Каролин Пекъм – Зодиакална академия – Неспокойни звезди – Книга 9 – Част 26

ДЖЕРАЛДИН

– Забеляза ли как минава времето тук? – Попитах любопитно, а пръстите ми се носеха по стената в най-тъмночервено, изследвайки кътчетата на неестествените тухли. – Сякаш се стича и после се разпилява. Вода, блокирана от язовир и от време на време пускана на свобода.
– Повече се притеснявам за звяра, който се опитва да ни изяде – изръмжа Макс на гърба ми, а гласът му беше дълбок бас с подчертана паника.
– Е, разбира се, че се притесняваш – казах аз, знаейки, че той ще бъде толкова разсеян. – В края на краищата това е целият смисъл. И все пак съм усетила трика под атрибутите.
Магията ни тук беше непредсказуема и макар че заглушаващият балон ни държеше уютно и добре, не вярвах, че няма да се спука във всеки един момент.
– Какъв трик? – Поиска Макс.
Обърнах се към него, а погледът ми се спря на парцаливите следи от нокти, прорязани през рамото на бойните му кожи, и блестящата кръв от раната, която магията ни бе отказала да излекува.
Той ме беше спасил от тази рана, моята галантна баракуда, като ме беше повалил настрани, когато съществото се беше хвърлило от небето, с нокти, готови да ме грабнат, а разрушителното му лице беше изпълнено с гладно ликуване.
Бях разбила това лице като презрял банан с Острието на безкрайната небесна карма за това, че се опита да ми отмъкне момчето Макси, но тези нокти се бяха забили дълбоко и го бяха порязали добре, преди да го пуснат.
Бягството дотук беше бързо и отчаяно, а раната му привличаше много повече от вниманието ми, отколкото можех да призная. Ние бяхме несполучлива двойка за мисия като тази. Емоциите ни бяха твърде преплетени, за да позволят безмилостните решения на войната.
Бяхме намерили малко подслон тук, в преддверието на някаква величествена сграда, която изглеждаше така, сякаш някога е приютявала велик лорд или дама. Сега тя е оставена да се разпада в този град на забравени кости.
От стените на околните сгради отскочи свиреп вик и макар че ужасът се опита да изкуши тръбата ми, аз я оставих настрана, като вместо това се вслушах в начина, по който звукът се движеше.
– Тук няма нищо друго освен смърт – изсъска Макс, а зъбите му се оголиха срещу болката.
– Дори смъртта не може да скрие всичко – контрирах аз. – Защото открих, че има игра.
– Каква игра? – Приближи се до мен Макс.
Притиснах ръка към бузата му, погледнах в очите му и в тях видях твърдата решителност на истински воин.
– Имаш ли сили да бягаш? – Попитах го с пълна сериозност, макар че нито за миг не се усъмних в храбростта му.
– Ако бягаш, значи съм точно там, зад гърба ти – закле се той и, по дяволите, при това водите ми наистина се разбушуваха.
– Звукът се движи – въздъхнах, а очите ми светнаха от истината за това. – Танцува наоколо по модел, който е всичко друго, но не и естествен.
Звярът, който ни ловуваше, отново изкрещя в небесата и душата ми светна от истината на думите ми, когато звучното ехо не успя да прозвучи от пътеката, която водеше вдясно от нас.
Макс замълча, когато и той забеляза неестествената тишина, и в очите му пламна искра на решителност.
Той опъна лъка си, а аз замахнах с боздугана си.
– Навътре в морето яздим – изсъсках аз и без да се бавим повече, потеглихме.
Звярът изпищя, когато ни забеляза, а небето потъмня над главата ми, където кожестите му криле се разпериха широко и ни преследваха по леко наклонената улица. Но крясъците му бяха точно това, което ми трябваше, и аз се усмихнах с дивашка усмивка, докато тичах към това място на нищото, към тази тишина в мрака.
Макс тичаше мощно зад гърба ми, изпускайки стрела, която пламна с огъня на Феникс и предизвика още един рев, който отекна около нас, когато попадна в целта си.
Но аз добре знаех легендата за Рацето, макар че се смяташе за изчезнал. Имах подозрения, че сме се натъкнали на последния от този вид на това злокобно място. Имаше четири сърца, всяко от които можеше да се регенерира, ако имаше време за това. Ноктите му бяха остри като бръснач, а в зъбите му имаше отрова, толкова токсична, че според слуховете парализирал жертвата мигновено след ухапване.
Макар че моята благородна форма не се страхуваше от отрови, скъпият ми Макси не беше толкова щастливо надарен.
Огромният прилеп беше принуден да се отклони, когато Макс стреля отново, а аз рязко се дръпнах надясно, като се вмъкнах в почти несъществуваща пролука между две високи къщи от червени тухли.
Макси проклинаше, докато ме следваше, широката му фигура може би беше по-плътно притисната, отколкото ми позволяваше дори моят Брендас, макар че докато върховете на острия ми нагръдник издълбаваха линии в тухлите, не бях съвсем сигурена в това.
– Тишината се измести – казах като обяснение и Макс измърмори съгласието си.
– Не можем да я изпреварим още дълго – добави той, но не страхливо, а с практичните думи на войник, който умело е преценил врага си.
– Вземи го присърце – казах му аз – защото ние се бием на страната на справедливото и истинското.
Лекият смях, която той издаде, беше явно безсловесно съгласие с моята оценка, нищо не можеше да ни попречи в този поход. Знаех го в костите си.
Изтласках се от края на алеята, а в гърлото ми се загнезди писък, когато прилепа пусна капана си, сблъска се с мен с пълна сила и ме повали на земята.
– Джери! – Изръмжа Макс, докато прилипа ме влачеше, а ноктите му се бореха за място в блестящия ми нагръдник, металът, покриващ гърба ми, проскърцваше, докато се влачеше по калдъръма със скорост.
Бях захвърлена срещу твърдия ръб на каменния фонтан, притисната там, с челюсти, които се стремяха към лицето ми, а боздугана излетя от ръцете ми. Но после чух тишината, която ме притискаше отдясно.
– Насочи се на запад! – Изревах, като използвах малкото време, което ми оставаше, за да кажа на моята сладка любов къде да намери отговора на тази загадка. – И ме запомни добре!
Челюстите на смъртта се стиснаха в гърлото ми и аз замахнах с юмрук, облечен в блестяща ръкавица, украсена със знака на Истинските кралици, към мръсното ѝ лице.
Звярът се отдръпна назад и ме отблъсна от себе си, така че инерцията ми ме запрати в стената, която се пропука от удара.
Все още тишината се носеше от запад, сега по-плътна, по-близка от всякога.
Но между размахващите се крила на звяра, който отново се втурна към мен, не видях скъпия Макси да тича към победата. Не – той се надбягваше за мен, нищожната. И макар да въздишах по доблестта, пропиляна за нещастница като мен, не можех да не усетя нотка топлина в кокалите си от този жест.
Изтърколих се по гръб, посегнах към ножа на колана си и го изтръгнах, точно когато прилепът се хвърли към гърлото ми.
Зъбите му се впиха дълбоко и вярно, отровата се плъзна в мен, ръката ми забави темпото си, макар да не спря, докато размахвах дяволското си острие.
Четири сърца не го спасиха от кинжал в окото.
Тежестта му падна отпусната върху мен, зъбите му прорязваха плът и хрущяли, като дори в смъртта се врязваше все по-дълбоко в тялото ми.
Тогава ме обзе тишина, дори когато тежестта му ме притисна към земята. Бях в хватката на отровата му и знаех, че никой не може да оцелее след такова ухапване.
Макс изтръгна нещото от мен, хладният въздух целуна бузите ми, въпреки че в него витаеше покварата на това прокълнато място.
– Джери – задъха се той, очите му бяха целите в паника, ръката му стигна до гърлото ми, докато искаше лечебната магия да искри между нас, докато проклятието на града се бореше да я задържи от него.
Но тя се разгоря, като запален камък, който се държи за рамка.
– Имам те, Джери. Аз съм тук – закле се той и, о, нямаше ли да има далеч по-лоши начини да умра от този – в прегръдките на любимия ми омар?
Но не и днес. Защото аз не бях обикновен колобър и кръвта ми се помпеше със силата на Цербер. Никаква отрова не можеше да претендира за мен и никакъв прилеп нямаше да ме открадне от крилете на тази война и от окончателното възнесение, което знаех, че предстои.
Издишах с дъх, примесен с кръв от опустошеното ми гърло, и избутах Макси назад, преди да е заздравил напълно раната. Можех да дишам и все още не кървях достатъчно, за да примамвам смъртта по-близо.
– На запад – изсъсках аз, изтърколих се на крака и пренебрегнах разпраните му протести, докато се движех по червените улици.
Наляво, надясно, пак наляво. Извиках, за да накарам тишината да ми отговори, преследвах я през улички и канавки, покрай храм и кула, докато най-накрая стигнах до един блестящ сандък, който седеше в центъра на улицата и излъчваше сила по начин, който изглеждаше твърде подигравателен.
– Какво хо – въздъхнах аз, а стъпките ми се отразяваха от моя смъртоносен делфин, докато се приближавахме.
– Може да е опасно – промълви той, протягайки ръка, за да поеме опасността сам, но аз отблъснах ръката му настрани.
– Запази галантността за будоара – казах му аз. – Тази дреболия няма да ми попречи.
Отворих сандъка и надникнахме в почти празното пространство вътре, като забелязахме в центъра му дебел аметистов камък, изобразяващ Водолей. Той лежеше върху пергамент с древни думи, изписани по повърхността му, които несъмнено обозначаваха проклятието, сполетяло този град. До него лежеше перо от форлакс, изтръпнала кост и разпръснати мандарини – наистина лоши предзнаменования. Изработеното от някой хитър магьосник преди много време проклятие за този град.
Усмивка се прокрадна по устните ми и аз протегнах ръка, за да взема аметиста, а облекчението от това, че подозренията ми се оказаха верни, беше звучна благословия за гордостта ми.
Земята в краката ми се разтресе от грохот, когато отново се изправих и отделих гилдийния камък от предметите, носещи проклятие, а градът на Херит въздъхна дълго, закъсняло, докато се разпадаше на пепел.
Навсякъде около мен сградите, улиците и стените се превърнаха в нищо, избледняха, сякаш никога не са били, и разкриха нашите спътници в пустошта, която беше останала зад тях.
– О, сладки стафиди, дали се поддадохте на зова на смъртта, скъпи другари? – Изплаках, като забелязах Орион и Сет, сгушени в кълбо, където съвсем очевидно се бяха предали на неизбежността на смъртта и търсеха утеха в прегръдките един на друг, докато плачеха за всичко, което предполагаха, че са загубили. – Изтрий тези сълзи от очите си, скъпи Орион, няма нужда да хлипаш повече. Защото аз намерих камъка и те спасих като девойка, която е изгубила всякаква надежда, преди един рицар да ти се притече на помощ.
– Не плача – изпъшка Орион. – Това е вода, която се е разтопила – бяхме замръзнали там и по бузите ми се беше образувал лед.
– Каквото кажеш, мило момче – казах му и му намигнах разбиращо, което накара лицето му да се изкриви по начин, който бих могла да опиша само като чиста, безкрайна благодарност към мен за това, че съм го спасила.
Размазано движение оповести пристигането на другия вампир сред нас, който се запъти към нас от най-отдалечените краища на това, което някога беше Херит.
– Ти го направи! – Извика милейди Тори, когато Кейлъб я изправи на крака, а аз можах само да се поклоня пред благодарността ѝ, задъхвайки се от изненада, когато тя ме обгърна с ръце. – Ти наистина ни спаси задниците, Джералдин. Аз и Кейлъб бяхме хванати в капан в една кула и се борехме с тези шибани гарвани, но не мисля, че щяхме да издържим още дълго.
– Ти щеше да победиш! – Протестирах, като отказвах да повярвам, че тя някога може да се подложи на такава скромна смърт.
– За щастие, аз спасих задниците ни, когато градът се срина – добави Кейлъб. – Защото паднахме на около двеста метра от проклетото небе, когато онази кула се срути.
– Да, да, денят беше спасен, защото ти направи земята гъбеста – изобщо нямаше нищо общо с това, че Джералдин беше гадняр и намери камъка – отвърна Тори, а аз се изчервих най-дълбоко в пурпур при комплимента.
– Ку-ку! – Извика Уошър, тичайки към нас само в призрачна лилава обвивка около кръста си.
Моят Пего-брат и стадото му бяха с него, трополяха насам-натам с някакви странни плетеници по ръцете си, но точно тези плетеници се разпаднаха, превръщайки се в прах заедно с града, и всички спряха да гледат с облекчение пръстите си.
Дарси и Дариус най-накрая стигнаха до нашия пъстър екип, като не се гледаха прекалено внимателно и нямаха много какво да кажат за каквато и да е опасност, с която се бяха сблъскали. Но изглежда, че бяха излезли триумфално като термити във война с мравки.
След като всички се увериха, че всички сме живи и здрави, аз коленичих пред бившия си професор и предложих последното парче от неговия пъзел.
– Какво сега? – Попита с интерес Дарси, докато го вземаше, въпреки че драгунът изглеждаше склонен да го грабне за себе си.
– Сега – замислено каза Орион, като огледа камъка на светлината. – Ще разберем по какъв точно начин гилдийните камъни могат да променят съдбата на Солария. И ще научим какво се случва, когато законните владетелки притежават властта на всичките дванадесет.

Назад към част 25

 

Аби Глайнс – Полеви партита – Последното полево парти – Книга 7 – Част 21

ГЛАВА 3

УЕСТ

– Помислих, че ще те намеря тук. – Гласът на Брейди не ме изненада. Бях чул как автомобилът пристига и вратата се затваря с трясък. Разбрах, че е той, когато игнорирах последните му две съобщения.
– Да – отговорих аз.
Той дойде да застане до мен, но не можех да разчитам, че ще мълчи. Винаги говореше твърде много.
– Не мога да си представя, че си се разколебал в това. Но тогава тази сутрин трябваше да получа от теб окончателния план за тази вечер, а не съм те чувал. Не съм сигурен какво да мисля сега.
Брейди беше единственият човек, на когото бях казал за плановете си да предложа на Маги тази вечер. Трябваше да уреди някои неща вместо мен и го бях помолил за това преди седмици. Предполагах, че ще има въпроси. Дори и да не бях в настроение да говоря за това.
– Не искам да говоря точно сега – казах му.
Той въздъхна, но знаех, че това няма да го накара да замълчи.
– Не ми пука – отвърна той. – Ти може да си ми най-добрият приятел, но Маги е моя братовчедка. Ако планираш да я нараниш, трябва да знам сега, за да мога достатъчно да ти набия задника и да те вразумя.
Стрелнах го с раздразнен поглед.
– Никога не бих я наранил.
Той повдигна вежди към мен, сякаш не беше толкова сигурен.
– Вие сте заедно от седем години. Живеете заедно. Планирате бъдещето си заедно. Защо, по дяволите, чакаше толкова дълго, за да сложиш пръстен на пръста ѝ?
Брейди можеше да ме вбеси достатъчно, за да ме накара да говоря. Той беше добър в това.
– Защото и двамата трябваше да получим дипломите си и нямаше време да се съсредоточим върху планирането на сватба. Маги никога не е повдигала въпроса и дори не е намеквала, че иска да се венчаем. Аз следвах примера ѝ.
Брейди изпусна тежък, кратък смях, в който имаше малко забавление.
– Бих казал, че да заживеете заедно е шибан намек.
Знаех това точно както знаех, че е готова да направи следващата стъпка. Но исках тя да е специална. Исках споменът за това, че съм я помолил да се омъжи за мен, да бъде нещо, което тя винаги да си спомня с удоволствие. Как щях да го направя, когато главата ми беше объркана до шия? Майка ми беше омъжена. Сякаш баща ми никога не е съществувал. Тя вече почти не ме познаваше.
– Точно сега не е моментът – казах аз.
– Кога ще е подходящият момент? – Отвърна ми той.
Повдигнах рамене. Не знаех. Имах твърде много други неща, с които да се справя в момента. Маги не ме притискаше за пръстен.
– Маги не очаква това. Тя не го иска.
Брейди въздъхна тежко.
– Кога Маги е притискала някого за нещо? Сигурен съм, че не мога да се сетя за такъв случай. Тя приема това, което и се дава, и никога не очаква повече. Проблемът е, че аз очаквам повече за нея. Тя е най-близкото нещо, което имам до брат или сестра, и искам да видя, че тя има всичко.
Откъснах погледа си от полето и го насочих към Брейди. Никой не искаше повече за Маги от мен.
– Тя е моят шибан свят – изкрещях му, ядосан от предположението му, че не искам да има всичко.
Той сви рамене.
– Тогава се дръж като мъж – отвърна той, после се обърна и си тръгна, оставяйки ме отново да стоя там сам. Изчаках го да се качи в пикапа си и да си тръгне, преди да се насоча към своя, за да си тръгна. Маги беше изпратила SMS и се беше обадила. Трябваше да отговоря. Тя щеше да се разтревожи.
Преди да тръгна, ѝ изпратих съобщение:

Връщам се към къщата.

След това запалих пикапа и излязох от паркинга.

Не съм в къщата. Опитах се да ти се обадя. На обяд съм с един стар приятел. Много стар приятел. Това е дълга история. Ще ти обясня по-късно.

Поглеждайки надолу, прочетох отговора ѝ. Какво, по дяволите? Тя нямаше много стари приятели. Не и в Лоутън. Спрях встрани от пътя и проверих Life360, за да намеря местоположението ѝ. Не исках да се обяснявам по-късно. Исках да видя Маги. Сега. Трябваше да я видя. Това беше единственото нещо, което щеше да облекчи болката в мен. Винаги беше така.

Назад към част 20

Елена Звездная Градът на драконите – Книга 4 – Част 16

* * *

Сънят ми беше дълъг и сладък.
Дълъг, защото продължи повече от три дни, и сладък заради усилията на мистър Онър да ме почерпи с различни деликатеси, най-вече в пасирано състояние. Уви, единственото, което можех да направя, беше да се събудя благодарение на настояването на мисис Макстън, да пия чай, без да отварям очи, да изям няколко лъжици от това, с което ме беше нахранила почитаемата ми икономка, и отново да заспя.
Така преминаха понеделник, вторник и сряда.
Едва в четвъртък сутринта се събудих, изпълнена с енергия и готова за ново предизвикателство!
Мисис Макстън ме хвана, докато се измъквах с лекота от леглото и едва не изпусна подноса с чая и закуската, като се взираше изненадано не в мен, а в нещо близо до мен.
– Добро утро! – поздравих весело домакинята си.
– Мис Вайърти, страхувам се да не ви разстроя, но вие отново сияете. – каза мрачно мисис Макстън.
Донякъде озадачена, аз пристъпих към огледалото и…
– Сиянието изчезна на крачка пред отразяващата повърхност. – икономката отиде до масата, постави подноса върху нея и обяви: – Мис Вайърти, това не ми харесва.
Това беше последвано от предпазливото:
– Как се чувствате?
– Отлично! – отговорих весело.
– И това е странно. – мисис Макстън седна на един диван до стената – По-рано, след експериментите ви с покойния професор Стантън, вие, първо, не светехте, и второ, лежахте четири дни.
И тя беше права, абсолютно и несъмнено права.
Аз се погледнах в огледалото, объркана, нямаше никакви признаци на магическо изтощение. Нямаше кръгове под очите ми, нямаше бледи устни или кожа, нямаше мигрена, която щеше да ме съпътства поне още двадесет и четири часа. И нямаше да намеря никакво обяснение за това, ако не бяха думите на мисис Макстън за сиянието, което идваше от мен.
Сложих ръце на гърдите си, погледнах се за няколко секунди в същото огледало и стигнах до нерадостното заключение, че ми е било помогнато да се измъкна от изтощението си. И са направили това днес, преди не повече от час, защото все още беше около шест часа сутринта, когато мисис Макстън едва ме накара да изпия няколко глътки бульон.
И в този момент на вратата на долния етаж се почука, колкото и да е странно.
Тогава мистър Уолън, изкачвайки се по стълбите, почука вече на вратата на спалнята и каза:
– Мис Вайърти, там е онзи негодник, градоначалника на този проклет град. Аз му съобщих, че не се чувствате добре, но…
С горчива усмивка аз довърших вместо него:
– Но онзи негодник драконът сам е възстановил вратата, размазвайки пространството, и отлично знае, че това не е така.
– И това не е така? – въпросът на мистър Уолън беше истински изненадан.
– Да. – казах тихо, и попитах мисис Макстън: – Бихте ли предложили чай в малката гостна, моля?
Икономката ми поклати укорително глава, но не спори и като излезе от спалнята, изпрати Бетси да ми помогне.

Назад към част 15

Кели Фейвър – Принудени – Погрешно – Книга 4 – Част 2

***

Кейлин не взе такси. Тя взе автобус, а след това червената линия през река Чарлз, като слезе на Харвард скуеър и след това измина половин миля до университета в Кеймбридж.
Когато най-сетне отвори вратата на колежанската си апартамен, Нели стоеше в средата на стаята. Устата ѝ се отвори, когато Кейлин влезе вътре и каза с половин уста.
– Здравей – каза тихо Кейлин.
– Здравей – отвърна Нели. – Ти си последният човек, когото очаквах да видя. Алисия каза, че никога няма да се върнеш в училище.
– Все още не съм сигурна какво правя – но нямам къде другаде да отида.
Кейлин и Нели никога не бяха ставали толкова близки, колкото Кейлин и Алисия през времето, когато живееха заедно. Кейлин винаги е подозирала, че Нели се чувства донякъде изключена, тъй като другите ѝ две съквартирантки са ставали все по-добри приятелки.
– Ами седни – каза Нели, като направи жест към близкия стол.
– Разкажи ми какво се случва. Изглеждаш напълно изтощена.
Кейлин сви рамене, но направи каквото ѝ беше казано. Тя седна на въртящия се стол, а Нели седна наблизо на малкия диван. Нели я гледаше с очакване. Когато отначало Кейлин не каза нищо, Нели се наведе напред и я хвана за ръката.
– Всичко е наред. Няма да се разсърдя.
И този прост, мил жест накара Кейлин да избухне в сълзи. Тя се разплака така, както не се беше разплаквала през целия си живот – големи, надигащи се сълзи, сякаш някой беше умрял.
Тя сложи ръка на лицето си и заплака, без да може да каже дори една разбираема дума или да спре потока от сълзи.
– Ще ти донеса кърпички. – Нели отиде до банята, върна се с кутия кърпички и я подаде на Кейлин, която най-сетне беше започнала да се владее.
Тя избърса очите си, смеейки се от притеснение.
– Съжалявам, дори не знам какво ми стана.
Нели я погледна с големи, сериозни кафяви очи, които сякаш знаеха повече, отколкото би трябвало.
– Не е нужно да се извиняваш за нищо.
– Имам чувството, че трябва да се извинявам за всичко.
– Ами този, който те е накарал да се чувстваш така, е задник.
Кейлин се засмя, издуха носа си, смачка кърпичката и я хвърли в близкото кошче за боклук. Тя въздъхна дълбоко.
– Не мога да разбера как всичко, което мислех, че е моят живот, може да се промени толкова бързо.
Нели отново се наведе към нея.
– Понякога животът просто ни преобръща с главата надолу.
– Случвало ли ти се е това?
Тя кимна веднъж.
– Да.
Кейлин видя, че съседката ѝ не иска да ѝ каже какво точно е обърнало живота ѝ с главата надолу. Но нещо подсказваше на Кейлин, че другото момиче прекрасно разбира как се чувства в този момент.
– Наистина съм много объркана в момента – въздъхна Кейлин.
– Не е страшно да си объркана. Ще разбереш това.
– Ще го направя ли?
– Да.
Кейлин кимна с благодарност.
– Много ти благодаря, Нели. Знаеш ли, много съжалявам, ако аз и Алисия някога сме те карали да се чувстваш…
Точно тогава вратата се отвори.
– Чух името си – каза Алисия и влезе в стаята с цвят на бузите. Тя видя Кейлин и не помръдна. – Искаше да кажеш нещо? – Продължи Алисия, като гледаше право в Кейлин.
Кейлин искаше да се извини на Нели, че не я е включила, че е позволила на Алисия да се превърне в център на вниманието, но Кейлин знаеше, че Алисия вече е ядосана и ще използва всеки повод, за да започне битка.
Кейлин поклати глава.
– Аз просто… хленчех.
– Каква изненада. – Сгъна ръце Алисия и повдигна вежди. – Приличаш на нещо, което котката е довлякла.
– Алисия! – Извика Нели. – Това не е хубаво.
– Не винаги съм мила, но поне съм честна.
– Понякога е по-добре да запазиш мнението си за себе си – отвърна Нели.
– Не е в мой стил. – Алисия отиде до шкафа с книги и започна да търси. – Мога да се закълна, че все още имам стария си учебник по статистика някъде тук. Имах най-добрите записки и Бен казваше, че с удоволствие би ги използвал.
Нели погледна към Кейлин и изрече мълчаливо извинение, докато Алисия продължаваше да разглежда близкия шкаф. Тя сякаш изсмукваше целия въздух в стаята, помисли си Кейлин.
Кейлин приключи с издухването на носа си и избърса очите си.
– Благодаря, Нели.
– Аз дори не съм направила нищо.
– Ти обаче си го направила – отвърна тя.
Алисия извади една книга от шкафа и се изправи, като се завъртя с лице към тях.
– Какво направи Нели?
– Тя просто слушаше – каза Кейлин. – И не ми се разсърди.
Алисия стисна тънките си червени устни.
– Знам, че не искаш никой да ти се сърди, Кейлин. Но ти не си направила точно така, че някой да разбере защо се държиш по този начин.
– Знам, че не съм направила нещата лесни.
Алисия я погледна с досада.
– И какво е това? Сега не ми вярваш?
Кейлин въздъхна дълбоко.
– Разбира се, че ти имам доверие.
– Не изглежда така. – Алисия стискаше учебника си толкова силно, че кокалчетата на пръстите ѝ бяха побелели. – Сякаш изведнъж си решила, че не си струва да ме държиш повече в живота си. А аз наистина си мислех, че сме приятелки. Като че ли те смятах за най-добрата си приятелка, на практика. Представях си как след години все още ще се срещаме на кафе и ще се смеем на лудите студентски дни.
– Нищо не се е променило от моя страна – каза и Кейлин.
– Нищо не се е променило? – Поклати глава Алисия. – Как можеш сериозно да кажеш това, след като се държиш така? А сега сякаш си мислиш, че можеш просто да дойдеш тук и да се преструваш, че всичко се е върнало към нормалното.
Кейлин усети как кръвта ѝ започва да кипи.
– Нямаш представа какво мисля.
– Точно така, нямам. Защото отказваш да ми кажеш каквото и да било. – Гласът на Алисия леко се разтрепери.
– Алисия, тук не става въпрос за теб. Това е нещо, което се случи на мен, и аз трябваше да се справя с него сама. – Кейлин срещна погледа на съквартирантката си и го задържа твърдо.
Алисия отвърна поглед.
– Както и да е. Ще занеса тази книга на Бен. Може би ще се видим по-късно, ако не си решила отново да изчезнеш, Кейлин. – После се обърна и излезе, а вратата се затвори със силен трясък след нея.

Назад към част 1

Джанин Фрост – Разбита съдба

Разбита съдба

Джанин Фрост – Красива пепел
Разбита съдба
Книга 1

ЧАСТ 1 / ЧАСТ 2 / ЧАСТ 3 / ЧАСТ 4 / ЧАСТ 5 / ЧАСТ 6 / ЧАСТ 7 / ЧАСТ 8 / ЧАСТ 9 / ЧАСТ 10 / ЧАСТ 11 / ЧАСТ 12 / ЧАСТ 13 / ЧАСТ 14 / ЧАСТ 15 / ЧАСТ 16 / ЧАСТ 17 / ЧАСТ 18 / ЧАСТ 19 / ЧАСТ 20 / ЧАСТ 21 / ЧАСТ 22 / ЧАСТ 23 / ЧАСТ 24 / ЧАСТ 25 / ЧАСТ 26 / ЧАСТ 27 / ЧАСТ 28 / ЧАСТ 29 / ЧАСТ 30 / ЧАСТ 31 / ЧАСТ 32 / ЧАСТ 33 / ЧАСТ 34 / ЧАСТ 35 / ЧАСТ 36 / ЧАСТ 37 / ЧАСТ 38 / ЧАСТ 39 / ЧАСТ 40 / ЧАСТ 41

Анет Мари – ОТДАВНА ЗАБРАВЕНИЯ ЗИМЕН КРАЛ ЧАСТ 8

ГЛАВА 7

Събудих се с болки в крайниците, главата ми пулсираше болезнено, а кожата ми пареше от одрасквания. Гърлото ми беше мъчително сурово, очите ми бяха подути, а носът ми беше запушен. Бях мръсна и солена от изсъхналата океанска вода.
Внимателно седнах. Бях сама в спалнята си. Измъкнах се от леглото, грабнах от гардероба чисти дрехи и се промъкнах до вратата на спалнята си. Отворих я и открих, че основната стая е празна. Нямаше Рикр, нито следа, че Зак е спал на дивана.
Не губих време и влязох под душа. Водата беше гореща и успокояваща и докато се киснех, умът ми се спря на най-важното, най-обезпокоителното нещо, което бях научила вчера: истинската самоличност на майка ми като друид от Медоуарк. Имах първия отговор, от който се нуждаех – кой от родителите ми е бил друид, но се нуждаех от още. Много повече.
Намазах косата си с шампоан. Все още трябваше да се справя с предложението на Рикр да ме вземе за съпруга, но нямаше да реша нищо, докато не чуя цялата му история. А това можеше да почака още малко. Ако исках да получа отговори за майка си, трябваше да ги получа, преди Морис да е приключил с уреждането на бъдещето ми вместо мен. След като бъда настанена в специално подбрана, одобрена от МПД гилдия, свободата ми ще бъде ограничена – ако изобщо ми позволят някаква свобода.
След като се изплакнах, излязох от душа и се увих в хавлиена кърпа. Гледах отражението си, докато сушех косата си, и забелязах зачервените си очи и вдлъбнатите си бузи, а кожата ми беше по-бледа от обикновено.
Облечена с потник, втален пуловер с цип и дънки, изрових панталоните, с които бях спала, и извадих телефона и ножа. Натъпках ги в джобовете на дънките си, слязох по стълбите и заключих вратата след себе си.
Чакълът хрущеше под туристическите ми обувки, докато влизах в двора. Все още беше тъмно, а небето се обагряше в тъмносиньо с настъпващата зора. Сенките покриваха фермата, засенчвайки големия черен пикап с чернотъмни стъкла, паркиран на една кола разстояние от стария рейнджър на Доминик. Устните ми се изтъниха.
Един гладен кон изръмжа с надежда от обръщалото на обора си и аз се обърнах от черния автомобил, за да се насоча към конюшнята. Никоя лична криза не можеше да има предимство пред грижата за животните. Докато се насочвах към помещението за хранене, мислите ми препускаха през това, което знаех, и това, което трябваше да знам.
Час по-късно слънцето тъкмо бе навлязло в планинския хоризонт на изток, животните бяха нахранени, а аз се насочвах към черния пикап.
Движение в задната част привлече вниманието ми. Появиха се четири блестящи, кървавочервени очи на двамата варги на Зак, които седяха в бокса като послушни кучета. Пренебрегвайки ги, притиснах ръце към тонираното стъкло на пътническия прозорец и надникнах вътре, като успях да различа само една тъмна фигура на седалката. Почуках по стъклото. Тъмната фигура се раздвижи, след което ключалките се отвориха.
Отворих вратата.
Зак лежеше на наклонената седалка. Беше се преоблякъл в свежа тениска и тъмни джинси, разрошената му коса беше чиста, а челюстта му – гладка от скорошно бръснене; сигурно снощи е взел назаем банята ми.
Той примигна и ме погледна, а след това и розовия изгрев.
– Колко е часът?
Тонът му беше изключително недоволен.
– Морис прави услуги за теб, нали? – Попитах без преамбюл или топлота.
Той потърка с ръка очите си.
– Какво?
– Искам доклада на полицията за смъртта на родителите ми.
Като прокара ръка по лицето си, той издиша грубо.
– Следващия път, когато искаш услуга в ранни зори, поне ми донеси кафе или нещо друго.
– Болката и адреналинът действат по-добре от кофеина – информирах го със захарен яд. – Искаш ли малко от тези?
Той бръкна в мястото отстрани на седалката си и облегалката се върна в изправено положение.
– Ще се откажа от сутрешната игра с ножове.
– Обади се на Морис.
Оставил главата си да падне назад върху облегалката, той ме погледна уморено.
– Какво ще получа от това?
– Няма да те пробода днес.
– Щедрост, но ще трябва да се постараеш повече от това.
Протегнах ръка, притиснах леко върховете на пръстите си към бузата му и погледнах дълбоко в очите му.
– Зак. – Името му беше меко, почти нежно промърморване на устните ми. – Можеш да се кланяш в краката ми до края на жалкия си живот и пак няма да компенсираш това, което ми направи. Дължиш ми всеки удар на черното си, бездушно сърце и дори това няма да изплати дълга ти. – Открих зъбите си в злобна усмивка. – Така че млъкни и се обади на Морис.
Клепачите му се спуснаха над живите му зелени ириси. Той докосна гърба на ръката ми, после плъзна пръсти по ръкава ми до лакътя.
– Не ме притежаваш – каза той също толкова тихо, а гласът му бе облицован със стомана. – И аз не съм тук, за да се моля за прошка. Ако искаш да поговорим за дълговете, тогава първо ще поговорим за това, което се случи преди десет години.
Устните ми се свиха от омраза.
– Не искам егоистичните ти оправдания.
– Аз също не искам оправдания. Искам истината.
През мен премина тръпка. Истината. Истината за случилото се – за неговото предателство и за това колко много от него е планирал предварително. За това как Рут е разбрала, че ще се опитам да я отровя и че отровата е фалшива. За това защо Зак беше дошъл да ме посрещне само за да хвърли в калта в краката ми моята скъпоценна, счупена висулка от речен камък.
От всичко, което ми тежеше, топеше ме, разкъсваше ме отвътре, по никакъв начин не можех да се изправя пред това.
Пръстите на Зак се стегнаха около лакътя ми. Усещаше, че треперя. Цялото ми тяло трепереше при самата мисъл за тази истина.
Вдъхвайки въздух, издърпах ръката си от ръката му.
– Моля те… помогни ми с това.
Думите бяха тихи, неохотни и оцветени с нотка на отчаяние. Мразех, че ме караше да моля. Мразех, че нямах по-добри възможности.
Той ме гледа дълго, след което извади телефона си от джоба. Наведох се, за да гледам екрана, докато той отваряше списък с контакти. Нямаше имена, а само номера.
Избра един и започна нов разговор с текст.
– Имената на родителите ти?
– Килиан и Мейрад Ориен – прошепнах аз.
Той набра бързо съобщение, натисна „Изпрати“ и се отпусна на седалката си.
– Вероятно още не е станал. – Той се намръщи към изгрева. – Повечето хора не са.
– Ти си раздразнителен сутрин. – Преглътнах, после пак преглътнах, преди да успея да изтръгна следващите думи. – Благодаря ти.
Той не каза нищо, очите му се затвориха уморено. Стори ми се, че е спал много по-малко от мен.
– Защо изобщо си тук? – Попитах, опитвайки се да запазя неутрален тон.
– В момента се опитвам да спя.
– В пикапа ти – отбелязах аз. – Това твоят пикап ли е?
– Сега е.
– Откраднат ли е?
– Нямам представа.
– Как не знаеш?
– Не съм го откраднал аз, но може да е бил откраднат в някакъв момент.
Почесах се по лицето.
– Не отговори на въпроса ми. Защо си тук?
Очите му се плъзнаха отново. Зелените ириси се движеха по моите.
– Защо мислиш?
– Аз не съм твоя отговорност. – Изгубих неутралния си тон, гневът втвърди думите ми. – И не искам да бъда. Просто искам да продължа живота си.
Той се обърна на седалката си с лице към мен, подпрял лакти на коленете си.
– Как ще го направиш, без да се научиш да контролираш силата си? Уреди ли си обучение с друида на Бурята?
Устата ми се изкриви, преди да успея да я спра. Дори не си бях помислял да я помоля да ме обучи.
Реакцията ми не го изненада.
– Тогава кой ще те обучава? – Попита той. – Рикр? Той е добър само за това да се измъква от теб.
Точно това исках да прави Рикр.
– Ако си мислиш, че ще ме учиш, значи не си наред с ума си.
– Ако си мислиш, че можеш да продължиш да се държиш така, сякаш нищо не се е променило, значи не си наред с ума си.
– Не искам да ми помагаш.
– Току-що ме помоли за помощ.
– За да разбера за майка ми! – Изкрещях, а темпераментът ми се освободи. – Не искам да се науча да бъда друид! Изобщо не искам да бъда друид!
– Не можеш да промениш това, което си.
– Рикр може!
Думите излязоха от устата ми, преди да успея да ги спра. Очите на Зак се разшириха, а после яростта втвърди чертите му. Той се изтласка от пикапа и се извиси над мен.
– Искаш да кажеш, че той може да изсмуче силата ти, така че никоя фея да не може да усети, че си друид? – Изръмжа Зак. – Това ли искаш да кажеш?
Удържах позицията си, като се взирах в него, а лицето му беше на сантиметри от него.
– Правеше го в продължение на седем години и работеше прекрасно. Ако той…
– Ти си друид, Сейбър! – Той хвана горната част на ръцете ми, сякаш искаше да ме вразуми. – Не можеш…
Бръмченето на вибриращия му телефон го прекъсна. Той ме погледна, после изпусна тежък дъх. Освободи ръцете ми, извади телефона от джоба си и напипа бързо кода за достъп, за да го отключи. Притиснах се до него, за да видя екрана.
Съобщението на Зак гласеше:

Изпрати ми всичко, което можеш да намериш за Килиан Ориен и Мейрад Ориен възможно най-скоро

Под него Морис беше отговорил:

Да преследваш новата си приятелка в киберпространството не е готино, човече. Особено мъртвите ѝ родители.

Измърморих на отговора, но преди да успея да се ядосам, че Морис не е изпратил нищо полезно, телефонът отново завибрира с ново съобщение.

Приложих профилите на Килиан и Мейрад и доклада за смъртта им. Не виждам нищо друго по тях, но ще се разровя по-дълбоко тази вечер след смяната ми. Първо трябва да арестувам лоши момчета.

Със съобщението му бяха пристигнали три прикачени файла. Бях посегнала да докосна първия, когато се появи трети текст.

Не ме въвличай в повече неприятности, добре?

– За какви проблеми говори? – Попитах.
– Искаш ли да видиш файловете, или не?
Издърпах телефона от ръката му и избрах първия прикачен файл. Той се наведе над рамото ми, за да прочете, и аз обмислях дали да не го ударя с лакът в корема… но това беше телефонът му, който аз пазех.
Прикаченият файл се отвори, за да разкрие стандартен профилен документ. Снимката на баща ми запълваше горния ъгъл и сърцето ми се сви. Изглеждаше точно такъв, какъвто си го спомнях – светла шоколадовокафява коса, гъста червеникава брада, която подчертаваше скулите му, и орехови очи. Безвкусното му изражение беше единственото, което не разпознах. В спомените ми той винаги се дразнеше и се шегуваше.
Митичният му клас го определяше като вещица, а според записите му беше член на гилдия, за която никога не бях чувала. Малка бележка я определяше като спяща гилдия – гилдия за митици, които не практикуват магия.
Поглъщах всяка дреболия от светската информация в профила му, после отворих този на майка ми. Когато документът се появи, Зак си пое рязко дъх от изненада. Знаех защо. На снимката на Мейрад можех да бъда аз, но вместо строгата линия на бретона, която пресичаше лицето ѝ, гъстата ѝ черна коса беше отметната назад, разкривайки изящната арка на веждите над меките ѝ синьо-сиви очи.
Моите очи никога не бяха изглеждали толкова меки.
Както и подозирах, тя също беше записана като вещица и беше член на същата гилдия като баща ми.
– Тя е била твоят родител друид? – Попита Зак.
– Да. Друидът от Медоуарк. – Погледът ми се стрелна към него. – Чувал ли си за нея?
Той поклати глава.
Отново изучих снимката ѝ, след което извадих телефона си и набрах последния адрес, посочен в рубриката за местоживеенето ѝ. Изскочи апартаментен комплекс в Чилиуак, градче на повече от сто километра източно от Ванкувър. Не можех да си спомня никакви подробности за това къде се намираше домът ми от детството, но знаех, че никога не сме живели в град и определено никога не сме живели в апартамент. Жозефин беше двойно права за тайната на друидите.
Прибрах телефона си в джоба, върнах се към съобщението на Морис и докоснах третото приложение – разследването. Зареди се документ, който запълни екрана с малък текст. Прелистих първоначалната информация, описваща датата, мястото, участващите лица и целта на разследването.
Пръстът ми се плъзна по екрана, докато скролвах надолу. Появиха се група снимки и имах секунда да регистрирам скалистата земя на първата, преди телефонът да изчезне от ръката ми.
Зак се отдръпна, държейки телефона си.
– Ще прочета останалото вместо теб.
– Какво? – Изпъшках. – Дай ми го.
– Това са снимки от местопрестъплението. Не е нужно да ги виждаш.
– Мога да се справям с кървавините чудесно.
– Знам – отвърна той. – Но спомените ти за родителите ти са ценни. Не ги накърнявай с изображения на смъртта им.
Гневът ми отслабна, а гласът му, десетгодишен, но кристално ясен, прошепна в паметта ми, казвайки на петнайсетгодишното ми аз, че не може да си спомни родителите си.
Прехапах вътрешната част на бузата си. Всичките ми спомени за родителите ми бяха щастливи. Нима исках да видя разбитите им, погълнати, разлагащи се трупове? Исках ли тези образи да ми идват на ум, когато си помисля за тях?
Изпуснах дъх.
– Дай ми ключовете си.
Той примигна.
– А?
– Ти чети, аз ще карам.
Объркването му се задълбочи.
– Къде ще караш?
Извих вежди и посочих телефона му.
– Къде другаде? До мястото, където са умрели.

***

Почуках с пръсти волана, като нетърпеливо наблюдавах входа на бензиностанцията. Бяхме на десет минути от Кокитлам и не ми беше приятно да ме спрат. Исках да продължа да се движа.
В светкавица от бяла козина Рикр скочи на централната конзола под формата на норка.
„Позволи ми да потвърдя разбирането си, гълъбче. Пътуваме към мястото, където са загинали родителите ти, нали?“
– Да.
„Там, където са загинали преди почти две десетилетия.“
– Да.
„И на това място се надяваш да откриеш… какво?“
– Не знам. – Почукването ми по волана се ускори. – Но това е всичко, което имам.
Той седна на хълбоците си, а мустаците му замислено потрепваха.
„Все още не разбирам. Какво искаш да постигнеш?“
– Не искам да постигна нищо конкретно. Това е… – Прокарах ръка по лицето си, после сплесках бретона си обратно надолу. – Последният път, когато видях родителите си, те ме оставиха при един семеен приятел, за да могат да участват като доброволци в издирването и спасяването на един изгубен турист. Никога повече не ги видях. Никога не успях да видя дома си отново. Без никакво предупреждение цялото ми детство просто… изчезна. И сега, като знам, че майка ми е била друид, имам чувството, че детството, което помня, е било просто сън. Искам да получа отговори за нея и нейните тайни, но също така искам да се свържа отново с нея… с моето минало… по някакъв начин.
„И това е всичко, което имаш“ – промърмори той, повтаряйки думите ми.
Вратата на бензиностанцията се отвори и Зак излезе, с две чаши за еднократна употреба за кафе, балансирани в едната ръка, и малка хартиена торбичка в другата. Той отвори вратата на пикапа и се качи, като постави двете парещи напитки в поставките за чаши. След като затвори вратата, той се настани обратно, закопча колана – и едва тогава ми предложи ключовете.
Раздразнена, аз ги изтръгнах от ръката му.
Докато нагласяваше колана си, Зак погледна Рикр на централната конзола, а неприязънта между друид и фея прозвуча в кабината. Пренасочвайки погледа си, проверих огледалото за обратно виждане; двамата варги бяха в бокса, седнали точно зад прозореца, докато оглеждаха малкия паркинг. Все още не бях видяла никаква следа от Лалакай, а ако Зак нямаше да я повдигне, нямаше да го направя и аз.
Направих маневра на заден ход от мястото за паркиране, когато той отвори хартиената си торбичка и извади един дебел мъфин. Подаде ми го. Взех го без коментар и захапах пухкавия връх. Боровинка. Не е лошо.
– До Чилиуак има час и половина – казах аз, като преглътнах хапката. – Колко още до мястото, където са открити телата им?
Той извади втори мъфин и отлепи опаковката от дъното му. – След минута ще заредя GPS координатите. Каза, че адресът в Чилиуак е фалшив?
– Това е истинско място, но ние никога не сме живели там. Предполагам обаче, че сме живели в района. – Включих мигача, излязох на входната рампа за магистралата и натиснах педала на газта. – Ако видя Чилиуак, може да ми се раздвижи паметта.
– Може би – промълви той, преди да натъпче половината мъфин в устата си наведнъж. С другата си ръка извади телефона си и отвори приложението за GPS.
Рикр изхвърли малка лапа и открадна боровинка от полуизядения ми мъфин.
„Откакто те срещнах, не съм излизал от нашата територия. Странно нещо е.“
– Бил ли си по този път преди? – Попитах любопитно.
„Преди известно време, да.“ – Той наклони норковата си глава, а мустаците му настръхнаха. – „Хората бяха много по-малко и не си спомням тези бетонни коридори.“ – Той наклони главата си в другата посока. – „Спомням си влаковете. Мръсни, шумни машини. Отвращавам се от тях.“
Зак погледна феята с леко недоверие.
– Влакове, но няма пътища?
– И какво – промълвих аз – края на XIX век? Не си напускал района на Кокитлам повече от век?
„Не съм пътувал в тази посока“ – уточни той. – „Все пак се скитах малко, преди да те срещна. На север. Харесвам хладния климат.“
Няма изненада.
Довършвайки мъфина си, Зак постави и двете си ръце върху телефона си.
– Изглежда… малко повече от два часа оттук, докато свърши пътят. Ще трябва да се разходим до самото място.
Кимнах.
– Какъв е маршрутът ни?
– От Чилиуак продължаваме на изток по магистрала 1 до Хоуп, след това на север в … каньона Фрейзър.
При колебанието му хвърлих бърз поглед към него.
– Какво?
Пръстът му се плъзна по екрана.
– Това е…
– Какво?
– Каньонът Фрейзър. Родителите ти са загинали в „Адската порта“.
– Адската порта? – Повторих объркано. – Това не е ли някакъв туристически капан?
– Не е тази Адска порта.
„Сигурен ли си, че това е нашата дестинация?“ – Попита Рикр рязко.
– Тези координати са в центъра – отвърна Зак.
Рикр поклати малката си глава.
„Тогава трябва да прекратим това начинание.“
– За какво говориш? – Попитах.
Зак отговори сухо.
– Това е митичната Адската порта.
Порив на студ смрази крайниците ми.
„Това е диво място“ – обясни Рикр. – „И богато на природна сила. Моите роднини са владели тези планини в продължение на хилядолетия и все още управляват там. Не можем да навлизаме в тези земи, гълъбице. Това би означавало сигурна смърт.“
– Не бих казал сигурна смърт – замисли се Зак. – Достатъчно безопасно е да се премине, но митиците, които са достатъчно глупави, за да се скитат из Адската порта, са склонни да изчезват.
Ръцете ми се стегнаха върху волана.
– Ако е толкова опасно, защо родителите ми са отишли там?
– Не знам, но щом са загинали там, почти сигурно е било нападение на феи.
„И би било жестока ирония дъщеря им да загине на същото място и по същия начин“ – каза Рикр, като скочи на таблото, за да ме види както трябва. – „Дори и с най-убедителните и неизбежни причини, бих те призовал да се върнеш обратно.“
Да се върна сега? Когато току-що съм тръгнала? Да се откажа ми се струваше като да изоставя детството си – и да загубя всякакъв шанс да намеря отговори за майка си.
– Толкова ли се притесняваш, че ще умрем?
„Притеснявам се за теб, гълъбче. Много е трудно да ме убиеш. А теб – не.“
Зак прокара пръст по телефона си, изучавайки планирания ни маршрут.
– Ако жадуваш за близко до смъртта преживяване, мога да се сетя за дузина по-добри варианти, които са много по-близо.
Стиснах зъби.
– Няма да се върна. Казахте, че е безопасно да се премине, нали? Стига да побързаме, ще се справим. Не планирам да спираме за обяд на пикник.
„Бързането не е гаранция за безопасност“ – настоя Рикр. – „Това начинание е ненужен и неприемлив риск.“
Стиснах устни, опитвайки се логично да претегля всичко в ума си – но логиката не работеше.
– Трябва да го направя, Рикр. Знам, че за теб няма смисъл, но трябва да го направя.
Той изпусна мъничка въздишка на хрътка.
„Тогава трябва да действаме бързо.“
– Ще го направим – обещах аз. – Вътре – вън.
Зак се облегна назад на седалката си.
– Ще бъде интересно.
„Много“ – измърмори Рикр.

Назад към част 7

К.М. Рийвс – Книга 3 – Изгряваща хибридна луна ЧАСТ 17

ФЛОРА

Тя беше убила баща си.

Нямаше думи, с които да опише войнственото чувство, което разцепваше душата ѝ, но Флора си го представяше като люлеене в океана; вълната я издигаше само за да я пусне на другия бряг, където тя щеше да се приземи, твърдо, върху скалиста повърхност.
Дрейвън беше единственото нещо, което я предпазваше от потъване под вълните. Мислите ѝ се забързаха, докато той пускаше душа и я вдигаше във ваната с нокти. Той издърпа през главата ѝ опръсканата с кръв нощница, която все още прилепваше към слабата ѝ фигура, оставяйки я по сутиен и бикини. Флора издърпа лунния камък от врата си и го постави на плота. Тя застана под горещата струя, докато сълзите ѝ се стичаха и замъгляваха зрението ѝ. Плачът разтърсваше тялото ѝ.
Тя не съжаляваше, че е отнела живота на баща си. Уродът го заслужаваше за всичко, през което беше прекарал нея и майка ѝ. Но фактът, че е отнела живот, я разтърси. Колко лесно беше да сложи край на съществуването му. Само с едно натискане на спусъка. Само едно движение на пръста ѝ. Така ли щеше да бъде, когато станеше вампир?
Никога не беше се замисляла колко крехък може да бъде животът. А тя все още беше човек. Като вампир щеше да бъде по-силна, по-бърза, сама по себе си смъртоносно оръжие. В съзнанието ѝ премина образът на Дрейвън, който откъсва главата на Пети. Тя щеше да може да го направи. Кръвта щеше да я задвижва сама, без да се отчитат засилените емоции. Щеше ли да цени живота, когато беше безсмъртна? Дали човечността ѝ щеше да се промени дотолкова, че да не се замисля, преди да отнеме някой живот?
Тялото ѝ се сгромоляса под тежестта на мислите ѝ и тя се подпря на стената на ваната, докато се свличаше към дъното. Само че ударът на коленете ѝ в порцелана така и не дойде. Силни ръце се вкопчиха под ръцете ѝ и я повдигнаха. Флора си пое рязко въздух, за да го вкара в дробовете си. Тя наклони глава нагоре, за да се вгледа в изумрудените очи на мъжа, който я беше защитил, въпреки че не трябваше.
Дрейвън я постави нежно на дъното на ваната, свали окървавената си риза и изплакна остатъците от убийството от тялото си. Това отне само няколко секунди и след това я придърпа към себе си. Топлината, която се излъчваше от гърдите му, проникна в нея, отмивайки спомена за това, което беше направила, по-добре от парливата вода. Дрейвън допря челото си в нейното и прошепна:
– Имам те.
Тя имаше нужда той да я има. Тя не беше онази кучка, която трябваше да бъде. Не и когато тежестта на света притискаше гърдите ѝ.
Флора го погледна през мокрите си мигли и хълцайки се разплака.
– Винаги ли боли така?
Дрейвън потупа бузите ѝ и изми кръвта, която ги бе опръскала.
– Не. В крайна сметка изтръпваш и осъзнаваш, че правиш услуга на света.
Флора затвори очи и се облегна на докосването му.
– Но защо имам чувството, че изтръпването отстъпва място на безразличието? Чувствам се така, сякаш се давя, но ти изглежда, че се държиш здраво.
– Дали?
Тя отвори очи тъкмо навреме, за да види как Дрейвън смръщва вежди, и макар в гласа му да се долавяше закачливост, Флора усети нотка на маскирана болка.
– Ако не беше така, нямаше да си тук и да ме защитаваш.
– Защитата ти е средство за постигане на целта, Флора. Тя няма нищо общо с моята човечност и всичко е свързано с нашата сделка и лунния камък. Аз съм това, което съм, защото избрах да не се поддавам на онази моя страна, която би процъфтявала в мрака. Придържам се към моя вълк, към моята глутница и към всичко, което те защитават. Те са моята сила.
– А когато ги няма? – Гласът ѝ трепери. Идеята за Дрейвън без Матео и Кейд не ѝ допадаше, но това не я правеше по-малко реална. Нощта продължаваше да я блъска с реалността на бъдещето ѝ, ако избере да се превърне.
Дрейвън въздъхна и се отдръпна от нея. Прокара ръце по ръцете ѝ и я обърна така, че тя да е с гръб към него. Внимателно издърпа ластика от конската и опашка.
– Ето какво се опитвах да ти кажа, Флора. Безсмъртието не е всичко, което се крие в него. Да се превърнеш в чудовище си има своите недостатъци.
На върха на езика ѝ затанцува горчива реплика, но Флора я сдържа. Знаеше, че той не казва тези неща, за да изпитва омраза, но това не намаляваше жилото. Той беше прав. Имаше много повече неща, които да обмисли, отколкото някога си беше позволявала. Нямаше семейство, на което да липсва или което да скърби за нея. Ако не друго, тя беше намерила семейство, което щеше да я прегърне и да ѝ даде сили да продължи напред. Проблемът беше, че не мислеше, че може да живее с мисълта, че може да стане убийца. Единственият човек, когото искаше да види мъртъв, лежеше в собствената си кръв в съседната стая.
Това не означаваше, че не е намерила сила в действията си. Намери. Отърваването на света от баща ѝ беше точно такова, каквото го описа Дрейвън – като да направиш услуга на света. Но тя не искаше да изтръпне от преживяното. Трябваше да продължи да чувства; да си спомня всяка емоция, добра и лоша, която я е довела до мястото, където се намираше.
Дрейвън заплете юмрука си в косата ѝ и наклони главата ѝ назад. От устните ѝ се изтръгна тих стон, докато той безшумно измиваше косата ѝ с шампоан и балсам с аромат на евкалипт. Ръката му масажира скалпа ѝ и само за този миг тежестта на чудовището, в което можеше да се превърне, се вдигна.
Беше трудно да си го представи като чудовище, когато се грижеше за нея. Нямаше значение, че току-що бе станала свидетел как той откъсва главата на мъж от врата му – в Дрейвън имаше много повече, отколкото позволяваше на всеки човек да види. Той беше дълбоко загрижен и се бореше с всички сили, за да защити това, което беше важно за него. Нямаше значение, че тези, за които се грижеше, можеха да го отблъснат или да се отрекат от него заради това, което беше. Дрейвън продължаваше да прави каквото може, за да ги защити, и го правеше с всички сили.
Флора се зачуди какво ли би било да бъдеш някой, за когото му пука. Стомахът ѝ избухна в трепети, но тя бързо отхвърли тази мисъл. Той буквално току-що го беше казал сам: тя беше работата.
Тя винаги е била работата. Баща ѝ не беше виждал в нея нещо повече от вещ, която да бъде продадена. Съревнованието беше работа сама по себе си – да бъде идеалната булка за принца на вампирите. Сега тя беше работа за Дрейвън и Калъм. Просто ключ, който те могат да използват, за да намерят лунния камък и да осигурят защита на Емери.
За първи път всичко, което някога е искала, се поставя под въпрос и Флора не е сигурна каква иска да бъде и какво следва.
Не можеше да отрече, че е намерила своето място в света на вампирите, но това не беше единственият живот, който можеше да води. След смъртта на баща си тя се освободи от бремето, което бе носила толкова дълго. Можеше да живее както си иска. Калъм щеше да я пусне, а Емери щеше да я разбере.
Дрейвън изплакна последния сапун от косата ѝ и я обърна с лице към себе си.
– Какво се върти в тази твоя хубава главичка?
Тя беше лице в лице с идеално очертани коремни мускули и регистрира, че стои по бельо, а той е облечен само с нискокачествени панталони. Тя вдигна поглед, за да срещне погледа на Дрейвън, и стисна бедрата си в опит да спре топлината, която разцъфна между краката ѝ, но нямаше никаква полза.
Дрейвън вдиша и тя разбра момента, в който той усети възбудата ѝ, защото очите му се разшириха.
– Зададох ти един въпрос.
Тя очакваше той да коментира реакцията на тялото ѝ, но той не го направи. Преглъщайки покрай топката за голф в гърлото си, Флора се мъчеше да изрази с думи точно това, което изпитваше.
– Просто вече не съм сигурна какво искам. Тъмнината ме плаши, но също така я чувствам като стар приятел. Не искам да се превърна в чудовище като него, но би ли било толкова лошо да бъда чудовище като теб?
Дрейвън въздъхна дълбоко и проследи с пръсти голото ѝ рамо.
– Чудовищата не се създават. Те се раждат, независимо дали това става чрез раждане или чрез обръщане.
– Така ли виждаш себе си? – Веждите ѝ се смръщиха и Флора затвори очи, без да иска да види реакцията ѝ, когато попита: – Така ли би ме видял?
Ниско ръмжене изпълни малкия душ и Дрейвън я докосна по бузата, принуждавайки я да вдигне поглед към него. Той направи плъзгане напред, така че всеки път, когато си поемаше дъх, гърдите му докосваха втвърдените ѝ зърна.
Когато тя отвори очи, изумруденият му поглед съдържаше само доброта, но устата му беше притисната в тънка линия, което я остави несигурна.
– Никога не бих могъл да те видя като нещо друго, освен като момиче, което обича мехурчетата в шампанското си. Но дори и сега в теб има сенки на човек, който е познал болката, и въпреки че ни се иска да вярваме, че тя не ни владее, мракът винаги ще ни дебне. Вярвам, че си способна да постигнеш толкова много, Флора. Ти си силна. Ще дадеш шанс на тези вампири да се преборят за парите си. Единствената ми надежда е, че когато мракът отново дойде за теб, защото той ще дойде, ти няма да се поддадеш на дълбините му.
С всяка своя дума главата му се приближаваше до нейната, докато устните му не се оказаха на косъм от нея.
Устните на Флора се разтвориха и потрепериха, макар да не беше сигурна дали това се дължи на нерви или на нужда. По-често моментите с Дрейвън я караха да се колебае между двете.
– А ако го направя?
– Иска ми се да мога да ти кажа, че ще те измъкна, но ако си в хватката на мрака, се опасявам, че вече ще си изгубена в нея.
Флора не беше сигурна какво има предвид с това изказване, но ако щеше да се поддаде на мрака, нямаше човек, когото да предпочете да е на нейна страна. Ако поиска, знаеше, че той ще я защити от всички чудовища, които се крият в сенките. Той щеше да я защити дори от самата нея. Просто такъв беше Дрейвън.
– Флора… – започна той, но тя заговори в същото време, а въпросът ѝ изгаряше, докато се откъсваше от езика ѝ, разрушавайки всичко, което той искаше да каже.
– Дори с този риск, ще продължиш ли да ме променяш, когато всичко това приключи?
Дрейвън преглътна тежко и тя пожела да изсмуче думите обратно. Той се отдръпна от нея и тя пропусна топлината му в мига, в който тя изчезна.
– Ако не успея да те убедя, че твоята човечност си заслужава, тогава – ако това е, което искаш, да Флора.
Той се обърна и дръпна завесата на душа назад.
– Ще те оставя да се измиеш.
Прибързан момент на смелост, а може би глупост, я заля и тя хвана ръката му.
– Остани.
Въпросът ѝ издигна бариера между тях. Тя дори не знаеше дали иска да бъде превърната, но трябваше да знае, че това все още е опция – че все още има избор да бъде тази, която ще се защити. Колкото и да и беше неприятно да признае, че обича да го има за свой спасител, той нямаше да е там завинаги и тя си обеща, че никога повече няма да бъде слаба.
По чертите на Дрейвън се появи нерешителност.
– Късно е, а тази вечер преживяхме много. Ще бъда точно пред вратата.
– Дрейвън, остани. – Гласът ѝ излъчваше фалшива увереност, която беше повече в негова полза, отколкото в нейна. – Ти ми каза да живея. Да си вземеш душ с мъж не се ли смята за живот?
– Искаш да използваш думите ми срещу мен? – Той поклати глава и на устните му се появи усмивка. – Но не, не и когато току-що си пуснала куршум между очите на баща си.
Флора прокара пръстите си между неговите.
– Това също е част от живота. Аз искам да живея. Искам да изпитам всичко, което моята човешка същност може да предложи. Но най-вече в този момент имам нужда да почувствам връзка с нещо, с каквото и да било. Нещо, което да ми напомня, че има красота в този свят и че има емоция отвъд мрака.
Той сведе поглед към ръцете им, после го издигна по тялото ѝ. Когато очите му срещнаха нейните, нямаше как да не забележи глада в дълбините им.
– По-добре бъди сигурна, че това е, което искаш, Флора, защото всеки душ, който някога съм вземал с жена, е водил до нещо повече, а способността ми да ти устоявам се изчерпва.
Главата ѝ се завъртя, ударена от ревността за всяка друга жена, с която се е къпал, последвана от пияните пчели, които излитат с надеждата, че съпротивата му е толкова слаба, колкото твърди.
Смело протегна ръка нагоре и като се молеше да е по-секси, отколкото се чувстваше, Флора бавно разкопча закопчалките на сутиена си и избута презрамките от раменете си. Първо отдясно, после отляво, преди да позволи на тънката материя да падне на дъното на ваната.
– Тогава спри да се съпротивляваш.

Назад към част 16

Налини Синг – Архангелска буря ЧАСТ 44

Глава 43

Четири дни, след като я беше вкарал в него, Дмитрий изведе Онър частично от упойващия ѝ сън.
– Дмитрий. – Това беше вял въпрос, докато я люлееше в скута си, но той чу паниката.
– Ти си в безопасност – каза той. – Време е за първата кръвна целувка. Помниш ли? – Беше ѝ казал всяка стъпка от процеса, за да не се страхува, когато се събуди без пълен контрол над способностите си, неговата Онър, която някога е била държана в плен от чудовища.
Пръстите ѝ се свиха в гърдите му, а страхът се разля по лицето ѝ.
– Не мога да се движа.
– Онър, бейби, не мога да те извадя напълно. – Това го разкъсваше на части. – Моля те, запомни. – Той притисна и целуна жената, заради която вечността си струваше да се живее, държейки я толкова силно, колкото смееше, защото сега кожата ѝ щеше да е чувствителна, по-лесно да се нарани. – Никога не бих направил нещо, което да те нарани.
Въздишка на врата му, паниката отшумя, макар че гласът ѝ оставаше гъст от наркотиците.
– Обичам те.
Облекчен до степен, в която едва дишаше, той си позволи три ценни минути с нея, преди да използва един от зъбите си, за да прободе китката си и да я поднесе към устата ѝ. – Знам, че сега няма да е вкусно – нямаше да е, докато трансформацията не се настани по-дълго в тялото ѝ – но трябва да вземеш само няколко капки.
Онър набръчка носа си, но не се възпротиви.
– Много не е секси – промърмори тя след това и го накара да се засмее, а напрежението да изтече от тялото му.
– Повярвай ми, става по-секси. – Целувайки я, той се принуди да я положи обратно. – Готова ли си?
– Искам да го направя. – Тя се сгуши в тялото му. – Искам да бъда с теб.
Той посегна надолу, за да активира отново лекарството, което щеше да я отведе под водата.
– Ще бъда тук и ще те чакам, когато се събудиш отново. – Беше чакал близо хиляда години – нищо не би го накарало да се отдалечи от нея. – Спи. Ще те пазя.

Назад към част 43

Ема Чейс – Прецакан по кралски ЧАСТ 2

ПРОЛОГ

Моят първи спомен не се различава много от този на другите. Бях на три години и това беше първият ми ден в детската градина. По някаква причина майка ми пренебрегна факта, че всъщност съм момче, и ме облече в ужасен гащеризон, риза с къдрички и лачени обувки. Планирах при първа възможност да намажа костюма с боя.
Но не това се откроява най-много в съзнанието ми.
По онова време да забележа обектив на фотоапарат, насочен към мен, беше толкова често срещано, колкото да видя птица в небето. Трябваше да съм свикнал с това – и мисля, че бях. Но този ден беше различен.
Защото имаше стотици фотоапарати.
Бяха разположени на всеки сантиметър от тротоара и улиците, а на входа на училището ми се бяха скупчили като море от еднооки чудовища, които чакаха да се нахвърлят. Спомням си гласа на майка ми, успокояващ и постоянен, докато се държах за ръката ѝ, но не можех да разбера думите ѝ. Бяха заглушени от рева на щракащите апарати и виковете на фотографите, които ме викаха по име.
– Николас! Николас, насам, усмихни се сега! Погледни нагоре, момче! Николас, тук!
Това беше първата ми представа, че съм – че сме – различни. В годините след това научих колко различно е семейството ми. Международно известни, мигновено разпознаваеми, ежедневните ни дейности се превръщат в заглавия на вестници.
Славата е странно нещо. Силно нещо. Обикновено тя се променя като прилив и отлив. Хората биват завладявани от нея, заливани от нея, но в крайна сметка известността се отдръпва и бившият обект на нейната любов се превръща в някой, който е бил някой, но вече не е.
Това никога няма да се случи с мен. Бях известен, преди да се родя, и името ми ще бъде изписано в историята дълго след като съм прах в земята. Славата е временна, известността е мимолетна, но кралската власт… кралската власт е завинаги.

Назад към част 1

Колийн Хоук – Мечтата на тигъра ЧАСТ 22

Глава 20
Човекоядец и чудо

Следвахме мрачния проход около час и накрая излязохме през отвора на пещера, скрита в планина. Децата избутаха храсталака, за да мога да мина, без да нараня на тръните краката на Ана. Присвивайки очи в тъмнината, различих неравните форми на много животни. Поех дъх, докато разглеждах камилите.
Децата ми помогнаха да хвана три от тях и да ги завържа заедно с помощта на пояса на кръста ми и ръкавите от ризите на момчетата. След като децата се качиха, аз се качих на гърба на водещата камила и притиснах отпуснатото тяло на Ана пред себе си. Тръгнахме на запад, обратното на посоката, в която исках да вървя, но трябваше да се отдалечим от цитаделата на мъжа с тюрбана и реших, че е най-добре да поставим възможно най-голямо разстояние между нас и неговите наемници.
Надявахме се, че само шепа мъже знаят за тайния проход. Бяхме внимателни, затворихме го зад нас и децата бяха скрили всички тела на мъжете, които бях убил. Ако имаме късмет, никой нямаше да провери господаря или клетките ни до сутринта и ние щяхме да сме доста далеч, преди да разберат какво се е случило.
Ако нямахме късмет, пресметнах че имаме по-малко от час преднина. Най-голямата ми надежда беше, че ще попаднем на приятелски настроен търговец, който не е лоялен към човека, който продаваше оръжия, но шансовете ни не бяха големи. Ако трябваше да спася само Ана, тогава може би щеше да има шанс да избягаме. Но от мен зависеха още десетина деца.
Имаха нужда от храна и вода и от лечител, който да се грижи за раните им. Нараняванията ми заздравяваха бавно, беше се появила инфекция, а за бях въоръжен само с нож.
Вероятността ни да оцелеем не изглеждаше добра.
Движехме се през пустинята бързо и тихо в продължение на два часа, което беше достатъчно изненадващо, но тогава се натъкнахме на кладенец, което беше толкова рядък късмет, че беше забележително. Децата пиха много. Те дори извадиха вода за камилите. Опитах се да накарам Анамика да пие, като поставих черпака между устните й, но тя ме отблъсна и заклати главата си напред-назад, сякаш бълнуваше. Знаех колко гореща е пустинята, след като слънцето изгрее, затова се опитах да я накарам да пие вода, но успях да прокарам само няколко капки през устните й.
В крайна сметка трябваше да се откажа и наредих на децата да се качат отново на камилите. Когато открихме кладенеца, се надявах, че този, който го притежава, ще доведе животните си да пият на разсъмване, но никой не дойде в този тих час. Продължихме напред, като останахме достатъчно близо до утъпканата пътека, за да я следваме, но и достатъчно далеч, за да не бъдем забелязани.
Едва час след изгрев слънце си спомних за яйцето на феникса. Извиках младото момче, което ми беше от голяма помощ, и той се приближи.
– Можеш ли да ми дадеш камъка? – попитах го.
Държеше го увит в риза, която бе вързал около слабато си тяло. Това, че тежестта му не го беше съборила, беше невероятно. Той беше кораво дете.
Без да задава въпроси, той я издърпа и развърза ръкавите на ризата, като ми го подаде.
– Моля, нека това да проработи – измърморих под носа си. Притискайки длани към стените на яйцето, надникнах в дълбините му. – Имам нужда от твоята мъдрост – прошепнах на камъка. – Моля, помогни ми да спася тези деца.
Отначало нищо не се случи, но след това светлината в камъка на истината блесна златисто и пулсираше топло в ръцете ми. Сърцето на феникса проговори в ума ми. Гласът беше едновременно нежен и ужасен. Беше напълно неразличим и все пак някак познато. Умът ми се замъгли и аз се олюлях, почти паднах от камилата, но тогава хоризонтът се стабилизира и фокусът ми отново се съсредоточи върху камъка. Една картина изведнъж стана много ясна.
„БЕЗОПАСНО“, каза камъкът и след това ми показа карта.
Беше в посоката в която пътувахме, и аз видях пътя, по който трябваше да тръгнем, и голямата къща в края му. Картата някак си се отпечата в съзнанието ми и аз знаех къде трябва да отидем и какво ще намерим, щом пристигнем. Знаех също, че пътуването ще отнеме около три дни с камила.
Доверявайки се на камъка на истината, увих го в ризата около врата си и завързах ръкавите заедно, след което поведох децата. Към тежестта на гърдите ми, стана гореща и аз докоснах камъка. Показа ми снимка на мъже на коне. Имахме време да се скрием зад голяма скала и закърнели дървета. Слизайки от камилите, коленичих ме на земята и децата се скриха зад тях.
Мъжете се приближиха достатъчно, за да чуя виковете им и се притесних, че ще открият следите ни, но когато погледнах назад, отпечатъците от нашите животни бяха изчезнали. Дори собствените ми отпечатъци не се виждаха в дълбокия пясък, въпреки че знаех, че трябва да има признаци за нашето преминаване.
Нещо или някой ни защитаваше.
Кадам ли стои зад това? Беше казал, че ще бъда сам, така че отхвърлих тази възможност. Дурга не съществуваше в това време или поне така ми беше казал. Може би сърцето на феникса ни защитаваше. Каквото и който да беше, не се оплаквах. Чакахме скрити, докато мъжете не изчезнаха, и тогава реших, че имаме нужда от време за почивка. Рамото ми пулсираше и главата ме болеше.
Въпреки че на всички ни беше неприятно горещо и страдахме поради излагане на слънце, знаех, че изгарям и от треска.
Няколко часа спахме под сянката на тънките дървета и след това продължихме. Често се обръщах, за да погледна зад нас и видях, че следите ни се стопяват в пустинята само секунди след като отминавахме, така че проследяването ни щеше да бъде трудно, ако не и невъзможно. Това беше чудотворно развитие на събитията и такова, от което отчаяно се нуждаехме. Към късния следобед сложих ръката си върху яйцето на феникса и му казах, че трябва да намеря храна, вода и подслон за през нощта.
Миг по-късно долавих аромата на дим във въздуха и забелязах да се издига в безоблачното небе. Когато попитах камъка дали огънят представлява безопасно място за нас, пулсирането на сърцето в камъка се ускори.
Насочих децата към стълба дим и намерихме малка къщичка насред нищото. Дървета заобикаляха дома, засенчвайки го от горещото слънце, и всяко от тях се пръскаше с тежки кълба зрели плодове. Огледах малката горичка, докато връзвах камилите, и знаех, че тези конкретни дървета обикновено не дават плодове през този сезон.
Въпреки това не поставих под съмнение съвета на камъка и въздъхнах с облекчение. Гладуващите деца, без да обръщат внимание на опасността или че могат да обидят потенциалните ни домакини, хукнаха към плодовете, като си помагаха взаимно да достигнат, колкото се може повече.
Почуках на вратата на къщата и зачаках. Когато не последва отговор, отворих и влязох вътре.
Месо, приготвено на шиш върху пукащ огън, имаше и купчина дрехи и меки обувки – достатъчно за всички деца и дори туника и панталони с моя размер. Чифт големи ботуши стояха до тях. Имаше също огромен леген, пълен с димяща вода, тенджера, пълна до ръба с гъста каша, буркан с мед и кошница с плосък хляб, все още димящ и бухнал от печене.
Сълзи напълниха очите ми при гледката. Никога през дългия си живот не се бях чувствал толкова благодарен за толкова малко. Децата се суетяха вътре с ръце, пълни с плодове, и възклицаваха на храната, поставена пред тях. Казах им да започнат да се хранят, докато аз се погрижа за Ана. Те се насочиха към храната, по-големите деца помагаха на по-малките, а моят новоизлюпен капитан ги ръководеше.
Анамика все още не реагираше и не искаше да стои сама. Като я държах в прегръдките си, натопих кърпа в горещата вода, изстисках я и я притиснах към червените й бузи и чело. Разпуснах дългата й коса и я пригладих от лицето й, трепвайки от лилавите синини по врата й и подутите й устни.
Бързо махнах тънкото одеяло, което я покриваше, и измих тялото й. Гневът, който изпитах, като видях раните, порязванията и засъхналата кръв по краката й ме накара да потреперя. Ако вече не беше мъртъв, щях да се върна назад във времето и да убивам мъжа отново и отново, и отново.
Идеята, че той се е осмелил да утоли похотта си с младо и невинно дете, разкъса сърцето ми на две и отново проклинах себе си и слабостите си. Грешката беше моя. Никога, никога нямаше да си простя това, което й се случи, и се заклех да прекарам остатъка от живота си, опитвайки се да компенсирам ужасния си провал.
Когато Ана беше чиста, едно от момичетата ми донесе дрехи и ми помогна да я облека. Въпреки че очите й все още бяха отворени, крайниците й бяха отпуснати като на кукла и тя изобщо не реагира, когато дръпнах туниката върху главата й и я дръпнах надолу по тънката й фигура. Внимателно преметнах косата й през рамото и я завързах на опашка.
– Върни се при мен, Ана – казах тихо, докато докосвах челюстта й и стиснах ръката й. – Твоят тигър е тук.
Не разбрах, че плача, докато не видях сълза да пада върху бузата й и да се плъзга към ухото й. Тя премигна веднъж, два пъти и после обърна глава, за да ме погледне. Изпускайки тиха въздишка, тя потупа лицето ми, затвори очи и притисна глава към рамото ми. Внимателно я придърпах към гърдите си, люлеех я в ръцете си и я галех по косата. Когато разбрах, че е заспала, я оставих на едно одеяло, което децата постлаха, и след това помогнах на другите деца да се изкъпят и облекат.
По-големите деца, след като се измиха, щастливо ми напълниха ваната с вода от кладенеца отвън. Смятаха ме за един вид свой генерал и полагаха големи усилия да ми услужат по какъвто и да е начин. Тъй като изглеждаха съживени от доброто хранене и чистите дрехи, аз им позволих и започнах да се храня, докато работеха.
Когато ваната бе пълна, им казах, че е време да поспят и че добрите войници се научават да заспиват бързо винаги, когато им се отдаде такава възможност. Те веднага се подчиниха и се настаниха на одеяла близо до Ана, като малките деца държаха ръцете на по-големите. Падна нощ и аз се взрях в пукащия огън, потънал в мислите си, правейки наум списъци на това, което трябва да опаковаме и да вземем със себе си.
След известно време, когато всички деца бяха заспали, аз най-накрая свалих мръсните си превръзки и дрехи и се потопих във ваната с хладка вода, трепвайки, докато тя обгръщаше всичките ми ужилвания и порязвания. Едва успях да сподавя плача си, докато миех по-тежките си наранявания. Махането на превръзките, които бяха залепнали за раните ми, ги отвори отново. Бяха по-лоши, отколкото си мислех първоначално.
Пръстите ми бяха подути и обезцветени и дори само при мисълта да ги сгъна ме боляха. Раната в рамото ми пулсираше заедно с ударите на сърцето ми. Взех вода в здравата си ръка и измих ранената, доколкото можах, но при това почти припаднах. Задъхах се, когато светът около мен се завъртя, и се облегнах на ваната, опитвайки се да прогоня замаяността.
Отворих очи, погледнах рамото си и видях малки червени вени от инфекция, Разпросрираща се от раната. Кожата около нея приличаше на една от хартиените карти на Кадам. По ръката ми се стичаше жълта течност.
Ако преди ръката и рамото ме боляха тъпо, сега ги чувствах че горят. Пъхнах се под водата и използвах здравата си ръка, за да пригладя назад рошавата си коса.
Докато седях в хладката вода, усетих как емоциите от последните няколко седмици ме завладяват. Как бях успял да прецакам мисията си толкова много? Ана беше отвлечена и малтретирана от чудовище. Имах над дузина малки деца, които зависеха от мен,а шансовете да спася всички ни бяха в най-добрия случай малки. Дори да намерим сигурно убежище, нямах представа как да извадя възрастната Анамика от нейната млада форма и мислих, че връщането в нашето време може дори да е невъзможно.
Имах нужда от много късмет, но пропастта между това, къде съм сега и успешното завършване на мисията, чувствах огромна като космоса и нямах начин да я прескоча. Мислите ми се понесеха и сигурно съм заспал. Когато се събудих видях, че огънят е угаснал, а пръстите ми бяха сбръчкани.
Излизайки от ваната, използвах старата си риза, за да изсуша тялото си и взех новата туника, която ми беше оставена. Материята беше мека и удобна и пасна идеално на тялото ми. Отново се зачудех кой е нашият мистериозен благодетел и дали някога ще се появи. Когато се облякох, седнах пред гаснещия огън, облегнах се на стената и притиснах яйцето от феникс в скута си, надявайки се, че ще ми даде повече мъдрост или ще ми покаже какво трябваше да правя в сънищата ми.
Не сънувах къде трябва да отида или какво трябва да направя. Вместо това сънувах Бодха, градът на светлината. Някой вървеше пред мен, но не можех да видя лицето. Знаех обаче, че е жена, защото я чух да се смее.
– Ела, Сохан – каза тя. – Ела и остави дърветата да те излекуват.
Тя ме заведе до гора от огнени дървета и едно от тях протегна надолу клона си, за да докосне бузата ми, след това се премести към рамото ми и докосна раната. Изсъсках и отстъпих назад.
– Не – каза жената. – Довери се на огъня. Той ще изчисти отровата от тялото ти. – Когато се поколебах, усетих ръка върху моята, която ме дърпаше към дърветата.
След като застанах сред дърветата и те спуснаха клони, увивайки ги около тялото ми, тя се опита да се отдръпне.
– Не си тръгвай – казах аз. – Моля те.
Жената спря за миг и след това се върна при мен. Тя плъзна ръце нагоре по гърдите ми и около врата ми и притисна тялото си към моето.
Държах я здраво, понасяйки тежестта й лесно, докато дърветата ни вдигнаха във въздуха. Топлина пулсираше около мен, изгаряйки ме отвътре навън. Извиках от болка, но тя ме погали по косата и ми прошепна в ухото, че скоро ще свърши.
Зарових лице във врата й и вдишах аромата й – жасмин и рози – след това намокрих рамото й със сълзи, които изсъхнаха върху кожата й, която гореше също като моята. В крайна сметка жегата намаля и дърветата бавно ни спуснаха на земята, но аз се държах за нея. Да я пусна би било непоносимо. Тя остана с мен и просто се вкопчихме здраво един в друг, като и търсихме утеха и приятелство.
Когато най-накрая тя се отблъсна от мен, докосна току-що заздравелото ми рамо и се усмихна, а аз се надявах да разбера коя е тя, когато тя отново ме бутна по рамото. Очите ми се отвориха рязко и осъзнах, че е сутрин и моят млад капитан се опитва да ме събуди.
– Буден съм – казах точно когато се канеше да ме бутне отново. Тъкмо щях да му кажа да не докосва рамото ми, когато осъзнах, че не ме боли.
Дръпнах туниката си и надникнах към рамото. Беше напълно излекувано. Вдигнах дланта си и след това я обърнах, за да я огледам, след което сгънах пръсти. Те се свиха лесно и единствените признаци на предишните ми наранявания бяха няколко нови белега. Камъкът на истината лежеше до бедрото ми и пулсираше от топлина.
– Благодаря – казах му тихо, слагайки здравата си ръка отгоре.
Обръщайки се към момчето, аз му наредих да се погрижи всички деца да хапнат и камилите да са напоени. Докато той вършеше това, аз взех манго и парче плосък хляб и се отправих към Анамика.
Тя седеше до стената, обвила ръце около краката си. Приех го като добър знак.
Седнах до нея и й подадох храната.
– Сигурно си гладна – казах.
Тя само ме погледна предпазливо. Опитах се да говоря с успокояващ глас.
– Знаеш ли – казах аз, използвайки ножа си, за да нарежа мангото – че дървото, от което идва този плод, отглежда четири различни вида манго? Това е доста забележително. Ще трябва да разкажа на Сунил за това, когато го видим. Може би ще му занеса от плода.
– Су…Сунил? – Гласът й беше дрезгав, сякаш беше прегракнала от плач или писъци. Опитах се да не трепна.
Пускайки парче плод в устата си, кимнах.
– Много е вкусно – казах аз. – Разбира се, досега съм опитвал само едно. Другите може да нямат толкова добър вкус, колкото изглеждат. Ето, опитай едно парче. – Предложих й парче манго и тя колебливо го прие.
Без да искам да я плаша, аз се съсредоточих върху нарязването на друго парче и изяждането му и бях доволен, когато погледнах нагоре и я видях да яде, а сокът да се стича по пръстите й.
– Аз се чувствам малко сит – казах аз, размърдайки се, за да стана. – Ето, вземи ножа и яж колкото искаш, докато накарам другите да съберат от тези плодове за нашето пътуване.
Подадох й останалото манго и ножа. Зелените й очи се разшириха, когато поставих ножа в ръката й и отначало тя го гледаше като змия, но после стисна челюсти, докато пръстите й обгръщаха дръжката. Тя кимна и захапа мангото, без изобщо да използва ножа.
Излизайки, изядох парче плосък хляб, докато децата се измиваха и се приготвяха да тръгват. Помощникът ми влезе и каза.
– Намерихме тези торби – каза той, вдигайки две, по една във всяка ръка. – Бяха поставени пред вратата на къщата.
– Добре. – Усмихнах се. – Опаковайте плодове, хляб и месо.Вземете всичко.
Той кимна и се зае с работата си.
Едно момиче добави:
– И до кладенеца имаше оставени мехове за вода. Вече ги напълнихме с вода.
– Чудесно. Уведомете ме, когато всичко е готово.
На децата им отне по-малко от десет минути, за да съберат всичко. Поставиха торбите ни на камилите и се качиха върху тях, като по-голямите поставиха по-малките между тях. Когато Анамика излезе от вилата, вървейки бавно към нас, спрях до камилата си.
– Избери си камила – казах, опитвайки се да звуча така, сякаш не ме интересува.
Бих предпочел да остане с мен, но не исках да я притискам. Тя се насочи към последната камила, но тя беше претъпкана с пет деца, вкопчени едно в друго. След това тя се върна при моята.
– Мога ли да язда с теб? – Попита.
– Хмм потърках челюстта си, сякаш обмислях. – Предполагам. Много ли място заемаш? Не бих искал да падна.
Леката й усмивка ми се стори победа.
– Не много – каза тя.
– Добре, нека опитаме. – Протегнах ръка, а тя се поколеба и погледна от нея към лицето ми, преди най-накрая да я хване. След като се настанихме, аз цъкнах с език и камилата се изправи неловко на крака, надавайки тих вик на протест.
Продължихме нататък, спряхме по обяд, за да си починем и хапнем, и тази нощ лагерувахме под звездите. На следващия ден се придвижихме още по-бързо и намерихме равно пространство близо до бълбукащ поток. Бяхме изяли целия хляб и месо, но напълнихме вода и имахме достатъчно плодове, за да изядем по две парчета, оставяйки по едно за закуска.
Камъкът на истината показваше, че сме на прав път и ще стигнем до безопасното място следобеда на следващия ден. На следващата сутрин, докато се приготвяхме да тръгваме, усетих боцкане на нещо в тила си. Камилите изреваха нервно и погледнаха към храстите. Гледах дълго и след това си поех въздух.
Въпреки че не можех да видя нищо в храсталака, знаех точно какво е – тигър. Гладен, ако мислеше да атакува нашата група. Не беше естествено тигрите да ловуват хора. Човекоядците не бяха нещо обичайно, освен ако не беше твърде ранено, за да преследва нормалната си плячка.
– Деца – казах тихо – застанете зад мен. Ана? Ще имам нужда от този нож.
Протегнах ръка зад гърба си и усетих как дръжката на ножа одраска дланта ми. Обвивайки го с пръсти, направих крачка напред, вдигайки ножа пред себе си. Гледайки право в храсталака, знаейки, че това ще изнерви тигъра, казах високо: – Тук няма нищо, което да искаш, мой котешки приятелю. Предлагам ти да продължиш.
Храстите се размърдаха и чух дълбоко и гърлено ръмжене. Огромна лапа разтвори тревата, последвана от втора, а след това раираното лице се появи, жълтите очи бяха вперени в мен. Той приклекна, леко потрепвайки опашка, докато ме изучаваше. Тигърът беше масивен и се чудех дали изглеждам толкова голям, когато съм във формата на тигър. Моето възприятие като тигър беше различно и никога не се вглеждах внимателно в себе си освен, когато пиех вода.
Несигурен какво да прави с нас, тигърът тръгна вляво от мен, където повечето деца стояха скупчени.
– Останете заедно – предупредих ги. – Ако се разделите, той ще нападне.
Чух скимтене на едно от децата, но плачът бързо беше потиснат.
– Не мисля така, приятелю – казах аз и извих тялото си, за да застана между него и децата. Той замръзна и направи няколко крачки назад, изръмжавайки. Ниското му ръмжене щеше да ме ужаси, ако бях нормален човек, но разпознах нотката на колебание, когато ръмженето му прекъсна. Не беше сигурен в нас.
Той се отдръпна крачка назад и тогава забелязах обезобразения му заден крак.
Тигърът е бил хванат в капан и му липсваше част от крака. Накуцването му се забелязваше.
– Съжалявам за теб, старче – казах аз – но тук няма да намериш закуска.
Гледахме се един друг твърде дълго. Тигърът трябва да е отчаян, защото не се отказваше. Камъкът на истината лежеше закрепен в торба на гърба на камилата. Внимателно плъзнах ръката си в торбата, висяща от гърба на камилата, и докоснах камъка, промърморвайки молба за помощ. Камъкът се затопли и тогава чух свистещия звук на змии.
На по-малко от три фута от мястото, където стоях, кафява глава с триъгълна форма изскочи от дупка. Друга се плъзна бързо надолу по хълм и към нея се присъедини трета и четвърта.
Децата плачеха, докато все повече и повече змии излизаха от земята. Влечугите се придвижиха напред в извиващ се килим, създавайки широка преграда между нас и тигъра. Те бавно се приближаваха до масивното животно. Той сбърчи нос и изпръхтя. Разочарован, той крачеше напред-назад, бързо се стрелна назад, когато няколко змии се впуснаха към краката му. Накрая той се обърна и отскочи, а опашката му показваше отдалечаването.
Змиите го наблюдаваха няколко мига и след това се плъзнаха, някои в тревата, някои в дупки, а други просто си проправиха път в пустинята и изчезнаха. Когато всички изчезнаха, аз се обърнах към треперещите деца и ги прегърнах плътно, като хванах колкото се може повече в ръцете си.
– Всички бяхте много смели – казах аз. – Хайде. Опасността отмина. Качете се обратно на камилите.
Нямаше други инциденти до края на пътуването ни и благодарността и облекчението, които изпитах, когато домът, който бях видял във видението се появи в полезрението ни, бяха огромни. Една възрастна двойка излезе от къщата, когато наближихме и мъжът извика. Сигурно са бяха объркани и изненадани да видят толкова много деца, пътуващи с един мъж.
Докато съпругата му въведе изморените деца в дома си, за да ги нахрани и изкъпе, бързо обясних на съпруга кои сме и че, въпреки че оценяваме гостоприемството му, той вероятно излага семейството си на опасност, за да ни се притече на помощ. Той сложи ръка на рамото ми и ми каза, че е чул слухове за човека, когото бях убил, и че той с радост ще ни помогне.
По-късно същата вечер научих, че двамата живели сами от много години, а са искали голямо семейство, но жена му не може да има деца. Той се съгласи да помогне на колкото може повече от децата да намерят семействата си, а на онези, които вече не помнят откъде са, с радост би им предложил дом.
Казах, че моята задача е била да намеря Анамика и да я върна на семейството й и че трябва да го направя възможно най-скоро. Двойката ме насърчи да остана с тях, за да си почина след изпитанието. Когато казах, че ще тръгна на следващата сутрин, те опаковаха торби с провизии и дори ми предложиха кон в замяна на камилите.
Човекът ми подари стар меч и ми каза да тръгна на юг. Той ме информира, че керваните и търговците на камили използват северните пътища. Щеше да отнеме повече време, за да прибере Ана у дома, но беше по-добре да ги избягвам, когато е възможно.
Въпреки че децата съжаляваха, че си отивам, беше очевидно, че бързо се привързаха към по-възрастната двойка и ми казаха сбогом. Анамика не се поколеба да се присъедини към мен. Мъжът й беше дал ножница за ножа й и тя носеше кожения колан гордо, като често опираше длан върху дръжката на ножа, сякаш за да се успокои.
След като я вдигнах на гърба на коня и се качих зад нея, потеглихме по южния път, с камъка на истината в торбичка, прибран сигурно до нас.

Назад към част 21

Молим ви да спрете защитите от реклами за нашия сайт. С показването на рекламите ще се осъществява поддръжката на сайта ни! Благодарим ви!