. Иска ми се да мога да бъда теб. Иска ми се да мога да познавам радостта, която ти познаваш през цялото време.
– А болката, искаш ли и нея?
– Твоята болка? – Той се усмихна. – Разбира се. Ще приема твоята болка по всяко време, както се казва.
– Самодоволен, циничен, лъжлив гад – прошепнах аз, гневът се разрази в мен внезапно, кръвта дори нахлу в лицето ми. – Имах нужда от теб, а ти ми отказа! Навън в смъртоносната нощ ме затвори. Отказа ми. Обърна ми гръб!
Горещината в гласа ми го стресна. Изплаши и мен. Но тя беше там и не можех да я отрека, а ръцете ми отново трепереха, тези ръце, които бяха изскочили и се бяха отдалечили от мен на фалшивия Дейвид, дори когато цялата останала смъртоносна сила в мен беше държана под контрол.
Той не изрече нито дума. Лицето му регистрира онези малки промени, които шокът предизвиква – леко потрепване на клепача, удължаване на устата и след това омекотяване, едва доловим клакьорски поглед, изчезващ толкова бързо, колкото се е появил. Той задържа обвинителния ми поглед през цялото време, а после бавно отвърна поглед.
– Помогна ти Дейвид Талбот, твоят смъртен приятел, нали така – попита той. Кимнах.
Но само при споменаването на това име всичките ми нерви сякаш бяха докоснати от върха на нагорещена жица. Тук и без това имаше достатъчно страдания. Не можех повече да говоря за Дейвид. Не исках да говоря за Гретхен. И изведнъж осъзнах, че това, което най-много исках да направя на света, беше да се обърна към него, да го прегърна и да се разплача на рамото му, както никога досега.
Колко срамно. Колко предсказуемо! Колко безсмислено. И колко мило. Не го направих.
Седяхме там в мълчание. Тихата какофония на града се издигаше и снижаваше отвъд витражите, които долавяха слабото сияние на уличните лампи отвън. Отново заваля дъжд, нежният топъл дъжд на Ню Орлиънс, в който човек може да се разхожда толкова лесно, сякаш не е нищо друго освен най-нежната мъгла.
– Искам да ми простиш – каза той. – Искам да разбереш, че това не беше малодушие, не беше слабост. Това, което ти казах тогава, беше истина. Не можех да го направя. Не мога да вкарам някого в това! Дори ако този някой е смъртен човек с теб вътре в него. Просто не можех.
– Знам всичко това – казах аз.
Опитах се да го оставя там. Но не можах. Темпераментът ми не искаше да се охлади, моят чуден темперамент, темпераментът, който ме беше накарал да разбия главата на Дейвид Талбот в гипсовата стена.
Той заговори отново.
– Заслужавам всичко, което имаш да ми кажеш.
– А, повече от това! – Казах. – Но това е, което искам да знам. – Обърнах се с лице към него и заговорих през стиснати зъби. – Щеше ли да ми откажеш завинаги? Ако бяха унищожили тялото ми, другите – Мариус, който и да знаеше за това – ако бях хванат в капана на тази смъртна форма, ако бях идвал при теб отново и отново, умолявайки те и молейки те, щеше ли да ме изключиш завинаги! Щеше ли да се държиш здраво?
– Не знам.
– Не отговаряй толкова бързо. Потърсеи истината в себе си. Ти знаеш. Използвай мръсното си въображение. Знаеш. Щеше ли да ме отхвърлиш?
– Не знам отговора!
– Аз те презирам! – Казах с горчив, суров шепот. – Трябваше да те унищожа – да довърша това, което започнах, когато те създадох. Да те превърна в пепел и да я пресея през ръцете си. Знаеш, че бих могъл да го направя! Ето така! Като с едно щракване на смъртни пръсти бих могъл да го направя. Да те изгоря, както изгорих къщичката ти. И нищо не би могло да те спаси, изобщо нищо.
Вгледах се в него, в острите изящни ъгли на невъзмутимото му лице, слабо фосфоресциращо на фона на по-дълбоките сенки на църквата. Колко красива беше формата на широко разтворените му очи, с тънките им богати черни мигли. Колко съвършена е нежната вдлъбнатина на горната му устна.
Гневът беше киселинен в мен, унищожаваше самите вени, през които течеше, и изгаряше предсмъртната кръв.
И все пак не можех да го нараня. Не можех дори да си представя, че ще изпълня такива ужасни, страхливи заплахи. Никога не бих могъл да причиня вреда на Клодия. Ах, да направиш нещо от нищо, да. Да разхвърляш парчетата, за да видиш как ще паднат, да. Но отмъщението. Ах, ужасно отвратително отмъщение. Какво е това, Томе?
– Помисли върху това – прошепна той. – Би ли могъл да направиш друго, след всичко, което е минало? – Внимателно я побутна по-нататък. – Би ли могъл да изработиш отново Тъмния трик? А-а-а, не бързай, преди да отговориш. Погледни дълбоко в себе си за истината, както току-що ми каза да направя. И когато я узнаеш, не е нужно да ми я казваш.
После се наведе напред, скъси разстоянието между нас и притисна гладките си копринени устни към лицето ми. Исках да се отдръпна, но той използва цялата си сила, за да ме задържи неподвижно, и аз му позволих, тази студена, безстрастна целувка, и той беше този, който накрая се отдръпна като сбор от сенки, които се сринаха една в друга, като само ръката му все още беше на рамото ми, докато аз седях с поглед все още върху олтара.
Накрая се надигнах бавно, минавайки покрай него, и направих знак на Моджо да се събуди и да дойде.
Придвижих се надолу по дължината на наоса до входните врати на църквата. Намерих онова затънтено кътче, където под статуята на Девата горят свещите за бдение – ниша, пълна с колеблива и хубава светлина.
Върна ми се ароматът и звукът на дъждовната гора, огромният ограждащ мрак на тези мощни дървета. А после и видението на малкия избелял параклис на поляната с отворени врати и зловещия приглушен звук на камбаната в блуждаещия вятър. И мирисът на кръв, идващ от раните по ръцете на Гретхен.
Вдигнах дългия фитил, който лежеше там за запалване на свещи, потопих го в стария пламък и накарах да избухне нов, горещ и жълт, а накрая стабилен, излъчващ острия парфюм на изгорял восък.
Тъкмо се канех да изрека думите „За Гретхен“, когато осъзнах, че изобщо не за нея бях запалил свещта. Вдигнах поглед към лицето на Девата. Видях разпятието над олтара на Гретхен. Отново усетих мира на дъждовната гора около мен, и видях онова малко отделение с малките легла. За Клодия, моята скъпоценна красива Клодия? Не, не и за нея, колкото и да я обичах…
Знаех, че свещта е за мен.
Беше за кафявокосия мъж, който беше обичал Гретхен в Джорджтаун. Беше за тъжния изгубен синеок демон, който бях, преди да стана този мъж. Беше за смъртното момче отпреди векове, което замина за Париж със скъпоценностите на майка си в джоба и само с дрехите на гърба си. Беше за порочното импулсивно създание, което бе държало в ръцете си умиращата Клодия.
За всички тези същества, както и за дявола, който стоеше тук сега, защото обичаше свещите и обичаше да прави светлина от светлина. Защото нямаше Бог, в когото да вярва, нито светци, нито небесна кралица.
Защото беше запазил горчивия си нрав и не беше унищожил приятеля си.
Защото беше сам, колкото и близък да му беше този приятел. И защото щастието се бе върнало при монаха, сякаш беше недъг, който той никога нямаше да превъзмогне напълно, безпардонната усмивка вече се разстилаше по устните му, жаждата подскачаше в него, а желанието в него се надигаше само за да излезе отново навън и да се поразходи по гладките и блестящи градски улици.
Да. За вампира Лестат, тази малка свещ, тази чудодейна малка свещ, която увеличава с това малко количество цялата светлина във вселената! И горяща в една празна църква през цялата нощ сред онези други малки пламъчета. Тя щеше да гори и на утрешния ден, когато дойдат вярващите; когато слънцето блеснеше през тези врати.
Бъди нащрек, малка свещичке, и в тъмнина, и на слънце. Да, за мен.

Назад към част 31                                                                 Напред към част 33

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 31

Глава 30

Сигурно цяла седмица съм пътувал по света. Първо отидох в снежния Джорджтаун и намерих онази крехка, жалка млада жена, която моята смъртна същност беше изнасилила по толкова непростим начин. Като екзотична птица ме гледаше сега тя, мъчеше се да ме види добре в миризливия мрак на странното малко ресторантче за смъртни, не искаше да признае, че тази среща с „моя френски приятел“ изобщо се е случила, а после се зашемети, когато сложих в ръката ѝ старинна броеница, направена от изумруди и диаманти.
– Продай я, ако искаш, скъпа – казах аз. – Той искаше да я имаш за каквато цел пожелаеш. Но ми кажи едно нещо. Заченахте ли дете?
Тя поклати глава и прошепна думата „не“. Искаше ми се да я целуна, тя отново беше красива за мен. Но не смеех да рискувам. Не само че щях да я уплаша, а и желанието да я убия беше почти непреодолимо. Някакъв свиреп чисто мъжки инстинкт в мен искаше да я поиска сега, просто защото преди това я бях поискал по друг начин.
За няколко часа си тръгнах от Новия свят и нощ след нощ се скитах, ловувайки в кипящите бедняшки квартали на Азия – в Банкок, Хонконг и Сингапур, а след това в мрачната и замръзнала Москва и в очарователните стари градове на Виена и Прага. За кратко отидох в Париж. Не отидох в Лондон. Усилих скоростта си до краен предел; издигах се и се потапях в тъмнината, като понякога слизах в градове, чието име не знаех. Непрекъснато се хранех сред отчаяните и покварените, а от време на време и сред изгубените, лудите и чисто невинните, които попадаха под погледа ми.
Опитвах се да не убивам. Опитах се да не убивам. Освен когато обектът беше почти неустоим, злодей от първа величина. Тогава смъртта беше бавна и жестока, а когато свършеше, бях също толкова гладен и тръгвах да търся друг преди изгрев слънце.
Никога не съм бил толкова спокоен с моите сили. Никога не бях се издигал толкова високо в облаците, нито пък бях пътувал толкова бързо.
С часове се разхождах сред смъртни по тесните стари улици на Хайделберг, Лисабон и Мадрид. Минах през Атина, Кайро и Маракеш. Разхождах се по бреговете на Персийския залив, Средиземно и Адриатическо море.
Какво правех? Какво си мислех? Че старото клише е вярно – светът е мой.
И където и да отидех, давах да се разбере за моето присъствие. Оставих мислите си да се излъчват от мен, сякаш бяха ноти, изсвирени на лира.
Вампирът Лестат е тук. Вампирът Лестат си отива. Най-добре е да отстъпиш.
Не исках да виждам останалите. Всъщност не ги търсех, нито отварях ума или ушите си за тях. Нямах какво да им кажа. Исках само да знаят, че съм бил там.
Долових звуците на безименни хора на различни места, непознати за нас скитници, случайни нощни същества, които бяха избягали от късното клане на нашия вид. Понякога това беше просто мисловен проблясък на мощно същество, което в един момент забулваше съзнанието си. Друг път това беше ясният звук на чудовище, което се носеше през вечността без хитрост, история или цел. Може би такива неща винаги ще има!
Сега разполагах с вечността, за да се срещна с такива същества, ако някога ме обземе желание. Единственото име, което чух, беше Луи. Луи.
Нито за миг не можех да забравя Луи. Сякаш някой друг пееше името му в ухото ми. Какво щях да направя, ако някога отново го зърнех? Как щях да овладея темперамента си? Ще се опитам ли изобщо?
Най-накрая се уморих. Дрехите ми бяха на парцали. Не можех повече да стоя далеч. Исках да се прибера у дома.

Назад към част 30                                                                 Напред към част 32

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 30

Глава 29

Две нощи по-късно се върнах в Ню Орлиънс. Бях се скитал из Флорида Кийс и из причудливи южни градчета, бях се разхождал с часове по южните плажове, дори бях извивал голите си пръсти в белия пясък.
Най-сетне се бях върнал, а студеното време беше отнесено от неизбежните ветрове. Въздухът отново беше почти балсамиран – моят Ню Орлиънс, а небето беше високо и светло над надбягващите се облаци.
Веднага отидох при моята скъпа стара наемателка и извиках Моджо, който спеше в задния двор, защото намираше малкия апартамент за твърде топъл. Той не изръмжа, когато пристъпих в двора. Но именно звукът на гласа ми предизвика разпознаване. Щом произнесох името му, той отново беше мой.
Веднага се приближи до мен, скочи, за да сложи меките си тежки лапи на раменете ми и отново да оближе лицето ми с големия си хамалски розов език. Аз го гушнах, целунах го и зарових лице в сладката му блестяща сива козина, видях го отново, както онази първа нощ в Джорджтаун – свирепата му издръжливост и голямата му нежност.
Имало ли е някога животно, което да изглежда толкова страшно, но да е изпълнено с толкова спокойна, сладка обич? Изглеждаше чудна комбинация. Клекнах върху старите знамена, борих се с него, преобръщах го по гръб и заравях глава в голямата яка козина на гърдите му. Той издаваше всички онези малки ръмжения, писъци и високи звуци, които кучетата издават, когато те обичат. А аз го обичах в замяна.
Що се отнася до моята наемателка, милата старица, която наблюдаваше всичко това от вратата на кухнята, тя се разплака, че той си е отишъл.
Веднага сключихме сделка. Тя щеше да бъде негов пазач, а аз щях да идвам за него през градинската порта, когато пожелая. Колко съвършено божествено, защото със сигурност не беше честно да очаквам от него да спи в криптата при мен, а и аз нямах нужда от такъв пазител, нали, колкото и благодатен да ми се струваше образът от време на време.
Целунах старицата нежно и бързо, за да не усети, че е в непосредствена близост до демон, а после си тръгнах с Моджо, разхождах се по тесните хубави улички на Френския квартал и се смеех на себе си как смъртните се взираха в Моджо, даваха му широко поле за изява и сякаш наистина се страхуваха от него, а познайте кой беше този, който трябваше да се страхува?
Следващата ми спирка беше сградата на улица „Роял“, където с Клодия и Луи бяхме прекарали тези прекрасни, светли петдесет години земно съществуване заедно в началото на стария век – място, което отчасти е в руини, както вече описах.
Беше ми казано да се срещна с един млад мъж на мястото, умен човек с голяма репутация в превръщането на мрачни къщи в дворци, и сега го заведох по стълбите и в разрушения апартамент.
– Искам всичко да е както преди повече от сто години – казах му. – Но внимавай, нищо американско, нищо английско. Нищо викторианско. Трябва да е изцяло френско.
След това го поведох на весел марш през стая след стая, докато той набързо пишеше в малката си книжка, едва виждайки в тъмнината, докато му казвах какви тапети трябва да имам тук и какъв нюанс на емайла на тази врата, какъв вид берже за този ъгъл и какъв индийски или персийски килим трябва да купи за този или онзи етаж.
Каква беше паметта ми.
Отново и отново го предупреждавах да записва всяка моя дума.
– Трябва да намериш гръцка ваза, не, репродукция няма да е подходяща, и тя трябва да е толкова висока и да има на нея танцуващи фигури. – Ах, нали одата на Кийтс беше вдъхновила тази отдавнашна покупка? Къде беше изчезнала урната? – А тази камина, това не е оригиналната камина. Трябва да намериш такава от бял мрамор, с такива свитъци и с дъга над решетката. А и тези камини трябва да се поправят. Те трябва да могат да горят въглища.
– Ще заживея отново тук, щом свършите – казах му аз. – Така че трябва да побързаш. И още едно предупреждение. Всичко, което намериш в тези помещения – скрито в старата мазилка – трябва да ми дадеш.
Какво удоволствие беше да стоя под тези високи тавани и каква радост щеше да бъде да ги видя, когато меките рушащи се корнизи отново бъдат възстановени. Колко свободен и спокоен се чувствах. Миналото беше тук, но то и не беше тук. Вече нямаше шепнещи призраци, ако изобщо някога е имало такива.
Бавно описах полилеите, които исках; когато подходящите етикети ми се изплъзваха, му нарисувах с думи картини на това, което някога е било там. Тук-там щях да имам и маслени лампи, макар че, разбира се, трябваше да има неограничено електричество, а различните телевизионни екрани щяхме да скрием в красиви шкафове, за да не разваляме ефекта.
– И там, шкаф за моите видеокасети и дискове, и отново трябва да намерим нещо подходящо – боядисана ориенталска преса би свършила работа. Скрийте телефоните.
– И факсимилна машина! Трябва да имам едно от тези малки чудеса! Намерете място, където да скриете и нея. Можеш да използваш тази стая като офис, само я направи изящна и красива. Не трябва да се вижда нищо, което не е изработено от полиран месинг, фина вълна, лъскаво дърво, коприна или памучна дантела. Искам стенопис в тази спалня. Ето, ще ви покажа. Но вижте, виждате ли тапетите? Това е самият стенопис. Доведете фотограф и заснемете всеки сантиметър, а след това започнете реставрацията. Работете усърдно, но много бързо.
Най-накрая приключихме с тъмната влажна утайка. Беше време да обсъдим двора отзад с разбития фонтан и как трябва да се възстанови старата кухня. Аз щях да имам бугенвилея и кралски венец, колко обичам кралския венец, и гигантски хибискус, да, току-що бях видял това прекрасно цвете на Карибите, и лунния цвят, разбира се. Бананови дървета, дайте ми и тях. Ах, старите стени се рушат. Поправете ги. Подкрепете ги. А на задната веранда горе искам папрати, всякакви деликатни папрати. Времето отново се затопля, нали? Те ще се справят добре.
А сега отново нагоре, през дългата кафява кухина на къщата и към предната веранда.
Разбих френската врата и излязох на изгнилите дъски. Хубавите стари железни парапети не бяха толкова силно ръждясали. Покривът, разбира се, щеше да се наложи да се преправи. Но скоро щях да седя тук, както правех от време на време в старите дни, и да наблюдавам минувачите от другата страна на улицата.
Разбира се, верните и ревностни читатели на моите книги щяха да ме забелязват тук от време на време. Читателите на мемоарите на Луи, дошли да открият апартамента, в който бяхме живели, със сигурност щяха да разпознаят къщата.
Няма значение. Те вярваха в нея, но това е различно от това да вярваш в нея. А какъв беше другият млад мъж с русо лице, който им се усмихваше от един висок балкон, опрял ръце на парапета? Никога не биваше да се храня с тези нежни, невинни – дори когато оголват гърлата си срещу мен и казват: „Лестат, точно тук!“ (Това се е случвало, читателю, на площад „Джаксън“, и то неведнъж.)
– Трябва да побързате – казах на младежа, който все още пишеше, мереше, мърмореше си за цветове и материи и от време на време откриваше Моджо до себе си, пред себе си или под краката си и се стряскаше. – Искам да е завършена преди лятото. – Беше доста разтревожен, когато го уволних. Останах сам с Моджо в старата сграда.
Таванът. В старите времена никога не бях ходил там. Но имаше старо стълбище, скрито от задната веранда, точно зад задния салон, същата стая, в която Клодия някога беше разрязала тънката ми бяла кожа с големия си блестящ нож. Сега отидох там и се изкачих в ниските стаи под наклонения покрив. Ах, той беше достатъчно висок, за да може тук да се разхожда човек, висок метър и осемдесет, а прозорците отпред пропускаха светлината от улицата.
Помислих си, че тук трябва да си направя леговище в твърд обикновен саркофаг с капак, който никой смъртен не би могъл да премести. Достатъчно лесно е да построя малка стаичка под фронтона, снабдена с дебели бронзови врати, които сам да изработя. А когато стана, ще сляза в къщата и ще я намеря такава, каквато е била през онези чудни десетилетия, само че навсякъде около мен ще имам необходимите ми технологични чудеса. Миналото няма да бъде възстановено. Миналото ще бъде напълно затъмнено.
– Дали няма да е така, Клодия? – Прошепнах, стоейки в задния салон. Нищо не ми отговори. Никакви звуци на клавесин или пеене на канарчето в клетката му. Но щях да имам отново пойни птици, да, много от тях, и къщата щеше да е пълна с богатата буйна музика на Хайдн или Моцарт.
О, скъпа моя, дано да си тук!
И тъмната ми душа отново е щастлива, защото не знае как да бъде нещо друго за много дълго време и защото болката е дълбоко тъмно море, в което бих се удавил, ако не плавам с малкия си кораб стабилно над повърхността, стабилно към слънцето, което никога няма да изгрее.
Вече беше минало полунощ; малкият град шумеше тихо около мен, с хор от смесени гласове, с тихото щракане на далечен влак, с тихия пулс на свирката на реката и с грохота на движението по улица „Еспланада“.
Влязох в стария салон и се загледах в бледите светлинни петна, които падаха през стъклата на вратите. Легнах на голото дърво, а Моджо дойде да легне до мен и така заспахме.
Не сънувах сънища за нея. Тогава защо плачех тихо, когато най-накрая дойде време да потърся безопасността на моята крипта? И къде беше моят Луи, моят коварен и упорит Луи? Пол. Ах, и щеше да стане още по-лошо, нали, когато го видях съвсем скоро?
С почуда осъзнах, че Моджо бършеше кървавите сълзи от бузите ми.
– Не. Това никога не трябва да правиш! – Казах, като закрих устата му с ръка. – Никога, никога тази кръв. Тази зла кръв. – Бях силно разтърсен. И той веднага се подчини, като се отдръпна съвсем малко от мен по своя небърз и достоен начин.
Колко съвършено демонични изглеждаха очите му, докато ме гледаше. Каква измама! Целунах го отново, по най-нежната част на дългото му, космато лице, точно под очите.
Отново си помислих за Луи и болката ме удари така, сякаш някой от древните ми беше нанесъл силен удар право в гърдите.
Наистина, емоциите ми бяха толкова горчиви и толкова неконтролируеми, че се почувствах уплашен и за миг не мислех за нищо и не чувствах нищо друго освен тази болка.
В окото на ума си видях всички останали. Припомних си лицата им, сякаш бях вещицата от Ендор, застанала над котела, призоваваща образите на мъртвите.
Махарет и Мекар, червенокосите близнаци, видях заедно – най-възрастните от нас, които може би дори не знаеха за моята дилема, толкова отдалечени в своята голяма възраст и мъдрост и толкова дълбоко потънали в собствените си неизбежни и вечни грижи; представих си Ерик, Маел и Хайман, които не представляваха особен интерес за мен, дори и съзнателно да бяха отказали да ми се притекат на помощ. Те никога не са били мои спътници. Какво ме интересуваше за тях? После видях Габриел, любимата ми майка, която със сигурност не можеше да знае за ужасната ми опасност, която несъмнено се скиташе из някой далечен континент, изтерзана богиня, общуваща само с неживото, както винаги е правила. Не знаех дали вече се хранеше с хора; някакъв смътен спомен ми подсказваше, че е описала прегръдката на някакъв тъмен горски звяр. Дали е била луда, майка ми, където и да е отишла? Не ми се струваше така. Бях сигурен, че тя все още съществува. Не се съмнявах, че никога няма да мога да я намеря.
След това си представих Пандора. Пандора, любовницата на Мариус, може би отдавна е загинала. Създадена от Мариус по римско време, тя беше на ръба на отчаянието, когато я видях за последен път. Преди години тя се беше отдалечила без предупреждение от последния ни истински завет на Нощния остров – една от първите, които си тръгнаха.
Що се отнася до италианеца Сантино, за него не знаех почти нищо. Нищо не очаквах. Беше млад. Може би виковете ми не бяха стигнали до него. А и защо да го слуша, ако го е направил?
Тогава си представих Арманд. Моят стар враг и приятел Арманд. Моят стар противник и другар Арманд. Арманд, ангелското дете, което бе създало Нощния остров, нашия последен дом.
Къде беше Арманд? Дали Арманд нарочно ме беше оставил сам на себе си? И защо не?
Нека сега се обърна към Мариус, великият древен майстор, който бе създал Арманд с любов и нежност преди толкова много векове; Мариус, когото бях търсил толкова много десетилетия; Мариус, истинското дете на две хилядолетия, който ме бе повел надолу в дълбините на нашата безсмислена история и ми предложи да се поклоня в светилището на Онези, които трябва да бъдат запазени.
Онези, които трябва да бъдат запазени. Мъртъв и изчезнал, както и Клодия. Защото кралете и кралиците сред нас могат да загинат също толкова сигурно, колкото и нежните детски пиленца.
И все пак аз продължавам. Аз съм тук. Аз съм силен.
И Мариус, както и Луи, е знаел за моите страдания! Знаел е и е отказал да ми помогне.
Гневът в мен ставаше все по-силен, все по-опасен. Дали Луи беше някъде наблизо, точно по тези улици? Стиснах юмруци, борейки се срещу тази ярост, борейки се срещу нейното безпомощно и неизбежно изражение.
Мариус, ти ми обърна гръб. Това не беше изненада, наистина. Ти винаги си бил учителят, родителят, върховният жрец. Не те презирам за това. Но Луи! Моят Луи, никога не можех да ти откажа нищо, а ти ми отвърна!
Знаех, че не мога да остана тук. Не си вярвах, че ще го погледна. Още не.
Един час преди зазоряване заведох Моджо обратно в малката му градинка, целунах го за довиждане, а след това вървях бързо към покрайнините на стария град, през Faubourg Marigny и накрая в блатата, а после вдигнах ръце към звездите, плуващи така блестящо отвъд облаците, и се издигах, и се издигах, и се издигах, и се издигах, докато не се изгубих в песента на вятъра и не се полюшвах по най-тънките течения, а радостта, която изпитвах от даровете си, изпълваше цялата ми душа.

Назад към част 29                                                                 Напред към част 31

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 29

Глава 28

Това беше огромна обща болница, в която се отвеждаха всички спешни случаи, и дори в този късен час на нощта линейките бяха заети на входовете ѝ, а лекарите в бели куртки усилено работеха, докато приемаха жертвите на насилие по пътищата, внезапен инфаркт, кървав нож или обикновен пистолет.
Но Дейвид Талбот беше отведен доста далеч от ярките светлини и неумолимия шум, в тихите помещения на по-високия етаж, известен просто като интензивно отделение.
– Чакай тук – казах твърдо на Дейвид и го насочих към стерилен малък салон с мрачна модерна мебелировка и разпръснати изпокъсани списания. – Не мърдай от това място.
В широкия коридор цареше пълна тишина. Тръгнах към вратите в далечния му край.
Само след миг се върнах. Дейвид седеше загледан в пространството, кръстосал дълги крака пред себе си, ръцете му отново бяха сгънати на гърдите.
Сякаш събуден от сън, той най-накрая вдигна очи.
Отново започнах да треперя целият, почти неудържимо, а спокойната тишина на лицето му само задълбочи страха ми и ужасните мъчителни угризения.
– Дейвид Талбот е мъртъв – прошепнах аз, като се мъчех да изразя думите ясно. – Той починал преди половин час.
Той не регистрира никаква видима реакция. Сякаш изобщо не бях говорил. И единственото, което можех да си помисля, беше: Взех това решение заради теб! Аз го направих. Доведох Крадеца на тела в твоя свят, въпреки че ти ме предупреди да не го правя. И аз бях този, който порази онова друго тяло! И Бог знае какво ще почувстваш, когато осъзнаеш какво се е случило. Ти наистина не знаеш.
Бавно се изправи на крака.
– О, но аз знам – каза той с тих и разумен глас. Приближи се до мен и сложи ръце на раменете ми, като цялото му поведение дотолкова наподобяваше старото му аз, че сякаш гледах две същества, които са се слели в едно. – Това е Фауст, любимият ми приятел – каза той. – И ти не си бил Мефистофел. Ти си бил само Лестат, който е нанесъл удар в гнева си. И сега това е направено!
Той направи бавна крачка назад и отново се загледа по онзи зашеметяващ начин, а лицето му веднага загуби белезите на страдание. Беше потънал в мислите си, изолиран и откъснат от мен, докато аз стоях там и треперех, опитвайки се да си възвърна контрола, опитвайки се да повярвам, че това е, което той иска.
И отново, видях го от неговата гледна точка. Как би могъл да не го иска? Знаех и нещо друго.
Бях го загубил завинаги. Той никога, никога нямаше да се съгласи да дойде с мен сега. Всеки остатък от шанс беше напълно унищожен от това чудо. Как можеше да не е така? Усетих как то прониква в мен, дълбоко и безшумно. Отново се сетих за Гретхен и за изражението на лицето ѝ. И за един миг отново бях в стаята с фалшивия Дейвид, а той ме гледаше с онези тъмни красиви очи и казваше, че иска Тъмния дар.
През мен премина проблясък на болка, а после тя стана по-ярка и силна, сякаш тялото ми страдаше от зловещ и всепоглъщащ вътрешен огън.
Не казах нищо. Взирах се в грозните флуоресцентни лампи, вградени в облицования с плочки таван; взирах се в безсмислените мебели с техните петна и скъсани конци; в едно измачкано списание с усмихнато дете на корицата. Взирах се в него. Болката бавно отшумя и се превърна в тъпа болка. Чаках. Не можех да произнеса нито дума по никаква причина, не и точно тогава.
След дълго мълчаливо размишление той сякаш се събуди от заклинанието. Тихата котешка грациозност на движенията му отново ме омагьоса, както през цялото време. Той промърмори, че трябва да види тялото. Със сигурност това можеше да стане.
Кимнах.
Тогава той бръкна в джоба си и извади малък британски паспорт – фалшив, който без съмнение беше получил на Барбадос – и го погледна, сякаш се опитваше да разгадае малка, но много важна загадка. След това ми го подаде, макар че не можех да си представя защо. Видях красивото младо лице с всичките му спокойни атрибути на познанието; защо трябва да видя снимката? Но аз я погледнах, както очевидно искаше да направи, и видях там – под новото лице – старото име.
Дейвид Талбът.
Той беше използвал собственото си име върху фалшивия документ, сякаш…
– Да – каза той, – сякаш знаех, че никога, никога повече няма да бъда старият Дейвид Талбот.
Починалият господин Талбот все още не беше откаран в моргата, защото на път от Ню Орлиънс беше скъп приятел – човек на име Аарон Лайтнър, който идваше с чартърен самолет и трябваше да пристигне съвсем скоро.
Тялото лежеше в малка безупречна стая. Старец с гъста тъмнокестенява коса, неподвижен, сякаш спеше, с голяма глава върху обикновена възглавница и с ръце отстрани. Бузите вече бяха малко вдлъбнати, което удължаваше лицето, а носът в жълтата светлина на лампата изглеждаше малко по-остър, отколкото беше в действителност, и твърд, сякаш направен не от хрущял, а от кост.
Бяха свалили ленения костюм от тялото, бяха го измили и обгрижили и го облякоха в обикновена памучна болнична нощница. Покривалото беше поставено върху него, подгъвът на бледосиния чаршаф покриваше ръба на бялото одеяло и беше съвършено гладък по гърдите. Клепачите бяха оформени твърде плътно върху очите, сякаш кожата вече се беше сплескала и дори стопила. За острите сетива на вампира тя вече излъчваше аромат на смърт.
Но този Дейвид нямаше да знае, нито да долови този аромат.
Той стоеше до леглото и гледаше тялото, собственото си неподвижно лице със слабо пожълтяла кожа и някак изцапана и небрежна брада. С несигурна ръка докосна собствената си посивяла коса, оставяйки пръстите си да се задържат върху къдравите кичури точно преди дясното ухо. След това се отдръпна и застана стегнат, просто гледайки, сякаш беше на погребение и отдаваше почит.
– Той е мъртъв – промълви той. – Наистина и наистина мъртъв. – Въздъхна дълбоко и очите му се преместиха по тавана и стените на малката стаичка, по прозореца със спуснатите щори, а после по скучните линолеумни плочки на пода. – Не усещам никакъв живот в него или близо до него – каза той със същия приглушен глас.
– Не. Няма нищо – отвърнах аз. – Процесът на разпадане вече е започнал.
– Мислех, че ще е тук! – Прошепна той. – Като малко димче в тази стая. Мислех, че със сигурност ще го усетя близо до себе си, как се мъчи да се върне обратно.
– Може би той е тук – казах аз. – И той не може да го направи. Колко ужасно дори за него.
– Не – каза той. – Тук няма никой. – После се вгледа в старото си тяло, сякаш не можеше да откъсне очи.
Минутите минаваха. Наблюдавах финото напрежение в лицето му, тънката пластична кожа, която се вливаше в израза на емоцията, а после отново се изглаждаше. Дали сега се беше примирил? Беше толкова затворен за мен, колкото никога досега, и изглеждаше още по-дълбоко изгубен в това ново тяло, въпреки че душата му проблясваше с такава фина светлина.
Отново въздъхна, отдръпна се и заедно излязохме от стаята.
Стояхме заедно в скучния бежов коридор, под мрачните и жълтеникави флуоресцентни лампи. Отвъд стъкления прозорец с тънък тъмен параван Маями трептеше и пламтеше; от близката магистрала долиташе тъп рев, каскадата от горящи фарове се плъзгаше опасно близо, преди пътят да се завърти и да се изправи отново на дългите си тънки бетонни крака и да се изстреля надалеч.
– Осъзнаваш ли, че си загубил имението Талбот – казах аз. – То е принадлежало на онзи човек там.
– Да, помислих си за това – отвърна той апатично. – Аз съм от онези англичани, които биха го направили. И като си помисля, че отива при такава мрачна братовчедка, която само ще иска да го пусне веднага на пазара.
– Аз ще я откупя за теб.
– Поръчката може да го направи. Те са в завещанието ми за по-голямата част от имота.
– Не бъди толкова сигурен. Дори Таламаска може да не са готови за това! И освен това хората могат да бъдат съвършени зверове, когато става дума за пари. Обади се на агента ми в Париж. Аз ще го инструктирам да ти даде абсолютно всичко, което пожелаеш. Ще се погрижа състоянието ти да бъде възстановено до последния паунд, а най-сигурно и къщата. Можеш да имаш всичко, което е мое, за да ти дам.
Той изглеждаше леко изненадан. А след това беше дълбоко развълнуван.
Не можех да не се запитам: Дали някога съм изглеждала толкова напълно спокоен в това високо гъвкаво тяло? Със сигурност движенията ми са били по-импулсивни и дори малко бурни. Наистина, силата беше изтръгнала от мен известна небрежност. От друга страна, той сякаш бе усвоил познанието за всяка сухожилие и кост.
Виждах го в съзнанието си, стария Дейвид, който крачеше по тесните калдъръмени улички на Амстердам, заобикаляйки свистящите велосипеди. И тогава той имаше същото самообладание.
– Лестат, сега не си отговорен за мен – каза той. – Не ти си причинил това.
Колко нещастно ми стана изведнъж. Но имаше думи, нали, които трябваше да бъдат казани.
– Дейвид – започнах аз, като се опитвах да не показвам болезнеността си. – Нямаше да мога да го победя, ако не беше ти. Казах ти в Ню Орлиънс, че ще бъда твоя роб за вечни времена, ако само ми помогнеш да измъкна тялото си от него. И ти го направи. – Гласът ми трепереше. Мразех го. Но защо да не кажа всичко сега? Защо да удължавам болката? – Разбира се, че знам, че съм те загубил завинаги, Дейвид. Знам, че сега никога няма да вземеш Тъмния дар от мен.
– Но защо казваш, че си ме изгубил, Лестат? – Каза той с тих пламенен глас. – Защо трябва да умра, за да те обичам? – Той стисна устни, опитвайки се да потисне внезапния прилив на чувствата си. – Защо е тази цена, особено сега, когато съм жив както никога досега? Господи Боже, сигурно схващаш мащаба на случилото се! Аз съм се преродил.
Той постави ръка на рамото ми, пръстите му се опитваха да се затворят върху твърдото извънземно тяло, което едва усещаше докосването му или по-скоро го усещаше по такъв съвсем различен начин, че никога нямаше да разбере.
– Обичам те, приятелю мой – каза той със същия пламенен шепот.
– Моля те, не ме оставяй сега. Всичко това ни сближи толкова много.
– Не, Дейвид. Не е така. През последните няколко дни бяхме близки, защото и двамата бяхме смъртни хора. Виждахме едно и също слънце и един и същ здрач, усещахме едно и също притегляне на земята под краката си. Пиехме заедно и разчупвахме хляба заедно. Можехме да правим любов заедно, стига да беше позволил такова нещо. Но всичко това се промени. Имаш своята младост, да, и цялото замайващо чудо, което съпътства чудото. Но аз все още виждам смъртта, когато те гледам, Дейвид. Виждам човек, който се разхожда под слънцето със смъртта точно до рамото си. Вече знам, че не мога да бъда твой спътник, а ти не можеш да бъдеш мой. Това просто ми струва твърде много болка.
Той наведе глава, като мълчаливо и доблестно се бореше да запази вътрешен контрол.
– Не ме оставяй още – прошепна той. – Кой друг в целия свят може да разбере?
Изведнъж ми се прииска да го помоля. Помисли, Дейвид, за безсмъртието в тази красива млада форма. Исках да му разкажа за всички места, на които бихме могли да отидем, безсмъртни заедно, и за чудесата, които бихме могли да видим. Исках да му опиша онзи мрачен храм, който бях открил в дълбините на дъждовната гора, и да му разкажа какво беше да бродиш из джунглата, безстрашен и с поглед, който можеше да проникне и в най-тъмните кътчета… О, всичко това заплашваше да се изтръгне от мен в прилив на думи, а аз не полагах усилия да завоалирам мислите и чувствата си. О, да, ти отново си млад и сега можеш да бъдеш млад за всички времена. Това е най-хубавото превозно средство за твоето пътуване в мрака, което някой би могъл да изработи; сякаш тъмните духове са направили всичко това, за да те подготвят! И мъдростта, и красотата са твои. Нашите богове са изиграли ролята на чар. Ела, ела с мен сега.
Но аз не проговорих. Не молих. Докато стоях мълчаливо в коридора, си позволих да вдъхна аромата на кръв, който се издигаше от него, аромата, който се издига от всички смъртни и който е различен при всеки по свой начин. Как ме измъчваше да отбележа тази нова жизненост, тази по-остра топлина и по-силния, по-бавен пулс на сърцето, който чувах, сякаш самото тяло ми говореше по начин, по който не можеше да говори с него.
В онова кафене в Ню Орлиънс бях доловил същия остър аромат на живот от това физическо същество, но той не беше същият. Не, изобщо не беше същото.
Беше просто да го изключа. Направих го. Свих се обратно в крехката самотна тишина на обикновен човек. Избягвах очите му. Не исках да чувам повече извинителни и несъвършени думи.
– Ще се видим скоро – казах аз. – Знам, че ще имаш нужда от мен. Ще имаш нужда от единствения си свидетел, когато ужасът и мистерията на всичко това станат прекалено големи. Аз ще дойда. Но ми дай време. И не забравяй. Обади се на моя човек в Париж. Не разчитай на Таламаска. Сигурно не искаш да им дадеш и този живот?
Когато се обърнах да си тръгна, чух далечния приглушен звук на вратите на асансьора. Приятелят му беше дошъл – дребен мъж, облечен така, както Дейвид се обличаше толкова често, в подходящ старомоден костюм, допълнен с жилетка. Колко загрижен изглеждаше, докато се приближаваше към нас с бързи енергични стъпки, а после видях как очите му се спряха върху мен и той забави крачка.
Побързах да се отдалеча, пренебрегвайки досадното осъзнаване, че този човек ме познава, знае какво съм и кой съм. Толкова по-добре, помислих си, защото той със сигурност ще повярва на Дейвид, когато Дейвид започне странния си разказ.
Нощта ме очакваше както винаги. А жаждата ми не можеше да чака повече. Постоях за миг, отметнал глава назад, със затворени очи и отворена уста, усещайки жаждата и искайки да изръмжа като гладен звяр. Да, отново кръв, когато няма нищо друго. Когато светът в цялата си красота изглежда празен и безсърдечен, а аз самият съм напълно изгубен. Дай ми стария ми приятел, смъртта, и кръвта, която се лее с нея. Вампирът Лестат е тук, той жадува и тази нощ от всички нощи няма да му бъде отказано.
Но докато търсех по мрачните задни улици в търсене на жестоките жертви, които толкова обичах, знаех, че съм изгубил красивия си южен град Маями. Поне за малко.
Продължавах да виждам отново в окото си онази малка интелигентна стая в „Сентрал Парк“, с прозорци, отворени към морето, и фалшивия Дейвид, който ми казваше, че иска от мен Тъмния дар! И Гретхен. Дали някога ще се сетя за онези моменти, в които не си спомнях за Гретхен, и за това, че изливах историята си за Гретхен на мъжа, за когото вярвах, че е Дейвид, преди да изкачим стъпалата към онази стая, както сърцето ми се беше разтуптяло вътре в мен и си бях помислил: Най-после! Най-после!
Горчив, ядосан и празен, никога повече не исках да видя хубавите хотели на Саут Бийч.

II
ВЕДНЪЖ ИЗВЪН ПРИРОДАТА

Куклите
от У. Б. Йетс

„Една кукла в къщата на кукловодите гледа люлката и се прозява:
– Това е обида за нас.
Но най-старата от всички кукли,
Която бе виждала поколения от своя род, държани за показ,
превъзхожда цялата етажерка:
– Въпреки че няма човек, който да съобщи
злото на това място.
Мъжът и жената дойдоха тук, за да ни опозорят,
шумно и мръсно нещо. – Чувайки го да стене и да се протяга,
жената на производителя на кукли осъзнава, че
съпругът ѝ е чул нещастника и се е присегнал
до подлакътника на стола му.
Тя му промърморва на ухото, облегнала глава на рамото му:
– Скъпи мой, скъпи мой, о, скъпи, това беше инцидент.“

Назад към част 28                                                                 Напред към част 30

АН РАЙС – Приказка за крадеца на тела ЧАСТ 28

Глава 27

Все още бях в чисто смъртно състояние на шок, когато влязохме в голямото фоайе с мраморни плочки. В мъгла видях разкошните мебели, огромните вази с цветя и елегантно облечените туристи, които се носеха покрай мен. Търпеливо високият кафявокос мъж, който беше моето предишно аз, ме поведе към асансьора и ние се изкачихме в свистяща тишина на висок етаж.
Не можех да откъсна очи от него, но сърцето ми пулсираше от това, което току-що се беше случило. Все още усещах вкуса на кръвта на раненото тяло в устата си!
Апартаментът, в който влязохме сега, беше просторен и изпълнен с приглушени цветове и отворен към нощта през голяма стена от дълги до пода прозорци, които гледаха към многобройните осветени кули по бреговете на тъмния спокоен залив Бискейн.
– Разбираш ли какво се опитвам да ти кажа – казах аз, доволен, че най-после останахме насаме с него, и го загледах, докато той … се настани срещу мен на малката кръгла дървена маса. – Аз го нараних, Дейвид, нараних го в ярост. Аз… Хвърлих го към стената.
– Ти и твоят ужасен нрав, Лестат – каза той, но това отново беше гласът, който се използва, за да се успокои превъзбудено дете.
Голяма топла усмивка огря красиво оформеното лице с ясни грациозни кости и широка спокойна уста – неповторимата усмивка на Дейвид.
Не можах да отговоря. Бавно свалих очи от сияйното лице към мощните прави рамене, облегнати на облегалката на стола, и цялата отпусната форма.
– Той ме накара да повярвам, че си ти! – Казах, опитвайки се отново да се съсредоточа. – Той се преструваше, че е ти. О, Боже, излях цялата си мъка пред него, Дейвид. Той седеше там и ме слушаше, засмуквайки ме. А после поиска Тъмния дар. Каза ми, че е променил решението си. Примами ме да се кача в стаята, за да му го дам, Дейвид! Беше ужасно. Беше всичко, което исках, и все пак знаех, че нещо не е наред! Нещо в него беше толкова зловещо. О, и имаше улики, а аз не ги видях! Какъв глупак бях.
– Тяло и душа – каза гладкокожият, уравновесен млад мъж отсреща. Той свали сакото си, захвърли го на близкия стол и отново седна, сгъвайки ръце на гърдите си. Материята на ризата разкриваше мускулите му в голяма степен, а чистият бял памук правеше кожата му да изглежда още по-богата на цветове, почти тъмнозлатистокафява.
– Да, знам – каза той, а прекрасният британски глас се лееше естествено. – Това е доста шокиращо. Имах съвсем същото преживяване, само преди няколко дни в Ню Орлиънс, когато единственият ми приятел на света се появи пред мен в това тяло! Напълно ти съчувствам. И разбирам – не е нужно да ме питаш отново, – че старото ми тяло вероятно умира. Просто не знам какво може да направи някой от нас.
– Е, не можем да се доближим до него, това е сигурно! Ако се приближим на няколко метра от него, Джеймс може да усети присъствието ни и да се съсредоточи достатъчно, за да се измъкне.
– Мислиш, че Джеймс все още е в тялото? – Попита той, веждите отново се повдигнаха, точно както Дейвид винаги ги повдигаше, когато говореше, главата се наклони толкова леко напред, а устата беше на ръба на усмивката.
Дейвид в това лице! Тембърът на гласа беше почти същият.
– Ах… какво… о, да, Джеймс. Да, Джеймс е в тялото! Дейвид, това беше удар в главата! Спомняш си нашия разговор. Ако трябва да го убия, това трябва да е бърз удар в главата. Той заекваше нещо за майка си. Искаше я. Продължаваше да повтаря да й каже, че Раглан има нужда от нея. Той беше в това тяло, когато излязох от стаята.
– Разбирам. Това означава, че мозъкът функционира, но той е силно увреден.
– Точно така! Не виждаш ли? Той си мислеше, че ще ме спре да го нараня, защото това беше твоето тяло. Беше намерил убежище в твоето тяло! О, той е разбрал погрешно! Неправилно! И за да се опита да ме подмами в Тъмния трик! Каква суета! Трябваше да знае по-добре. Трябваше да си признае за малката си схема в момента, в който ме видя. Да го прокълна. Дейвид, ако не съм убил тялото ти, то съм го наранил непоправимо.
Той се бе унесъл в мислите си точно по начина, по който винаги го правеше в разгара на разговора, очите му бяха меки и широки и гледаха в далечината през дългите до пода прозорци и над тъмния залив.
– Трябва да отида в болницата, нали? – Прошепна той.
– За Бога, не. Искаш ли да се потопиш в това тяло, когато то умира! Не можеш да говориш сериозно.
Той се изправи на крака с лека грация и се придвижи до прозорците. Стоеше там, загледан в нощта, и аз видях характерната поза в него, видях непогрешимия израз на Дейвид в тревожното отражение в новото лице.
Каква абсолютна магия беше да видя това същество с цялата му уравновесеност и мъдрост, която сияеше от тази млада форма. Да видя меката интелигентност зад ясните млади очи, когато той отново ме погледна отгоре.
– Смъртта ми ме чака, нали? – Прошепна той.
– Остави я да чака. Това беше инцидент, Дейвид. Това не е неизбежна смърт. Разбира се, има една алтернатива. И двамата знаем каква.
– Каква? – Попита той.
– Ние отиваме там заедно. По някакъв начин влизаме в стаята, като омагьосваме няколко медицински лица от различен ранг. Ти го избутваш от тялото и влизаш в него, а после ти давам кръв. Довеждам те до мен. Няма мислимо нараняване, което пълното вливане на кръв да не излекува.
– Не, приятелю мой. Би трябвало вече да знаеш по-добре, отколкото да го предлагаш. Това не мога да направя.
– Знаех си, че ще го кажеш – казах аз. – Тогава не се приближавай до болницата. Не прави нищо, за да го събудиш от ступора му!
И тогава и двамата замълчахме, гледайки се един друг. Тревогата бързо се изчерпваше от мен. Вече не треперех. И изведнъж осъзнах, че той никога не е бил разтревожен.
Не беше разтревожен и сега. Дори не изглеждаше тъжен. Гледаше ме, сякаш ме молеше безмълвно да разбера. А може би изобщо не мислеше за мен.
Беше на седемдесет и четири години! И беше излязъл от тялото си, изпълнено с предсказуеми болки и притъпено зрение, и се беше превърнал в тази издръжлива и красива форма.
Защо, аз изобщо не можех да си представя какво изпитваше в действителност! Бях заменил тялото на един бог за тези крайници! Беше разменил тялото на същество в напреднала възраст, със смъртта, която винаги присъстваше на рамото му, на човек, за когото младостта беше сбор от болезнени и мъчителни спомени, на човек, толкова разтърсен от тези спомени, че спокойствието му бързо се разпадаше напълно, заплашвайки да го остави огорчен и обезсърчен през малкото години, които му оставаха.
Сега му беше върната младостта! Можеше да живее още един цял живот! И то с тяло, което самият той бе намерил за съблазнително, красиво, дори великолепно – тяло, към което самият той бе изпитвал плътско желание.
И ето, че аз плачех тревожно за остарялото тяло, което беше пребито и губеше живота си капка по капка в болничното легло.
– Да – каза той, – бих казал, че ситуацията е точно такава. И все пак знам, че трябва да отида при това тяло! Знам, че то е правилният дом на тази душа. Знам, че всеки миг, в който чакам, рискувам невъобразимото – че то ще изтече и аз ще трябва да остана в това тяло. И все пак те доведох тук. И точно тук възнамерявам да остана.
Изтръпнах целият, загледан в него, примигнах, сякаш за да се събудя от сън, и после отново изтръпнах. Накрая се засмях, един безумен ироничен смях. И тогава казах:
– Седни, налей си малко от твоя проклет мизерен скоч и ми разкажи как стана това.
Той не беше готов да се засмее. Изглеждаше загадъчен или просто в състояние на голяма пасивност, взирайки се в мен, в проблема и в целия свят отвътре на тази чудесна рамка.
Той постоя още миг до прозорците, очите му се движеха по далечните високи сгради, толкова бели и чисти на вид със стотиците си малки балкончета, а после по водата, простираща се до светлото небе.
След това отиде до малкия бар в ъгъла, без ни най-малко да се притеснява, взе бутилката скоч заедно с една чаша и ги върна на масата. Наля си една хубава голяма глътка от смрадливото нещо и изпи половината, като направи онази прекрасна малка гримаса със стегнатата си нова кожа на лицето, точно както беше с по-старото, по-меко лице, а после отново впери неустоимите си очи в мен.
– Ами, той се укриваше – каза той. – Беше точно това, което каза. Трябваше да знам, че ще го направи! Но, по дяволите, никога не ми е хрумвало. Имахме пълни ръце, така да се каже, да се справим с подмяната. И Бог знае, никога не съм си мислил, че той ще се опита да те съблазни в Тъмния трик. Какво го накара да си мисли, че ще може да те заблуди, когато кръвта започне да тече?
Направих малък отчаян жест.
– Разкажи ми какво се случи – казах аз. – Той те изкара извън тялото ти!
– Напълно. И за миг не можех да си представя какво се е случило! Не можеш да си представиш силата му! Разбира се, той беше отчаян, както и всички ние! Разбира се, че се опитах веднага да си възвърна себе си, но той ме отблъсна и тогава започна да стреля с онзи пистолет по теб!
– По мен? Той не би могъл да ме нарани с него, Дейвид!
– Но аз не знаех това със сигурност, Лестат. Да предположим, че един от тези куршуми те беше улучил в окото! Не знаех, но той можеше да шокира тялото ти с един добър изстрел и някак си да успее да се върне в него сам! А и не мога да твърдя, че съм опитен пътешественик на духове. Със сигурност не съм на неговото ниво. Бях в състояние на обикновен страх. После теб те нямаше, а аз все още не можех да възвърна собственото си тяло и той обърна този пистолет срещу другия, лежащ на пода.
– Дори не знаех дали мога да го взема в ръцете си. Никога не съм го правил. Дори не бих се опитал да го направя, когато ме покани да го направя. Притежаване на друго тяло. За мен това е толкова морално отвратително, колкото и умишленото отнемане на човешки живот. Но той се готвеше да откъсне главата на това тяло – тоест, ако успееше да получи подходящ контрол над пистолета. А къде бях аз? И какво щеше да се случи с мен? Това тяло беше единственият ми шанс да се върна във физическия свят.
– Влязох в него точно по начина, по който те бях инструктирал да влезеш в своето. И го изправих на крака моментално, като го повалих назад и почти изтръгнах пистолета от ръката му. По това време коридорът отвън беше пълен с паникьосани пътници и стюардеси! Той изстреля още един куршум, докато аз бягах през верандата и се спусках към долната палуба.
– Не мисля, че осъзнах какво се е случило, докато не се ударих в тези дъски. Падането щеше да счупи глезена ми в старото ми тяло! Вероятно дори крака ми. Бях се подготвил за онази неизбежна раздвоена болка и изведнъж осъзнах, че изобщо не съм пострадал, че съм се изкачил на крака почти без усилие, и се затичах по дължината на палубата и във вратата на салона на „Куинс Грил“.
– И, разбира се, това беше много грешен начин да си тръгна. Служителите по сигурността бяха на път през това помещение към стълбите на палубата „Сигнал“. Не се съмнявах, че ще го задържат. Трябваше да го направят. А той беше толкова неудобен с този пистолет, Лестат. Беше такъв, какъвто го описа преди. Той наистина не знае как да се движи в тези тела, които краде. Той си остава твърде много себе си!
Той спря, отпи още една глътка от уискито и после отново напълни чашата. Бях хипнотизиран да го гледам и да го слушам – авторитетния глас и маниер, съчетани с блестящото и невинно лице. Всъщност късното юношество току-що беше завършило в тази млада мъжка форма, макар че преди не се бях замислял за това. Във всеки смисъл той беше едва завършен, като монета с отпечатан върху нея първи ясен отпечатък и без нито една малка драскотина от истинско износване.
– В това тяло не се напиваш толкова бързо, нали? – Попитах.
– Не – каза той. – Не се напивам. Всъщност нищо не е същото. Нищо. Но нека продължа. Не исках да те оставя на кораба. Бях бесен за твоята безопасност. Но трябваше да го направя.
– Казах ти да не се тревожиш заради мен – казах аз. – О, Господи Боже, това са почти същите думи, които използвах към него… когато мислех, че той е ти. Но продължавай. Какво се случи тогава?
– Ами, върнах се в коридора зад салона на „Куинс Грил“, където все още можех да виждам вътре през малкото стъклено прозорче на вратата. Помислих си, че е трябвало да го свалят по този начин. Не знаех за друг начин. И трябваше да знам дали са го хванали. Разбирам, че не бях взел решение какво да правя. След секунди се появи цял контингент офицери, сред които бях и аз – Дейвид Талбот, и те го преведоха – стария аз – зловещо и мрачно през самата „Куинс Грил“ към предната част на кораба. И о, да го видя как се мъчи да запази достойнството си, как бързо и почти весело им говори, сякаш е джентълмен с голямо богатство и влияние, забъркан в някаква гнусна досадна случка.
– Мога да си го представя.
– Но каква е играта му, помислих си аз. Разбира се, не разбрах, че той мисли за бъдещето, как да се укрие от теб. Единственото, което можех да си помисля, беше: Какво е замислил той сега? Тогава ми хрумна, че той ще ги изпрати да ме търсят. Разбира се, щеше да ме обвини за целия инцидент.
– Веднага проверих джобовете си. Имах паспорта на Шеридан Блекууд, парите, които беше оставил, за да му помогнете да се измъкне от кораба, и ключа от старата ти каюта на горния етаж. Опитах се да помисля какво да направя. Ако отидех в тази каюта, щяха да дойдат да ме търсят. Той не знаеше името в паспорта. Но стюардесите в каютата щяха да съберат всичко заедно, разбира се.
– Все още бях напълно объркан, когато чух името му да звучи по високоговорителите. Тихият глас искаше от господин Раглан Джеймс да се яви незабавно при всеки свободен офицер на кораба. Така че той ме беше въвлякъл в случая, вярвайки, че притежавам онзи паспорт, който ти е дал. И щеше да е само въпрос на време името Шеридан Блекууд да бъде свързано с него. Вероятно сега той им даваше физическото ми описание.
– Не посмях да сляза на Пета палуба, за да се опитам да видя дали си се скрил благополучно. Ако се опитах, можех да ги заведа там. Според мен имаше само едно нещо, което можех да направя, и то беше да се скрия някъде, докато не разбера, че си напуснал кораба.
– Това ми се струваше напълно логично, че ще го задържат в Барбадос заради огнестрелното оръжие. И тогава вероятно не е знаел какво име е записано в паспорта му и щяха да го погледнат, преди да успее да го извади.
– Слязох на палубата Лидо, където закусваха по-голямата част от пътниците, взех си чаша кафе и се промъкнах в един ъгъл, но след минути разбрах, че това няма да се получи. Появиха се двама офицери и очевидно търсеха някого. Едва не ме забелязаха. Започнах да разговарям с две любезни жени до мен и малко или много се вмъкнах в малката им група.
– В рамките на няколко секунди след това тези офицери се отдалечиха, но по озвучителната система се появи друго съобщение. Този път бяха посочили правилното име. Ще се яви ли господин Шеридан Блекууд веднага при някой от офицерите на кораба? И още една ужасна възможност ми хрумна! Бях в тялото на този лондонски механик, който беше убил цялото си семейство и беше избягал от лудница. Пръстовите отпечатъци на това тяло вероятно бяха в архива. Джеймс не беше пропуснал да съобщи това на властите. И ето че сега акостирахме на пристанището в британски Барбадос! Дори Таласъмът не би могъл да измъкне това тяло от ареста, ако ме вземат. Колкото и да се страхувах да те оставя, трябваше да се опитам да се измъкна от кораба.
– Трябваше да знаеш, че ще се оправя. Но защо не те спряха на проверката?
– А, почти го направиха, но беше пълно объркване. Пристанището на Бриджтаун е доста голямо и ние бяхме правилно акостирали на кея. Нямаше нужда от малкия катер. А на митничарите им отне толкова време да освободят кораба за слизане, че стотици чакаха в коридорите на долната палуба, за да слязат на брега.
– Служителите проверяваха бордните карти, както можеха, но аз отново успях да се промъкна с малка група английски дами и започнах да им говоря доста силно за забележителностите на Барбадос и за прекрасното време и успях да мина.
– Слязох направо на бетонния кей и се насочих към сградата на митницата. Следващият ми страх беше, че в тази сграда ще проверят паспорта ми, преди да ме пуснат да мина.
– И, разбира се, не трябва да забравш, че бях в това тяло от по-малко от час! Всяка стъпка ми се струваше напълно странна. Отново и отново поглеждах надолу и виждах тези ръце, а там идваше шокът – кой съм аз? Вглеждах се в лицата на хората, сякаш надничах от две дупки в празна стена. Не можех да си представя какво виждат те!
– Знам, повярвай ми.
– О, но силата, Лестат. Това не можеш да знаеш. Сякаш бях изпил някакъв непреодолим стимулант, който беше наситил всяка фибра! А тези млади очи, ах, колко далеч и колко ясно могат да виждат.
Кимнах.
– Е, ако трябва да бъда напълно откровен – каза той, – едва ли съм разсъждавал изобщо. Сградата на митницата беше много претъпкана. Имаше няколко круизни кораба в пристанището, като всъщност. Там беше „Уинд Сонг“, както и „Ротердам“. И мисля, че „Кралски викинг Сън“ също беше вързан, точно срещу „Кралица Елизабет 2“. Както и да е, мястото гъмжеше от туристи и скоро разбрах, че паспортите се проверяват само на тези, които се връщат на корабите си.
– Влязох в едно от малките магазинчета – знаеш какви, пълни с ужасни стоки – и си купих голям чифт огледални слънчеви очила, такива, каквито се носеха, когато кожата ти беше толкова бледа, и една отвратителна риза с папагал на нея.
– След това свалих сакото и ролс-ройса, облякох тази ужасна риза и очилата и заех място, от което през отворените врати се виждаше дължината на кея. Не знаех какво друго да правя. Ужасявах се, че ще започнат да претърсват каютите! Какво щяха да направят, когато не можеха да отворят онази малка врата на Пета палуба, или ако все пак намереха тялото ти в онзи сандък? От друга страна, как биха могли да направят такъв обиск? И какво би ги накарало да го направят? Те са имали човека с пистолета.
Той отново спря, за да отпие още една глътка уиски. Изглеждаше наистина невинен в страданието си, докато описваше всичко това, невинен по начин, по който никога не би могъл да изглежда в по-стара плът.
– Бях луд, абсолютно луд. Опитах се да използвам старите си телепатични сили и ми отне известно време да ги открия, а тялото беше замесено в това повече, отколкото бих си помислил.
– За мен не е изненада – казах аз.
– И тогава единственото, което успях да уловя, бяха различни мисли и картини от пътниците, които бяха най-близо до мен. Това не беше никак добре. Но за щастие агонията ми приключи внезапно.
– Изведоха Джеймс на брега. С него беше същият огромен контингент от офицери. Сигурно са го смятали за най-опасния престъпник в Западния свят. И той имаше моя багаж със себе си. И отново беше образ на британското благоприличие и достойнство, разговаряше с весела усмивка, въпреки че офицерите очевидно бяха дълбоко подозрителни и се чувстваха дълбоко неудобно, докато го водеха към митничарите и им слагаха паспорта му в ръцете.
– Разбрах, че го принуждават да напусне окончателно кораба. Дори претърсиха багажа му, преди да му разрешат да премине през партито.
– През цялото това време се бях прилепил до стената на сградата, млад безделник, ако щете, със сакото и ризата си през ръка, загледан в старото си достойно аз през тези ужасни очила. Каква е тази негова игра, помислих си аз. Защо му е това тяло! Както ти казах, просто никога не ми е идвало наум какъв хитър ход е било това.
– Последвах малката дружина навън, където чакаше полицейска кола, в която натовариха багажа му, докато той стоеше и се ръкуваше сега с онези полицаи, които щяха да останат.
– Приближих се достатъчно, за да чуя обилните му благодарности и извинения, ужасните евфемизми и безсмислен език, както и ентусиазираните му изявления колко много се е наслаждавал на краткото си пътуване. Как изглеждаше, че се наслаждава на този маскарад.
– Да – казах аз унило. – Това е нашият човек.
– Тогава настъпи най-странният от всички моменти. Той спря всички тези разговори, докато държаха вратата на колата отворена за него, и се обърна. Погледна директно към мен, сякаш през цялото време е знаел, че съм там. Само че замаскира този жест доста умело, като остави очите си да се носят по тълпите, които идваха и излизаха през огромните входове, а после отново ме погледна, много бързо, и се усмихна.
– Едва когато колата потегли, осъзнах какво се е случило. Той доброволно беше заминал в старото ми тяло, оставяйки ме с това двадесет и шест годишно парче плът.
Той отново вдигна чашата, отпи глътка и ме погледна.
– Може би смяната в такъв момент щеше да е абсолютно невъзможна. Наистина не знам. Но фактът е, че той искаше това тяло. И аз останах да стоя там, пред сградата на митницата, и бях… отново млад мъж!
Той се взираше неподвижно в стъклото, очевидно изобщо не го виждаше, а после отново очите му се вгледаха в моите.
– Това беше Фауст, Лестат. Бях купил младостта. Но странното беше, че… Не бях продал душата си!
Изчаках, докато той седеше в сконфузено мълчание, поклати малко глава и сякаш беше на ръба да започне отново. Накрая той заговори:
– Можеш ли да ми простиш, че си тръгнах тогава? Нямаше как да се върна на кораба. И разбира се, Джеймс беше на път към затвора, или поне така вярвах.
– Разбира се, че ти прощавам. Дейвид, ние знаехме, че това може да се случи. Очаквахме, че можеш да бъдеш задържан точно както той! Това е абсолютно маловажно. Какво си направил? Къде отиде?
– Отидох в Бриджтаун. Това дори не беше истинско решение. Един млад, много представителен черен таксиметров шофьор се приближи до мен, мислейки, че съм пътник от круизен кораб, какъвто, разбира се, бях. Той ми предложи обиколка на града на добра цена. Беше живял години наред в Англия. Имаше приятен глас. Дори не мисля, че му отговорих. Просто кимнах и се качих на задната седалка на малката кола. В продължение на часове той ме караше из острова. Сигурно ме е смятал за много странна личност, наистина.
– Спомням си, че карахме през най-красивите полета със захарна тръстика. Той каза, че малкият път е бил построен за кон и каруца. А аз си помислих, че тези полета вероятно са изглеждали така, както преди двеста години. Лестат би могъл да ми каже. Лестат би могъл да знае. И тогава отново щях да погледна надолу към ръцете си. Движех крака си или напрягах ръце, или някакъв малък жест; и усещах самото здраве и жизненост на това тяло! И отново щях да изпадна в състояние на удивление, напълно забравил за гласа на бедняка или за гледките, които отминавахме.
– Накрая стигнахме до една ботаническа градина. Джентълменският черен шофьор паркира малката кола и ме покани да вляза. Какво значение имаше това за мен? Купих си вход с част от парите, които така любезно бе оставил в джобовете си за Крадеца на тела, а после се запътих към градината и скоро се озовах на едно от най-красивите места, които някога бях виждал в целия свят.
– Лестат, всичко това беше като мощен сън! Трябва да те заведа на това място, трябва да го видиш – ти, който толкова много обичаш островите. Всъщност единственото, за което можех да мисля… беше за теб!
– И трябва да ти обясня нещо. Никога през цялото това време, откакто ти дойде при мен, нито веднъж не съм те гледал в очите, не съм чувал гласа ти и дори не съм мислил за теб, без да почувствам болка. Това е болката, свързана със смъртността, с осъзнаването на възрастта, на границите и на това, което човек никога повече няма да има. Разбираш ли смисъла ми?
– Да. И докато се разхождаше из ботаническата градина, си мислеше за мен. И не усети болката.
– Да – прошепна той. – Не усетих болката.
Аз изчаках. Той седеше тихо, отново изпиваше уискито на дълбока жадна глътка, а после отдръпна чашата. Високото мускулесто тяло беше напълно контролирано от елегантността на духа му, движеше се с полираните му жестове и отново се появиха премерените, равномерни тонове на гласа му.
– Трябва да отидем там – каза той. – Трябва да застанем на онзи хълм над морето. Помниш ли звука на кокосовите палми в Гренада, онова щракане, когато се движат от вятъра? Никога не си чувал такава музика, каквато ще чуеш в онази градина в Барбадос, и о, тези цветя, тези луди диви цветя. Това е твоята дива градина, и все пак толкова кротка, мека и безопасна! Видях гигантската палма на пътешественика, чиито клони бяха сякаш сплетени, докато излизаха от стъблото! И нокътя на омара, чудовищно и восъчно нещо; и джинджифиловите лилии, о, трябва да ги видиш. Дори на лунна светлина всичко това трябва да е красиво, красиво за очите ти.
– Мисля, че щях да остана там завинаги. Един автобус, пълен с туристи, ме изтръгна от сънищата ми. И знаеш ли, че те бяха от нашия кораб? Бяха хората от Кралица Елизабет 2. – Той се засмя ярко и лицето му стана твърде изящно, за да бъде описано. Цялото му мощно тяло се разтресе от мек смях. – О, тогава наистина се измъкнах оттам много бързо.
– Върнах се навън, намерих шофьора си и после му позволих да ме закара до западния бряг на острова, покрай луксозните хотели. Много британци са там на почивка. Лукс, уединение, голф игрища. И тогава видях едно конкретно място – курорт точно на водата, който беше всичко, за което си мечтая, когато искам да се махна от Лондон и да прелетя през целия свят на някое топло и прекрасно място.
– Казах му да ме заведе нагоре по пътя, за да мога да разгледам. Това беше едно разнебитено място с розова мазилка, с очарователна трапезария под покрива на бунгало и отворена изцяла по протежение на белия плаж. Докато обикалях, обмислях нещата, или по-скоро се опитвах да ги обмислям, и реших, че ще остана да живея в този хотел.
– Платих на шофьора и се настаних в една прекрасна малка стая на брега на морето. Преведоха ме през градините, за да стигна до нея, а след това ме пуснаха в една малка сграда и аз се озовах вътре с отворени врати към малка покрита веранда, от която малка пътечка се спускаше право към пясъка. Между мен и синьото Карибско море нямаше нищо друго освен кокосови палми и няколко огромни храста хибискус, покрити с неземно червени цветове.
– Лестат, започнах да се чудя дали не съм умрял и дали всичко това не е миражът преди завесата да падне най-сетне!
Кимнах в знак на разбиране.
– Потънах на леглото и знаеш ли какво се случи? Заспах. Лежах там в това тяло и заспах.
– Нищо чудно – казах аз с лека усмивка.
– Е, за мен е чудно. Наистина е. Но как би ти харесала тази малка стая! Беше като безмълвна черупка, обърната към пасатните ветрове. Когато се събудих по средата на следобеда, водата беше първото нещо, което видях.
– След това дойде шокът от осъзнаването, че все още съм в това тяло! Осъзнах, че през цялото време съм се страхувал, че Джеймс ще ме намери и ще ме изтласка от него, и че накрая ще се скитам наоколо, невидим и неспособен да намеря физически дом. Бях сигурен, че ще се случи нещо подобно. Дори ми хрумна, че просто ще се откопча сам.
– Но ето че бях там, а по този твой грозен часовник беше минало три часа. Веднага се обадих в Лондон. Разбира се, те бяха повярвали, че Джеймс е Дейвид Талбот, когато се беше обадил по-рано, и само като слушах търпеливо, сглобих какво се е случило – че нашите адвокати веднага са отишли в централата на „Кунард“ и са изяснили всичко за него и че той наистина е на път за Съединените щати. Всъщност в Майчин дом си мислеха, че се обаждам от хотел „Сентрал Парк“ в Маями Бийч, за да кажа, че съм пристигнал благополучно и съм получил телеграма с техните спешни средства.
– Трябваше да знаем, че той ще се сети за това.
– О, да, и то такава сума! И те я изпратиха веднага, защото Дейвид Талбот все още е генерален директор. Е, аз изслушах всичко това, търпеливо, както казах, после поисках да говоря с моя доверен помощник и му разказах повече или по-малко какво всъщност се случва. За мен се представяше човек, който изглеждаше точно като мен и можеше да имитира гласа ми с голямо умение. Раглан Джеймс беше самото чудовище, но ако и когато той се обади отново, те не трябваше да дават да се разбере, че са му мъдри, а да се преструват, че правят всичко, което той поиска.
– Не предполагам, че има друга организация в целия свят, където подобна история, идваща дори от Висшия генерал, би била приета като факт. Наистина, аз самият трябваше да се потрудя за убеждаването. Но всъщност беше много по-просто, отколкото човек би могъл се предположи. Имаше толкова много дребни неща, които бяха известни само на мен и на моя асистент. Идентификацията не беше истински проблем. И тогава, разбира се, не му казах, че съм здраво вкопчена в тялото на двайсет и шест годишен мъж.
– Казах му обаче, че трябва незабавно да се сдобия с нов паспорт. Нямах никакво намерение да се опитвам да напусна Барбадос с името Шеридан Блекууд, отпечатано върху снимката ми. Асистентът ми беше инструктиран да се обади на добрия стар Джейк в Мексико сити, който, разбира се, щеше да ми предостави името на човек в Бриджтаун, който можеше да свърши необходимата работа още същия следобед. А след това аз самият имах нужда от пари.
– Тъкмо се канех да звънна, когато асистентът ми каза, че измамникът е оставил съобщение за Лестат дьо Лионкур – че трябва да се срещне с него в „Сентрал Парк“ в Маями възможно най-скоро. Самозванецът беше казал, че Лестат дьо Лионкур със сигурност ще се обади за това съобщение. Че то трябва да му бъде предадено непременно.
Той прекъсна отново и този път с въздишка.
– Знам, че трябваше да продължа към Маями. Трябваше да те предупредя, че Крадецът на тела е там. Но нещо се появи в мен, когато получих тази информация. Знаех, че мога да стигна до хотел „Сентрал Парк“ и да се изправя срещу Крадеца на тела, вероятно преди теб, ако се насоча към него веднага.
– А ти не искаше да го направиш.
– Не, не исках.
– Дейвид, всичко това е напълно разбираемо.
– Дали? – Той ме погледна.
– Питаш едно малко дяволче като мен?
Той се усмихна вяло. А после отново поклати глава, преди да продължи:
– Прекарах нощта на Барбадос и половината от този ден. Паспортът беше готов доста навреме вчера за последния полет до Маями. Но аз не отидох. Останах в онзи красив хотел на брега на морето. Вечерях там и се разхождах из малкия град Бриджтаун. Тръгнах си чак днес по обяд.
– Казах ти, че разбирам.
– Разбираш ли? Какво щеше да стане, ако дяволът те беше нападнал отново?
– Невъзможно! И двамата знаем това. Ако можеше да го направи успешно със сила, щеше да го направи още първия път. Спри да се измъчваш, Дейвид. Аз самият не дойдох снощи, макар че си мислех, че може да имаш нужда от мен. Бях с Гретхен. – Направих малко тъжно свиване на рамене. – Спри да се тревожиш за това, което няма значение. Ти знаеш какво има значение. Това е, което се случва със старото ти тяло точно сега. То не е проникнало в теб, приятелю мой. Аз съм нанесъл смъртоносен удар на това тяло! Не, виждам, че не си го схванал. Мислиш, че си го разбрал, но все още си в захлас.
Тези думи сигурно са го поразили силно.
Разкъсаха сърцето ми, като видях болката в очите му, като ги видях помътнели и видях острите линии на страданието в тази нова и неопетнена кожа. Но за пореден път смесицата от старинна душа и младежка форма беше толкова чудна и примамлива, че можех само да го гледам, мислейки си смътно за начина, по който ме гледаше в Ню Орлиънс, и за това колко нетърпелив бях станал от това.
– Трябва да отида там, Лестат. В онази болница. Трябва да видя какво се е случило.
– Ще отида. Можеш да дойдеш с мен. Но аз сам ще вляза в самата болнична стая. А сега къде е телефонът? Трябва да се обадя в „Сентрал Парк“ и да разбера къде са отвели господин Талбот! И пак повтарям, че вероятно ме търсят. Инцидентът е станал в моята стая. Може би просто трябва да се обадя в болницата.
– Не! – Той се протегна и докосна ръката ми. – Недей. Трябва да отидем там. Трябва да… да видим… сами. Трябва да видя за себе си. Аз имам … Имам чувство на предчувствие.
– Аз също – казах аз. Но това беше нещо повече от предчувствие. В края на краищата, бях видял онзи старец с желязно сивата коса да изпада в тихи конвулсии на окървавеното легло.

Назад към част 27                                                                Напред към част 29