Каролин Пекъм – ЗОДИАКАЛНА АКАДЕМИЯ – ОТВЪД ЗАВЕСАТА #8.5 – Част 31

Да се обвържеш с живота.

Възможно е да се привържеш към живота отвъд точката на естествена смърт чрез използването на размяна на души. Прокълната душа, която е обречена на вечни мъки, може да бъде примамена до ръба на Завесата и да бъде хваната в капана на чист кристал от тигрово око. Избраният камък трябва да е от най-високо качество и достатъчно малък, за да може да се постави под плътта на субекта, който иска да избегне смъртта, когато е необходимо.
Първо, душата трябва да бъде призована чрез изгаряне на копър и лавандула в центъра на пентаграма и произнасяне на силните думи, изброени в края на тези инструкции. Тази некромантия се заплаща с кръв, която може да бъде принесена в жертва от желаещ или нежелаещ субект. Или с лична цена под формата на спомени от детството, които трябва да бъдат принесени в цялост, когато душата се извежда от пределите на Брулената порта.
Трябва да се отбележи, че да се посегне на смъртта, за да се вземе такава душа, е наистина опасно, като вероятността за неуспех се увеличава в зависимост от това, колко дълбоко трябва да проникне некромантът в Покрова, за да я получи. Подробности за заклинанията, необходими за улавянето на душата и свързването ѝ с кристала, ще намерите на следващата страница.
Когато душата е уловена в кристала, тя може да бъде активирана с помощта на думата Vivere и да се призове етерът, но това може да стане само след като кристалът е вкаран под плътта на този, който иска да се възползва от неговата сила.
След това кристалът ще държи смъртта настрана, като заблуждава самата завеса, използвайки заключената душа като бариера, за да скрие заклинателя от повика на отвъдното.
Бележка: този метод не действа в случай на обезглавяване, пълно разчленяване или изваждане на сърцето.
Трябва също да се отбележи, че душата, уловена в кристала, ще загине, след като силата на кристала бъде използвана, като цената за владеенето му е вечното съществуване.

Един поглед към лицето на Рокси ми подсказа, че тя няма нищо против да поеме рисковете, свързани с използването на тази магия, и аз изръмжах, оставяйки я да продължи да чете, като вече знаех, че тя планира да приложи това заклинание. Което означаваше, че трябва да подготвя една душа, която тя да поиска. Бях за това тя да използва етера в своя полза, но не можех да отрека и опасността, свързана с него, така че всичко, което можех да направя, за да го облекча, трябваше да бъде мой основен приоритет.
Върнах се във Вечния дворец, примигнах, докато очите ми се нагодят към златното сияние, което никога не напускаше това място, и открих само Хейл да стои до картата на съдбата.
– Е? – Поиска той и аз присвих очи от тона му, но той знаеше много повече за това място, отколкото аз можех да се надявам да науча за краткото си време тук, така че му дадох отговор.
– Рокси има нужда от душа – казах му. – За да я улови в кристал от тигрово око като част от заклинание, което е научила от Ефирната книга. Той ще ѝ помогне да избегне смъртта, ако тя я повика.
– Значи тя продължава да върви по пътя на тъмната магия? – Промълви той, като в гласа му се долавяха нотки на страх и гордост.
– Душата ще загине завинаги, щом магията, която я улавя, бъде разрушена – добавих аз, без да си правя труда да обърна внимание на загрижеността в погледа му. Тя вече беше тръгнала по този път и нямаше как да я отклоня от него, затова вместо това избирах да ѝ помогна.
– Искаш да заявиш, че е отвъд Вратата на бруления? – Попита ме Хейл, приближавайки се към мен, а наметалото му накара златната мъгла в стаята да се промени.
– Предположих, че това е по-добре, отколкото да използвам душа, която е заслужила пътя си дотук – съгласих се аз. – Но заклинанието все пак изисква тя да е оттам. Така че можеш ли да ми кажеш как да направя такова нещо?
– Не е лесно – отвърна той, профучавайки покрай мен толкова близо, че намерението му явно беше да ме накара да се отдръпна, но аз просто стъпих на краката си и позволих рамото му да се блъсне в моето, дръпнах го с лице към себе си, като двамата се втренчихме един в друг.
– Искаш ли да се разправяме? – Попитах го с тих тон. – Точно сега? Когато има нужда от мен, за да се съсредоточа върху тази магия, която е решила да създаде?
Хейл освободи бавно дъх, погледът му съвпадна с моя, насилието танцуваше във въздуха. Това беше мястото, където се сблъсквахме, но и където имахме най-много общи неща. Любовта ни към дъщеря му беше по-силна от всяко съперничество или дребнавост, които можеха да съществуват между нас, и двамата го знаехме.
– Наричаха ме Дивия крал не само заради зверствата, в които ме насърчаваше баща ти – каза той. – И имаше дяволски добра причина, поради която Лайънъл дори не си помисли да се опита да се бие с мен един на един.
Пристъпих към него, драконът ми се промъкваше под кожата ми, жаден за кръв, макар че го отблъснах, пренебрегвайки желанието да се поддам на изкушението на борбата.
– Нямам интерес да се бия с теб, реликва – изръмжах аз. – Защото точно сега жена ми има нужда от мен и аз съм дал клетва да бъда нейното създание, да я обичам и защитавам в смъртта и отвъд нея. Ако можеш да ми помогнеш, моля те, направи го. Ако ли не, не ми се пречкай, защото единственото, което би ме накарало да си губя времето да воювам с теб в този момент, е именно това. Но предполагам, че можем да се съгласим, че нищо няма по-голямо значение от това да и помогна точно сега.
Хейл ме изгледа за дълъг миг, след което се усмихна като звяр и плесна с ръка по рамото ми.
– Виждам защо в крайна сметка е избрала теб, дори и да си доказал, че си кучи син – каза той, хватката му беше здрава, усмивката – също толкова дива, колкото и репутацията му. – Когато се стигне дотам, ти би изгорил целия шибан свят на пепел заради една-единствена усмивка от нейните устни, нали?
– Имаш ли проблем с това? – Попитах, несигурен дали това е било мислено като комплимент, или не.
Хейл изхърка.
– Мисля, че от героите се очаква да поставят доброто на всички пред собствения си егоизъм. Но ти си егоист, когато става дума за нея, напълно, безпогрешно егоистичен. Тя е единственото нещо, което никога няма да поставиш под въпрос, единственото нещо, което поставяш над всичко останало. Ако светът трябваше да свърши, за да я видиш в безопасност, ти щеше да запалиш предпазителя, който щеше да го взриви от съществуването му.
– Адски прав си, че бих го направил – съгласих се аз, без елемент на съмнение в тона ми. – Освен това един герой никога няма да бъде това, което е необходимо, за да свалим баща ми. Той ме превърна в злодей и затова съм точно такъв. За нея. За него. Проклятието не е достатъчно добро за това парче лайно. А героите не са достатъчно добри за нея. Така че подай ми фитила, о, Див Кралю, защото съм готов да изгоря всичко.
Хейл ми се усмихна, без да е фалшив, а хватката му върху рамото ми се превърна в тласък, докато ме придвижваше към вратата, и аз му позволих да ме води със себе си.
– Тогава да отидем да намерим на кралицата ти душа, която да унищожи, нали?
Вратата се отвори пред нас и ни пусна на пътя, който водеше към главния вход на Вечния дворец, заобикаляйки изцяло залите, сякаш предусещайки нуждата ни от спешност. Златната мъгла, която се стелеше около нас, беше като балсамирана слънчева светлина, но в момента, в който погледнах към Вратата на бранниците и земите на мъченията отвъд нея, я забелязах да се спотайва в далечината, тъмно петно върху това място на спокойствие.
– Можем да призоваваме души към портата – каза ми Хейл, докато започнахме да се движим с бърза крачка по каменния път. – Но само тези, които са ни наранили в живота. Ако искаш да провлечеш някой от тях, тогава колкото по-силна е омразата ти към тях, толкова повече власт ще можеш да изискаш над тях тук. Това е част от тяхното мъчение – да изтърпят каквато съдба пожелаят онези, които са наранили в живота си. Имаш ли някой, за когото се сещаш, че заслужава пълно унищожение?
Стиснах устни, мислейки си за баща ми и пожелавайки му тази съдба, преди да принудя ума си да се прехвърли към хората, които мразех и които всъщност бяха мъртви и вероятно бяха прокълнати и хвърлени в реката при пристигането им тук.
– Сигурен съм, че куп мои чичовци, братовчеди и други подобни са били убити в битката. Всички те заслужават място там и аз също много ги мразя – казах.
– Чичовци от страна на майка ти? – Попита Хейл и аз свих рамене.
– За най-близкото обкръжение на баща ми винаги се говореше така, сякаш са наши кръвни роднини. Някои от тях всъщност бяха братовчеди, втори братовчеди или други далечни роднини, семейството на майка ми също беше включено, след като тя се омъжи за него и подсигури връзките си с него. Но повечето от тях не поддържаха никаква кръвна връзка с нас.
– Лайънъл обича да разпространява името на Акрукс като масло, което капе по всички, които се доближат достатъчно, за да се докоснат до него – издекламира Хейл. – Сякаш прилагането на подобно нещо изобщо означава нещо пред лицето на истинската сила. Родителите ми успяха да износят само едно дете до пълен срок – мен. След смъртта им аз бях единственият останал Вега, но нямаше част от мен, която да иска да започне да издирва стари семейни роднини и да ги нарича Вега, само за да увеличи броя им. Име със сила като нашата не бива да се раздава наготово. То се печели.
Погледнах го, забелязвайки начина, по който беше нарекъл името на баща ми, и се зачудих дали искаше да ме включи в това твърдение, или не. Все пак сега бях Вега.
– Тогава заслужих ли го? – Попитах, без да искам да пропусна този коментар.
Хейл направи пауза, очите му ме обходиха от главата до петите, а устните му се свиха.
– Предполагам, че ще видим.
Подсмръкнах пренебрежително, сякаш одобрението му не значеше нищо за мен. Но може би значеше. Само донякъде. Може би исках да мога да се върна при жена си и да ѝ кажа, че баща ѝ не презира избора, който е направила, когато ме е избрала.
Отблъснах безсмислените мисли, като вместо това се съсредоточих върху целта си, а в същото време оставих ума си да се пренесе към Рокси, за да видя докъде е стигнала в подготовката си за заклинанието. Беше на покрива на замъка на Б.М.П.Б., рисуваше пентаграма на пода, а до нея седеше готов кристал с перфектно тигрово око.
През зъбите ми се разнесе ръмжене, когато съзнанието ми се върна в гънките на смъртта, а Хейл изви вежда към мен.
– Тя използва още една част от моето съкровище – измърморих аз, опитвайки се да отблъсна раздразнението, което изпитвах заради това, че краде от моята съкровищница, в полза на мисълта как това ще ѝ помогне, но това беше шибано досадно. – Искам да кажа, че със сигурност има много други кристали, които би могла да намери. Не е като тигровото око да е чак такава рядкост, а и всички тези бунтовници отчаяно искат да ѝ се харесат, така че съм сигурен, че ако си беше направила труда да ги попита за един, някой щеше да ѝ предложи.
– Веднъж откраднах един медальон направо от врата на Лайънъл и го хвърлих в езерото в Академията „Зодиак“ – коментира Хейл. – Никога не съм мислил, че през живота си ще видя някой отново да хвърля такъв звук, но изглежда, че ти може би се надяваш да претендираш за тази титла.
– Майната му – измърморих аз и се намръщих на огромните порти, когато навлязохме в сянката им. – Този кристал е мой и тя би трябвало да знае това добре.
Хейл се засмя и аз устоях на желанието да го ударя, за да погледна към призрачното същество, облечено в черни дрехи, което се премести да застане пред портите, препречвайки пътя напред.
Писъци и молби за милост се промъкнаха между железните решетки, където мракът се сгъстяваше отвъд тях. Съществото не реагира на тях, очите с качулка се впиха в мен, а в ирисите му се разгоря син огън. Лицето му беше осветено под качулката, процепи на мястото на носа, зашита уста, без уши и белези, изписани през празните очни ями, които не съдържаха нищо друго освен тези сини пламъци. Напомняше ми за нимфите, които се бяха пазарили с Рокси за информацията за Прокълнатата гора, но там, където те притежаваха неземна красота, това същество не беше нищо друго освен ужас, обвит в плът.
– Кого търсиш? – Гласът му прозвуча в черепа ми и аз се преборих с желанието да се отдръпна от него, а думите му бяха придружени от усещане, подобно на стържене на нокти по вътрешността на главата ми.
– Имам нужда от душа, която да хвърля в пепелта – отвърнах, несигурен дали този пазач ще позволи подобно нещо, но някак си знаех, че лъжите няма да ме доведат до никъде тук. – Такава, която заслужава това.
Съществото наведе глава към мен, любопитно, но не и отказващо.
– Такава съдба може да бъде дадена само на човек, който я заслужава. Този, който безкрайно те е обидил. Човек, чиято съдба си заслужил правото да решиш в замяна на всичко, което ти е сторил в живота.
Намръщих се, раменете ми се отпуснаха, докато обмислях думите на съществото.
– Човекът, който заслужава тази съдба от мен, все още е жив.
– Има и друг. – Ужасните устни на съществото се извиха нагоре, докато то вдигаше ръка и подканваше една душа от сенките.
Фигурата се приближи, нещо в нея ми беше познато, но преди да успея да я разгледам ясно, спомените изникнаха около мен. Не мои собствени спомени; те бяха видени през очите на човек, който отдавна беше нежелано присъствие в живота ми.
Дженкинс се усмихна на себе си, докато се пускаше в стаята ми, и се запъти към бюрото ми, което беше затрупано с играчки и полунадраскани рисунки. От едната страна на стаята се намираше началото на първото ми съкровище на Дракон. Колекция от скъпоценни камъни и монети, които бях спечелил, като впечатлих баща си, или бях получил като подарък на изисканото парти за шестия ми рожден ден, което ми беше организирано седмица по-рано.
– Помня това – изръмжах аз, някак си знаейки какво ще направи, още преди да го е направил, а яростта ми се надигаше, докато гледах как този кучи син подхвърля златна монета от съкровищницата на баща ми сред моите.
Споменът се отдалечи и аз все още гледах Дженкинс, сърцето му биеше възбудено, ръцете му бяха хлъзгави от пот, а в него гореше болнава тръпка, когато баща ми намери монетата и ме удари толкова силно, че ме повали в нокаут.
Всичко, което си спомнях от този ден, бяха писъците на обвинение и ослепителната болка от този удар, последвани от тъмнина. Никога не се осмелих да повдигна въпроса за монетата пред баща ми, след като бях излекуван и се събудих в леглото си, но предположих, че той е бил този, който я е поставил там като някакъв вид тест. Сега, когато видях истината и разбрах начина, по който Дженкинс ме беше подготвил, в гърлото ми се надигна струйка жлъчка. Бях шибано дете. Кой болен гадняр би се забавлявал да гледа как баща ми ме наказва по този начин?
Покрай мен минаха още спомени, моменти, в които ме обвиняваха в неща, които не бях направил, или моменти, в които баща ми откриваше тайни, които криех от него. Първия път, когато Кейлъб ме ухапа, баща ми беше счупил всички мои ребра и аз никога не разбрах как е разбрал за това. Дженкинс беше този, който му каза.
Всеки ден той претърсваше всяка информация, която пресата публикуваше за мен, четеше всичко – от „Небесни времена“ до лични блогове, претърсваше страниците във FaeBook на хората, с които ходех на училище или в Академията, издирваше всяка история, която можеше да се изкриви срещу мен или да ме покаже. После придоби навика да ги поднася на баща ми със закуската всяка сутрин, обяснявайки как нищо от това, което съм направил, не го е подминало и колко пъти съм се събуждал за един от жестоките уроци на баща ми.
Имаше безброй спомени за Дженкинс, който или организираше, или просто се наслаждаваше на отношението, което изтърпявах от ръцете на баща ми, и димът се плъзна между зъбите ми, когато станах свидетел на повече от достатъчно доказателства, за да прокълна това парче лайно.
Хейл се премести до мен, явно виждайки тези спомени, и аз улових погледа му, предупреждавайки го да не ме съжалява с един твърд поглед. Но в погледа му не се появи такова нещо, вместо това в очите му се появи пламенна омраза към слугата на баща ми. Той искаше да отмъсти за всичко, което Дженкинс беше направил, виждах го ясно и отчетливо, и за миг си представих какво можеше да е да познаваш Хейл Вега като баща на Роксания. Не му беше дадено почти никакво време с децата му и се чувствах странно да бъда на страната на неговата закрила, когато имаше малко възможности да я дари на тези, за които наистина се грижеше.
– Искаш ли да поискаш тази душа? – Предложи съществото, като го хвърли на пода в краката ми.
Изръмжах, като посегнах към Дженкинс, хванах го за яката и издърпах задника право от земята, за да ме погледне в очите.
– О, Дженкинс, как почти забравих за жалкото ти извинение за съществуване? – Попитах, наслаждавайки се на страха, който се появи в очите му, докато се опитваше да се освободи от мен. Но каквато и магия да беше завладяла душата му, не му позволи да ме докосне, а аз успях да го държа здраво и да го държа точно там, където го исках.
– Чакайте – изръмжа Дженкинс, но никой от нас не го слушаше.
– Пожъни справедливост от нечестивата му душа. – Съществото изчезна пред нас и аз се обърнах към Хейл с дива усмивка.
– Хайде да помогнем на Рокси да измами смъртта.
Хейл ме последва, докато се насочвах към нея, бутайки се срещу Завесата, около нас се появи покрив, където тя стоеше в центъра на пентаграма, следвайки думите на заклинанието, черпейки от етера и обръщайки поглед към смъртта, докато се подготвяше да достигне до душа, която да използва в тъмната си магия.
– Моля те, станала е грешка. Никога не съм правил нищо – изръмжа Дженкинс, а лъжите, които се разляха от него, накараха дима да се излее през зъбите ми. Но когато юмрукът ми се вдигна, за да го накара да млъкне, Хейл стигна пръв до него, поваляйки го по гръб между нас с писък.
– Познавам червеи като теб. Оставих един да рита в царството на живите с белег, разкъсан през окото му, като напомняне за това колко лесно можех да го убия някога. Дълбоко съжалявам, че оставих сърцето му да бие, но няма да съжалявам, че те привързах към тъмната сила на дъщеря ми. Ще я оставя да те впрегне, да те пречупи, да изразходва и малкото, което има душата ти, а после ще бъдеш хвърлен в нищото.
– Никога няма да се върна към спомените си за теб, Дженкинс – казах мрачно аз. – Никой няма да си спомня за теб. Когато се върна в света на живите, ще затрия името ти, но първо ще го запиша от смъртта.
– Не – моля те, почакай! – Изкрещя Дженкинс, когато Хейл и аз го хванахме и се усмихнахме злобно.
Кристалът с тигровото око се намираше на върха на пентаграма и докато Рокси призоваваше душа да се настани в него, Хейл хвана Дженкинс за другата му ръка и двамата натикахме крещящата му, умоляваща, жалка душа вътре. Силата се счупи около него, осигурявайки съдбата му веднъж завинаги. И докато се обръщах към него с бащата на жена ми до мен, двамата се усмихвахме като диваци.

Назад към част 30

Аби Глайнс – Полеви партита – Промяна на играта – Книга 6 – Част 22

ЮЛИ 4, 2020 г.
„Тя се различаваше от всички останали“

ГЛАВА 21

АСА

Миризмата на хамбургери на скара, масло за тен и изпарения изпълни въздуха. Това вероятно щеше да е последният четвърти юли, който прекарвах тук, на езерото. По-голямата част от групата беше тук. Няколко души бяха напуснали града, но по-голямата част бяха успели да дойдат за днес. Погледнах към Бексли, която лежеше по миниатюрни бикини до Талула.
Бях я поканил преди два дни. Снощната среща с Езмита беше объркала главата ми. Добре, че вече бях поканил Бексли, за да не доведа Езмита. Защото щях да го направя. Исках да бъда около нея през цялото време, по дяволите. Щеше да ми се наложи да правя това. Да я накарам да повярва, че сме нещо, беше лошо. Нямаше да и го причиня. Не бях имал добър модел за здравословна връзка в живота си. Родителите ми се бяха погрижили да бъда напълно прецакан, що се отнася до това. Нещо в мен не работеше както трябва, когато ставаше въпрос за влюбване или дори за дълбока грижа. Не трябваше да се съгласявам снощи на случайното нещо, което имах. Но проклет да съм, ако имах волята просто да го прекратя с нея, особено след като бях вкусил да бъда с нея. Не само с целувките. Макар че това беше най-горещата целувка, която някога бях изпитвал. Което означаваше, че сексът щеше да е умопомрачителен, а аз нямах нужда да стигам дотам. Промени мисълта си, Аса. Бургери. Ще мисля за хамбургери.
– И така, Плейбой, снощи си смукал лицето на Езмита, а днес – с Бексли. Класно – отбеляза Неш, когато ме погледна от малката скара „Колман“, която беше донесъл, за да приготви храната.
– Замълчи – отвърнах аз. Нямаше да се занимавам с това с него.
Той сви рамене.
– Само предупреждавам – Талула ще бъде мила с Бексли, но може да не говори с теб. Тя е фенка на Езмита.
Извъртях очи и протегнах чинията, за да може Неш да натрупа бургерите.
– Не е нейна работа.
Той се ухили.
– Ти не разбираш от жени.
Аз ги разбирам прекрасно. Бяха адски любопитни. С изключение на Езмита. Тя се различаваше от всички останали, което беше още една причина да не съм с нея два дни подред, което беше добре. Спасявах я от бъдеща болка.
– Езмита знае какво е положението. Тя е съгласна. Тя не иска нищо сериозно. Това лято ще се срещаме небрежно. Без обвързване. – Не бях сигурна дали обяснявам това на Неш, или напомням на себе си. Така или иначе, казах го.
Той кимна бавно, докато обръщаше бургерите.
– Добре. Значи, когато тя се среща с други момчета, няма да имаш нищо против?
Ебати не. Вдишах рязко. Да. Нямаше да имам нищо против това. Просто се съмнявах, че Езмита ще излезе и ще се среща с други. Ако го направеше, щях да съм добре.
– Разбира се – отговорих аз.
Неш се засмя гръмко и аз се загледах в гърба му. Гадняр.
– Наистина се надявам да не пропусна това.
– Да ти го начукам – казах аз.
Той сви рамене.
– Съжалявам, братко, но съм в сериозна връзка.
Поставих чинията на сгъваемата маса до него. Вече не ми се стоеше тук и да слушам глупостите му. Започнах да тръгвам към Бексли и размислих. Отидох до дървото с въжената люлка. Щях да плувам, по дяволите. Беше четвърти юли. Щях да се насладя на днешния ден, по дяволите.
Три часа по-късно никой не беше споменал Езмита. Бях изял три бургера. Изгорях от слънцето по раменете си и избягвах да целувам Бексли, въпреки че тя неведнъж се беше опитвала да се наведе. Бях шибано изтощен.
Натоварих нещата си и отидох да взема вещите на Бексли. Трябваше да се постарая повече да се дистанцирам от мислите за Езмита. Не беше непринудено, ако тя беше в съзнанието ми, когато бях с други момичета. Бексли вървеше към пикапа с изрязани сини дънкови панталони, които едва покриваха дупето ѝ. Въпреки че покриваха повече от бикините ѝ. Всички тук бяха погледнали дупето ѝ. Нищо не го покриваше. Имаше отлично дупе.
Затворих вратата на пикапа, облегнах се на нея и я наблюдавах. Тя знаеше, че я наблюдавам, и замахна с бедрата си. Бекс беше от момичетата, които си падат по случайните срещи. Тя беше цялата в забавления и игри. Това ми харесваше в нея.
Когато стигна до пикапа, тя спря пред мен и постави ръка на голия си хълбок. Устните ѝ леко се присвиха. Протегнах ръка и хванах кръста ѝ с лявата си ръка, за да я придърпам към себе си. Бексли дойде с готовност и я пое. Оставих я и се съсредоточих върху целувката ѝ. Никакви други мисли. Лявата ѝ ръка се заплете в косата ми, докато дясната ѝ ръка отиде до бедрото ми и се спусна бавно. Знаех накъде се е запътила и знаех до какво ще доведе това. Може би имах нужда от това. Сексът с Бекс щеше да отвлече мислите ми от Езмита. Нямаше да ни е за първи път. На първата ни среща Бекс се беше качила в багажника на пикапа ми.
– Качвай се в пикапа – казах ѝ, решен да си върна главата в ред.
Тя ми се усмихна злобно и се качи вътре. Затворих вратата след нея, после отидох и се качих от страната на шофьора. Знаех къде отиваме и не беше далеч. Бексли не си направи труда да закопчее колана, а се плъзна по-близо до мен, след което посегна към ципа на шортите ми.
– Днес беше толкова зает, че си помислих, че съм направила нещо нередно – каза тя, след което сведе глава в скута ми. Съсредоточих се върху черния път, докато не се отдалечих на безопасно разстояние от езерото, преди да завия към една поляна, където можех да паркирам пикапа, преди да съм го разбил по дяволите.
– Сега не съм зает – казах, облегнах се назад на седалката и затворих очи. Това щеше да прочисти главата ми.

* * *

След като закарах Бексли до дома ѝ и ѝ дадох последна целувка, се отправих към Неш. Не съм се отклонил от пътя си, за да мина покрай „Езмита“. Чувствах се прекалено мръсен, за да рискувам да я видя. Бях тиня. Разбира се, Бекс го беше започнала, но аз я оставих да го довърши. Нямаше да мога да ѝ се обадя отново. Да я погледна в очите след начина, по който я бях използвал днес, само щеше да ми напомни колко недостоен съм дори да погледна момиче като Езмита Рамос.
Когато спрях, автомобилът на Неш беше на пътя, а в апартамента нямаше осветление, с изключение на блясъка на телевизора. Имаше голяма вероятност Талула да е там с него, а аз нямах намерение да влизам при него. Свалих прозорците на пикапа си и изключих двигателя. Да седя тук с мислите си беше подходящо. Някой трябваше да ме пребие. Аз щях да го направя със себе си. Бях изметта на земята. Трябваше да си набия задника.
В пикапа ми вече не се усещаше лекия аромат на Езмита. Вместо това миришеше на секс. Стомахът ми се обърна и адски много ми се искаше да не съм толкова прецакан. Дали щях да се превърна в баща си? Боже, надявах се да не е така. Нямаше да го направя. Щеше да е невъзможно, защото нямаше да се доближа достатъчно до жена, за да я обичам. Съмнявах се, че баща ми някога е обичал майка ми, но за по-сигурно изобщо нямаше да обичам. И майната му на обвързването и брака. Не и за мен. Бях видял най-лошото от това и не исках да участвам в този живот.
Взирах се в прозореца над гаража и се чудех защо изобщо съм си мислел, че да имам връзка като тази на Неш с Талула е нещо, което искам. Бях идиот, че някога съм тръгнал в тази посока.

Назад към част 21

Елена Звездная – Градът на драконите – Книга 3 – Част 19

***

Е, последният човек, когото всички погледнахме, беше мистър Илнър.
Конярят не проговори веднага. Той довърши старателно яхнията, после избърса устните си със салфетка, преди да заговори:
– Конюшните се заключват за през нощта. По заповед на старата лейди Арнел. И тази заповед също е отпреди малко повече от четири години. И ще ви кажа още нещо – старата дама измъкна цялото си домочадие от столицата, сякаш дърпаше юздите. Всичките. Цялото семейство Арнел сега е в това имение, а преди това само лорд Арнел живееше тук и старата дама се грижеше за него. И ще ви кажа нещо, всички тези дракони знаят нещо. Има причина старата дама да държи всички при себе си сега. И има нещо нередно в магията, но мистър Наруа сигурно знае повече от мен за това.
Бойният маг се намръщи и каза:
– Не, не разбирам. Обясни ми, ако нямаш нищо против.
Мистър Илнър това не го затрудни, но погледна професора мрачно и едва след това ни съобщи:
– Трима бойни магове в имението. Само на тях е позволено да вземат конете след залез слънце, а също и на лорд Арнел, макар че кой знае защо не може да го направи. И така, конярите казват, че тези бойни магове имат една единствена задача: вечер да покриват всичко извън оградата със сняг, а на сутринта да проверяват за следи.
И отчасти ни беше ясно защо мистър Илнър гледаше професора така. Ставаше дума за бойни магове. Бойни магове, които са били наемани открито. А на бойните магове беше забранено дори да влизат на територията на Империята, камо ли да ги наемат – наемайки ги, Арнел се излагаха на риск. Суверенитетът си беше суверенитет, но… това беше непростимо дори за драконите.
– Откъде знаеш, че са майстори на бойните изкуства? – попита с равен тон професор Наруа.
– Призрачни гончета. – отговори просто мистър Илнър – Те ги пускат по следа. Ако намерят такава.
И така, какви изводи могат да се направят от всичко това?
– Преди четири години, преди първото убийство, старата лейди Арнел е знаела какво да очаква. – казах аз, почуквайки с пръсти по отворените писма.
– Да, – потвърди професор Наруа – случило се е нещо, което е трябвало да има някакви последици, и драконите са знаели какви са тези последици.
– Един от драконите. – добавих замислено аз.
Мисис Макстън, възползвайки се от мълчанието ми, заговори:
– Сутринта горяха само седемдесет и две от седемдесет и петте камини в имението, но до вечерта огънят весело пращеше във всички тях. Не мислите ли, че това е странно?
Погледнахме се един друг.
– О, мисис Макстън, не знам какво е нормално във всичко това. – казах с тежка въздишка.
– Арестът на онази прислужница на императрицата, нахалната мис Марион Абиго? – каза енергично мисис Макстън.
И моята смела икономка с ентусиазъм разказа случката на всички присъстващи. По думите на мисис Макстън аз бях извършила невероятен подвиг, намесвайки се в последния момент и спасявайки „бедната нещастница, хвърлена на отровните змии“. Но не бях съвсем сигурна, че съм спасила Шърли Акинли, която сега беше принудена да играе ролята на лейди Елизабет Енсан-Карио.
– Е, – замислено каза мистър Уолън – сега разбирам защо всички слуги в имението Арнел произнасят името на нашата мис Вайърти с почит.
Погледнах управителя някак объркано и мистър Уолън ми обясни:
– Ако лейди Енсан беше отровена, първият удар щеше да падне върху слугите. Щеше да има разпити, проверки, уволнения без препоръчителни писма, което, като се има предвид фактът, че хората са обвързани с Уестърнадан, щеше да означава, че няма да могат да си намерят прилична работа. Днес вие спасихте много хора, мис Вайърти. Тях и техните семейства. И прислугата го знае – всички прислужници, които минаха покрай мен този следобед, прошепнаха: „Бог да благослови вашата мис Вайърти.“
Предполагам, че трябваше да кажа нещо в отговор, но намерих сили само да се усмихна тъжно. Несъмнено много се радвах, че е предотвратено едно ужасно престъпление, но както и в случая със спасяването на Ариана Арнел, спасяване в последния момент, не изпитвах нито триумф, нито спокойствие, нито удовлетворение. Много по-удовлетворена щях да бъда от липсата на подобни ситуации по принцип.
– Виждам, че не сте щастлива. – отбеляза професор Наруа.
– Не виждам причина да съм щастлива. – отвърнах тихо.
– А аз виждам! – възкликна Бетси – Мис Вайърти, мистър Уолън казва истината – днес вие спасихте много животи! И аз… аз вече не се чувствам виновна! Идеята да отида да работя за Арнел беше моя. И съжалявам, мислех, че сме дошли тук напразно, но днес спасихме цял един живот. И помогнахме и на слугините, защото те са изтощени, горките, с цялата тази имперска орда… О, моля за извинение, свита.
Със сигурност никой не се беше сетил да я порицае за липсата на уважение и се опасявам, че думата „орда“ беше съвсем уместна.
– Не знам обаче колко още ще издържат. Още дори не е настъпила нощта, а аз почти не мога да движа краката си. – каза Бетси – Трудно е да се работи така. А като си помисля колко време още им остава, става ми страшно.
– Не за дълго. – казах аз.
И всички ме погледнаха въпросително, с изключение на професор Наруа. Той бързо разбра.
– Един скандал с личната прислужница на императрицата няма да остане без последствия. – магьосникът се усмихна – Ловко. Колко скоро императорът и свитата му ще напуснат имението Арнел?
– Предполагам, че утре. – казах не много уверено.
Единствената причина, поради която не бях сигурна, беше, че не знаех колко бързо се изпълнява смъртното наказание в Уестърнадан. А за покушението срещу лейди Енсан мис Марион Ебигот я очакваше смъртна присъда. Подозирах, че нейно величество ще се втурне да спасява вярната си спътница, защото една обикновена слугиня, жена, която притежаваше магия от старата школа, определено не беше обикновена слугиня. А освен това всички в империята знаеха, че драконите бързо убиват… Сигурна съм, че Давернети ще обърне дори тези слухове в своя полза, така че императрицата ще побърза със заминаването си, ще направи всичко възможно за това. В края на краищата само извън териториите на драконите тя ще има възможност да моли съпруга си за императорска прошка за отровителката.
Отблъснах чинията с яхния от себе си и се приближих до греяното вино, което професор Наруа беше приготвил за мен и което се оказа незаменимо средство за възстановяване на магическите ми сили. След това извадих тетрадката си, изправих гърба си, пресъздавайки перфектната стойка, която отличаваше „добре възпитаната мис от лошо възпитаната мис“, и започнах да пиша, споделяйки наблюденията си с домашните:
– И така. Да започнем с главния, херцог Карио. Той – огледах присъстващите – също знаеше за нещо. Не просто знае, той се подготвя за него. Момичето, което остави бележка на прага ни, обещавайки да удави този град в кръв, със сигурност е една от незаконните му дъщери: или Амбър Енсан, или Лора Енсан. И те са в Уестърнадан от четири години насам. Вярвам, че те са и тези, които са започнали всички тези ритуални убийства.
Бетси, която продължаваше да се храни с удоволствие, изпусна лъжицата си в шок.
– Лейди… убийца? – попита шокирано прислужницата.
– Те не са просто лейди, – написах имената им, записах приблизителните дати на пристигане, опитах се да свържа всичко някак си – те са два инструмента на смъртта, две остриета, наточени от омраза, и са уайверни, тоест отчасти Руфусдрако, отчасти трансформиращи.
Мистър Онър ме изслуша със същото мрачно внимание, както всички останали тук, но именно той попита:
– Коршун Карио е обучавал своите момичета? А не момчетата?
– Не… – поклатих отрицателно глава – Достатъчно странно беше да осъзная, че убийците са две доста млади момичета, при това дами, но от това, което ми беше казал генерал ОрКолин, не всички момчета със смесица от кръв от двете нации във вените си оцелявали. По-често те умирали още на първото си завъртане, на тринадесетата си луна.
И никой не го разбираше. Дори професор Наруа, който, както каза, дълго време е живял с трансформиращи. Точно това ме накара да го погледна изненадано и магьосникът, донякъде смутен, беше принуден да извади своя талмуд.
Не беше необичайно да го видя да вади огромната ръкописна книга от медальона си, но Бетси отново беше спряла да яде, макар да беше очевидно, че прислужницата е била и гладна, и уморена през целия ден. Мисис Макстън се отнесе към магическата поява на внушителната книга с безразличието на икономка и предвидливо премести чиниите и чашата с вино далеч от професора, като направи място за монографията му.
– Тринадесета луна, тринадесета луна… – повтаряше той, като нервно прелистваше страниците.
Най-накрая спря да губи време, изрече търсещо „Куарере“ и книгата сама се разгърна на правилната страница.
– Тринадесетата луна – прочете професор Наруа – е конвенционален период на смяна на поколенията, който трае три до четири години след началото на юношеството. В някои случаи, при оскъдно хранене и наличие на тежък физически труд, той се проточва до пълните седем години.
Тази информация ме разтревожи.
Поради причината, че веднага си спомних за един разговор, който бях провела наскоро:
– „Но ако някой е оцелял, генерал ОрКолин, как да го намерим?
– Ще ви кажа едно – той е тънък. Толкова тънък, че не можеш да определиш силата му.“
– Те не ги хранят? – попита развълнувано Бетси.
Но никой не обърна внимание на думите ѝ. Всички ме гледаха с подчертано внимание и аз – аз можех да кажа само следното:
– Генерал ОрКолин ми описа мъжките уайверни като слаби, много слаби, състрадателни – което по принцип е изключително човешка черта на характера, те губят паметта си, когато се превърнат, както повечето трансформиращи.
– Но, мис Вайърти, ние говорихме за две женски уайверни. – напомни ми мистър Уолън.
Да, говорихме и това беше най-големият проблем, защото се страхувам, че се е случило нещо чудовищно.
– Обективно погледнато, въз основа на данните, с които разполагаме до момента, можем да кажем следното… – започнах бавно и несигурно, взирайки се в тетрадката пред мен, опитвайки се да звуча дистанцирано и научно, но… не беше особено достойно – Преди четири години се случва нещо, което се превръща в спусък за тетивата на лъка, горящ фитил за оръдието, натискане на спусъка за праховата карабина. Нещо, което все още се изплъзва от моето разбиране, и силно се съмнявам, че някой в Уестърнадан ще ни информира открито за този нюанс. Тази точка, от която няма връщане назад, която задейства цялата верига от ужасни последствия. Така че причината остава неизвестна. Но ето ги последствията… последствията, които ние с вас вече сме имали нещастието да оценим и осъзнаем. Около четиристотин загинали – ужасна цифра, осиротели деца, родители, съпрузи. И всички тези убийства са имали само една цел – да принудят лорд Ейдриън Арнел да се превърне в дракон в пълния смисъл на думата.
Беше ми толкова трудно да говоря за чувствата на самия лорд Арнел, но откровеността вече се беше превърнала в добра традиция в нашия малък кръг, така че, нервно рисувайки цвете в полето на бележника си, докладвах:
– И във всяко от убийствата лорд Арнел е обвинявал себе си.
Не погледнах домашните си, само чух как мисис Макстън шумно издиша, Бетси изпищя, а мъжете млъкнаха.
– Когато са се появили такива подозрения, – продължих аз, рисувайки листенцата – лорд Арнел започнал да се заключва през нощта, оставайки под грижите на лорд Давернети… и убийствата спрели.

Назад към част 18

 

Елена Звездная – Тайната на прокълнатия херцог. – Херцогиня отон Грейд – Книга 2 – Част 11

* * *

Нещо мокро докосна дланта ми.
– Гръм. – чух недоволния глас на негова светлост.
Мокрото докосване спря.
Предпазливо почукване на вратата и отново раздразненият, но тих глас на херцога:
– Вън!
Почукването след пауза се повтори. След това се чу скърцане на стол, звук от стъпки, вратата се отвори и лорд отон Грейд излезе.
Много бавно отворих очи и видях гончето, което седеше до леглото. Гръм веднага се протегна, облиза ръката ми, която висеше от леглото, пъхна нос и отново седна, като ме гледаше с очакване.
Стиснах очи за миг и ги отворих отново, а цялата спалня беше залята от ярка дневна светлина. Дневна светлина! Зашеметена от това откритие, седнах на леглото, чувствайки странно замайване и шум в ушите, и тогава осъзнах страшното – нямах дрехи!
Нямах абсолютно никакви дрехи по себе си!
Нищо!
И колкото и да се опитвах да си спомня какво се беше случило през нощта, паметта ми невероятно отказваше да съобщи каквото и да било, освен последния спомен за лорд отон Грейд, който стоеше на прозореца! Такова объркване като това, което ме завладя, може би не бях преживявала никога досега. Беше много по-лошо от това да бъда в банята на негова светлост вчера.
Притиснах одеялото към гърдите си, огледах се за някакви дрехи и за мой ужас видях халат в противоположния край на спалнята. Но нямах време да мисля как да стигна до заветната дреха.
Вратата се отвори с тихо скърцане и, без да мога да преодолея смущението си или дори да погледна към мъжа, който влезе, чух спокойното:
– Добро утро, лейди отон Грейд. Как се чувствате?
Не намерих сили да отговоря. Притисках одеялото към себе си с такава сила, че ми беше трудно да дишам, не можех дори да вдигна глава, за да срещна погледа на негово сиятелство, аз…
– Радвам се, че сте будна, за да не се налага да ви будя. – тихи стъпки към далечния край на спалнята, след което херцогът се насочи към мен – Бих ви помолил да побързате, Ариела. – мъжкият халат за баня се уви около голите ми рамене – Очаква ви закуска в моята неприятна компания, след което трябва да се върна при армадата. Имате ли нужда от помощ при ставането?
– Не, благодаря. – издишах рязко и набързо пъхнах ръце в ръкавите.
О, Боже, срамът ме изгаряше.
– Между другото – продължи негова светлост, без дори да се опита да излезе от спалнята, както би трябвало да направи един възпитан лорд – ако ви притеснява, трябва да ви уведомя, че не е имало консумиране, така че би било чудесно, ако престанете да се изчервявате, лейди отон Грейд. Всъщност мисля, че след малко ще изгорите от смущение.
Не вдигнах глава, но след думите на херцога погледнах към собствените си гърди, към онази част, която не беше покрита от одеялото по време на неловките ми опити да се облека, и с ужас осъзнах, че кожата ми наистина е придобила пурпурен оттенък.
– Между другото, Ариела, позволявал съм си много по-нескромно поведение, но си спомням, че онази сутрин вие приличахте не толкова на домат, колкото на нещо друго.
Спрях да дишам.
– Или може би, – лорд отон Грейд се наведе над мен, отметна косата от рамото ми, което трябваше да облека в халат, и докосвайки кожата ми с дъха си, добави – трябваше да те докосна отново на много по-ниско ниво. И изчервяването ти не е признак на срам, а на гняв към мен, именно вследствие на моето бездействие?
И срамежливостта наистина беше заменена от основателен гняв!
– Ще ви бъда много благодарна – гласът ми трепереше от възмущение – ако вие, лорд отон Грейд, си спомните правилата на приличието и ми позволите да се приведа в приличен вид без ваше присъствие!
Усещането за дъх върху кожата ми бе заменено от докосването на устните на херцога и чух присмех:
– Родовият брак, лейди отон Грайд, предполага съпрузите да живеят заедно в едни и същи покои.
Замръзнах, негова светлост, все още докосвайки рамото ми с устни, продължи:
– Споделянето включва къпане, обличане, хранене заедно. Знаете ли, Ари – устните на херцога плавно се преместиха от рамото ми към шията и той прошепна до ухото ми – прекарах няколко безсънни нощи в по-внимателно изучаване на правилата и традициите на родовия брак. И трябва да призная, че на разсъмване идеята да ви имам в пълно и абсолютно владение започна да ме привлича все повече и повече…
Лорд отон Грейд се изправи и заговори студено, по обичайния си подигравателен начин:
– Съветвам ви да се откажете от фалшивата скромност, наложена ви от църковното ви възпитание, Ари. Хайде нагоре, наистина разполагам с много малко време.
Свих се, без да мога да помръдна. Всички ужаси от вчера, унижението, страхът, пряката заплаха от херцога, срамът, че съм в банята, появата на призрака… Още вчера осъзнах, че нямам сили да се противопоставя на последния член на династията Грейд, а днес това беше ясно.
– Ставайте! – хладнокръвно изиска херцогът.
А след това, минавайки през спалнята и приближавайки се до прозореца, негова светлост продължи:
– Забранено ви е да излизате от замъка, дори в двора, както и да се катерите по кулите и да слизате под нивото на земята. Хауърд и Уилард са наясно с това, а на госпожа Вонгард и бяха отнети ключовете. Моят… – направи пауза и с явно неудоволствие – нашият замък е изцяло на ваше разположение. В момента не е възможно да ремонтираме вечерната трапезария, така че ви моля да изберете стаята, която смятате за най-подходяща за вечерни хранения. Лейди отон Грейд, да ви вдигна ли сам от леглото?!
Изненадана и възползвайки се от факта, че негова светлост не се обърна, аз се плъзнах неловко на пода и се изправих, увивайки се в халата си. Двете кучета, Гръм и Ураган, които се намираха зад стола, следяха всяко мое движение.
– Хрътките ще ви наблюдават внимателно. – каза лорд отон Грейд.
Не можах да измисля нищо, което да отговоря на това. Как можеше да се даде такава заповед на едно животно, беше извън моето разбиране. Както и всичко, което беше казал херцогът.
– Да извикам ли камериерката? – попита херцогът малко раздразнено.
– Не, благодаря, в лицея ни научиха да се обличаме сами. – отвърнах доста рязко и побързах да изляза от спалнята на негова светлост.
Двете кучета ме последваха веднага и все още бяха с мен, когато влязох в собствените си покои, където ме чакаха Гретхен и още две прислужници. Всички жени се поклониха при появата ми, но аз знаех, че прислужниците са видели всичко. Неподходящият ми външен вид, фактът, че съм дошла от покоите на херцога, и мъжкия халат не бяха пренебрегнати.
Затворих очи за секунда, опитах се да преживея този неудобен момент и хладнокръвно казах:
– Добро утро, дами.
Последва мърморене и плахият въпрос на Гретхен за роклята.
– Благодаря, не е необходима помощ. Свободни сте.
Жените напуснаха дневната ми мълчаливо, като затвориха внимателно и не изцяло вратите след себе си. И това никак не ми хареса. Но както се оказа, прислужниците го направиха не само от прекомерно желание да се ровят в чужди работи, а защото искаха да чуят какво има да каже херцогът, който се появи след мен.
– Да затворя ли вратата? – попита лорд отон Грейд.
– Ще бъда благодарна. – отговорих на негова светлост, като се опитвах да сдържа възмущението си.
Вратата се затръшна веднага.
Без да се обръщам, влязох в гардеробната и като осуетих евентуален опит на херцога да ме последва, затворих и вратата. После завъртях ключа в ключалката. След това, въз основа на някакви неразбираеми за мен опасения, преместих един стол до вратата. После още един стол. По някаква причина поставих ваза с цветя върху стола!
– Вдясно от вас има една прекрасна статуя, предполагам, че ще ѝ е удобно върху стола – раздаде се иронично иззад вратата.
Опитах се да грабна статуетката, но замръзнах, когато разбрах, че фразата е на негова светлост.
– Имате четвърт час. – каза лорд отон Грейд без следа от подигравка.

Назад към част 10

 

 

Кели Фейвър – Принудени – Принудени – Книга 1 – Част 9

***

Сега тя виждаше болката в очите му. Беше очевидно, че той се бори с решението си толкова, колкото и тя със своето.
– Може би ние с теб не сме толкова различни, колкото си мислиш – каза тя.
– Как така?
– Всички, които познаваш, мислят, че си предател, нали? – Попита го тя.
Той кимна.
– Да, почти.
– Е, точно това ще си помислят всички за мен, когато разберат, че съм си тръгнала, напуснала съм колежа, за да отида във Флорида. Ще си помислят, че съм луда, неблагодарна, нямам право на нещо, каквото и да е. – Тя погледна Илайджа. – Но аз трябваше да отида. Трябваше или да напусна Бостън и да си дам шанс наистина да живея за себе си, или да остана и да се изгубя напълно.
– Да, предполагам, че и аз се чувствах така – каза той. – Знаеш ли, разбирам защо си попаднала в Кеймбридж – каза той. – Това е адски умно.
– Благодаря – усмихнах се.
През следващите няколко часа те слушаха предимно музика. Илайджа като че ли предпочиташе неща като Foo Fighters и Death Cab for Cutie, докато Кейлин си падаше по Usher и Rihanna и по популярната поп музика. Изненадващо, но Илайджа не се държеше дръпнато, както някои момчета в миналото.
Той не ѝ се подиграваше за музикалните ѝ вкусове. Всъщност той с удоволствие настрои радиото на станция с хитове в продължение на по-голямата част от часа.
Когато обаче вечерта започна да пада и небето бавно потъмня, Илайджа отново се умори и този път дори той не можеше да го отрече.
– Няма да успея да стигна чак до Флорида – каза той тихо след дълъг период на относително мълчание.
– Не съм очаквала, че ще успееш – отвърна тя.
– Очите ми горят, гърбът ми ме убива. Имам нужда да изляза от тази кола, да раздвижа краката си и…
– Трябва да спрем в хотел за през нощта – каза Кейлин. Всъщност нямаше търпение за това. Разбира се, щеше да е хубаво да стигнем до Флорида с един изстрел, но не си струваше да умрем, за да се опитаме да стигнем. Бяха продължили далеч отвъд това, което тя смяташе за разумно, и беше време да приеме поражението.
Освен това все още носеше същото облекло от предишната вечер, същия стар грим и се чувстваше гадно. Една баня също би била много приятна.
– Добре, да отбием на следващия изход – каза Илайджа. – Звучи ли добре?
– Звучи невероятно.
– Просто ще спра на първото полуприлично място, което видим – каза той – тъй като наистина не знам какво има наблизо.
– Мога да проверя телефона си – предложи тя.
Но минути по-късно поеха по следващата отбивка и скоро след изхода забелязаха Holiday Inn Express, който изглеждаше като красив оазис след всичко, което беше преживяла напоследък.
– Да се надяваме, че имат свободни стаи – каза Илайджа, докато спираха. – Паркингът не изглежда много пълен.
– Трябва ли да вляза с теб? – Попита тя, когато той спря колата до централния вход.
– Не, нека само да вляза много бързо и да видя какво има на разположение.
– Сигурен ли си?
– Да. – Той изскочи от джипа, внезапно изпълнен с енергия, и тя го наблюдаваше как влиза вътре. Виждаше широкия му гръб, докато вървеше, а вятърът леко разрошваше косата му.
Пеперудите отново се появиха и тя сложи ръка на стомаха си. Какво точно чувстваше? Не беше сигурна. Илайджа беше абсолютно красив – толкова ли беше просто? Дали беше физически привлечена от него, или беше нещо друго?
Тя зачака в колата, надявайки се да не му кажат, че хотелът е резервиран. Но с напредването на минутите си представи, че той сигурно им осигурява стаи. Чудеше се колко ли ще струва и дали той няма да се опита отново да плати за нея.
Когато най-накрая се върна до колата и влезе вътре, тя го погледна с очакване.
– Е? – Попита тя.
– Е, какво? – Отвърна той и потегли от бордюра.
– Имат ли свободни стаи?
– Да. – Той спря на едно място за паркиране недалеч.
– И така… – Тя го изчака да обясни. – Колко ти дължа, Илайджа?
– Не започвай отново тази каша – каза той. – Хайде, аз съм ужасно пребит. Да се качим в стаята, преди да съм припаднал и да се наложи да ме влачиш нагоре.
Думите му я поразиха напълно, когато слязоха от колата и тръгнаха заедно към входа.
– Чакай малко – каза тя и се спря.
Той я погледна.
– Какво?
– Ти каза „стая“. В смисъл, че имаш само една стая за нас двамата?
Той започна да се усмихва.
– Да, имам само една стая. Не се притеснявай, момиче – няма да те потърся или нещо подобно. Ще спя на пода, ако това ще те накара да се почувстваш по-добре.
Усети, че бузите ѝ се изчервяват.
– Аз не казвам… това… – заекна тя. – Просто си помислих, че ще получим отделни стаи. Искам да кажа, че почти не се познаваме.
Той сложи чантата си на земята и сгъна ръце върху мускулестите си гърди.
– Ами, нека да ти обясня математиката, Кейлин. Тази стая ми струваше сто и трийсет долара. Наистина ли искаш да похарчиш толкова, само за да не се притесняваш, че ще оставя тоалетната чиния вдигната?
– Не, предполагам, че не. – Тя въздъхна, избутвайки косата от лицето си. – Просто е някак странно, това е всичко. И трябва да знам, че ще уважаваш моето пространство и личния ми живот.
Той потисна усмивката си.
– Разбира се, че ще го направя.
– Говоря сериозно, Илайджа. Имах тежки няколко дни. – Изведнъж, от нищото, заплашително се появиха сълзи.
Сякаш усетил, че тя наистина е сериозна, усмивката на Илайджа омекна. Очите му сега бяха много по-топли от предишната секунда.
– Ей, аз също съм сериозен – каза той. – Няма да се заигравам с теб. Ще спя на пода, наистина нямам нищо против. Спал съм и на по-лоши места, уверявам те.
Тя кимна.
– Благодаря ти.
– Хайде, да се качим в стаята. Мисля, че и двамата сме изморени в този момент – каза той.
Вървяха заедно през топлото, добре осветено фоайе. Портиерът на рецепцията се усмихна и им помаха. – Приятно прекарване – каза той.
Кейлин махна в отговор, чудейки се дали този човек не предполага, че двамата са гаджета, както всички останали, изглежда, правеха.
Разбира се, че той предполага това – би било странно да мисли друго.
Ами ако всъщност искам нещо да се случи между нас тази вечер? Зачуди се Кейлин. Дали Илайджа все още ще иска да спи на пода? Дали той ме смята само за глупаво младо момиче – дете – или за приятел, или за нещо повече?
Както обикновено, тя нямаше отговори, а само въпроси и пеперуди.
Бяха на втория етаж на хотела. Той извади ключовата карта за вратата и малката лампичка на дръжката на вратата премина от червено в зелено и замига. Вратата щракна и Илайджа я отвори, разкривайки прилична по размери стая с две кралски легла. – Предполагам, че все пак няма да ми се наложи да спя на пода – намигна той и включи осветлението, докато влизаше в стаята преди нея.
Вътре беше хладно, с освежен аромат, характерен за нова стая, която наскоро е била почистена.
В момента, в който влезе вътре, Кейлин пусна чантата и портмонето си на пода.
Чувстваше се така, сякаш току-що се е върнала от война. Леглото вече я зовеше, но първо имаше нужда от хубав горещ душ.
Илайджа включи телевизора и започна да превключва каналите. Сега, когато бяха заедно в хотелската стая, сами, изведнъж се почувстваха много интимни и истински.
Сякаш наистина бяха заедно.
Тя погледна Илайджа, докато светлината от телевизора осветяваше лицето му. Той се беше съсредоточил върху телевизионния екран, без да я забелязва за момента, и тя можеше просто да го гледа.
Добре, значи той е шибано секси.
Знаеше, че е хубав, но сега, когато слязоха от колата и влязоха в хотелска стая, нещо в съзнанието ѝ се промени. Илайджа беше от онези момчета, за които момичетата се бореха да станат техни гаджета, състезаваха се, драскаха и драпаха, за да спят с тях. Той беше сериозно толкова секси.
Тя беше сама в една стая с него. И в тази стая имаше легло. Те можеха да лежат заедно на леглото и никой нямаше да разбере.
Изведнъж тя си представи как лежат заедно на леглото – как твърдото му тяло е притиснато до нея, как силните му мускулести ръце я обгръщат, как той се навежда и започва нежно да я целува.
Тя се насили да се откъсне от нелепата фантазия и да спре да се взира.
Как можеш изобщо да си помислиш да целунеш Илайджа след това, което Джейсън ти направи снощи? Ти луда ли си?
Сега пеперудите се разнесоха и тя се почувства неспокойна, сякаш сърцето ѝ биеше учестено.
– Взимам си душ – обяви тя, а гласът ѝ беше малко прекалено силен.
Той откъсна поглед от телевизора и я погледна причудливо.
– Добре. Забавлявай се.
Тя влезе в банята, затвори вратата след себе си и пусна водата във ваната на пълна мощност. Сърцето ѝ все още биеше твърде бързо и тя едва успяваше да си поеме дъх.

Назад към част 8

Анет Мари – ОТКРАДНАТИ ВЪЛШЕБСТВА И ДРУГИ ЗЛОПОЛУКИ ЧАСТ 24

Глава 23

В момента, в който порталът се отвори, аз се раздвижих – скочих към най-близкото бюро. Докато жълтият облак се носеше из стаята, аз сграбчих подвижния стол на бюрото, вдигнах го и го хвърлих в прозореца.
Столът се разби в голямото стъкло, а в стаята нахлу силен вятър, който раздвижи гъстата пара.
Това не беше достатъчно.
Въздухът опари гърлото ми, докато вдишвах, и болката се разпиля в дробовете ми. Задъхах се, петна се появяваха в зрението ми, а белите ми дробове се опитваха да пропълзят в стомаха ми, за да избягат от токсичния въздух.
В секундата, която ми беше необходима, за да вдишам и да се задуша, порталът изхвърли следващия си дар: Кейд. Той излетя от зелената вихрушка, прибра се в ролка и се приземи в средата на стаята, а лицето му беше покрито с противогаз. Точно зад него, със съвършена точност, се появиха Маркович и Суарес. Последен в редицата беше Яо, който изглеждаше много повече като военноморски тюлен, отколкото като младия двойник на Пол Маккартни, на когото обикновено приличаше.
Екипът се приземи, разпредели се и насочи идентичните си черни пистолети към Дариус в бърза, тренирана маневра, която отне приблизително две-три секунди.
– „Ori eradendi torrens!“
Гласът на Лиена прозвуча плътно и дрезгаво, сякаш едва успяваше да изтръгне думите, и стена от водниста синя светлина заля стаята. Тя се блъсна в редицата убийци, преди те да успеят да стрелят, и отхвърли всички назад. Суарес и Маркович паднаха в чифт бюра.
– Бягайте! – Задави се Лиена.
Думите ѝ бяха насочени към Дариус и Аарон, а аз осъзнах колко много прозорецът, който бях счупил, помагаше за токсичния облак от разтапящ белите дробове газ. Стоях на свежия вятър, повече или по-малко на крака, но колкото по-далеч от прозореца беше човек, толкова по-малко „нормално дишане“ беше възможно.
Дариус беше притиснал ръкав към носа и устата си, раменете му трепереха от спазмите в гърдите, а Аарон, който беше най-далеч от прозореца, беше паднал на колене и разрязваше дробовете си.
Смаш-бариерата на Лиена беше спряла Кейд и екипа му, но не за дълго. Кейд пръв се съвзе, оръжието му отново се насочи към Дариус – но задушен от отровния газ или не, бившият убиец не се предаваше толкова лесно.
Преди оръжието на Кейд да успее да се изравни с жизнените му показатели, Дариус се изгуби от поглед.
Направих една крачка към вратата, знаейки, че точно натам ще се насочи невидимият Дариус, но при вида на Кейд в горящите ми вътрешности нахлу ужас. Изчезването на Дариус не беше спряло убиеца. Пистолетът му се въртеше с равномерно движение, проследявайки движеща се цел.
Той стреля.
Дариус се появи отново, докато се измъкваше от изстрела. Той се удари в пода, а топката с отвара се пръсна в бюрото зад него и разпръсна сребриста течност във всички посоки.
Преобръщайки се, Дариус хвърли ръка към редицата убийци. От тях се изтръгнаха изненадани проклятия – тъй като невидимостта не работеше, той сигурно ги беше заслепил. Той се изправи на крака, като се преметна настрани.
По лявата му буза, шията и рамото блестяха пръски сребърна отвара.
Достигнах го миг по-късно, стабилизирах го и го повлякох към изхода. Направихме две крачки, преди една топка от отвара да профучи покрай главата ми и да ме улучи на сантиметър. Погледнах назад и видях Кейд да се цели в нас, а очите му да гледат безизразно зад очилата на маската му.
Дръпнах Дариус, свих се в кръста и побягнах към изхода. Точно пред мен Лиена беше преметнала ръката на Аарон през раменете си, докато помагаше на кашлящия магьосник да стигне до вратата.
– Върви! – Изпъшка тя.
Топките с отвари прелитаха над главите ни, едва не се разминаваха, докато прекрачвахме прага. Зад мен и Дариус Аарон се извъртя, като едва не блъсна Лиена в стената, и насочи трепереща ръка обратно към кабинета.
Огънят запали дланта му, после избухна навън. Огромният ад на смъртта връхлетя офиса, превръщайки всичко в нажежени до червено пламъци.
Нито за миг не си помислих, че това ще е достатъчно, за да спре тези прекалено подготвени задници.
Запътихме се надолу по стълбите, като Лиена и аз поддържахме двамата магове. И двамата кашляха – мокра, разкъсваща кашлица, която звучеше така, сякаш дробовете им бяха направени от велкро. Лиена се задъхваше, дихателните ѝ пътища бяха само малко по-здрави, а гърлото ми гореше чак долу, сякаш бях вдишал вряла вода.
Трябваше да се измъкнем оттук. Ако успеем да се качим в колата, преди Кейд и екипът му да ни настигнат, може би ще оцелеем.
Стигнахме до дъното на стълбите. Притъмнялата кръчма, обикновено уютна и приветлива, се чувстваше празна и предчувствана. Всяка сянка криеше потенциален враг. Издърпах Дариус към главния вход на гилдията.
Вратата се отвори.
Облечен в черна бойна екипировка, мъж с конска опашка, когото разпознах като Бароуз, насочи пистолета си за отвара към лицето на Дариус. Луминамагът вдигна ръка нагоре и пред лицето на убиеца изгря светкавица, толкова ярка, че можеше да съперничи на слънцето. Той се отдръпна с болезнен вик, заслепен от луминисцентната атака.
За съжаление и аз бях заслепен.
Зрението ми се бе превърнало в бели петна и не виждах нищо. Глухите стъпки ме предупредиха, че Кейд и тримата му помощници са на стълбите. Един от тях изръмжа гневно, нещо се сблъска силно с рамото ми и аз се ударих в пода. Какофония от викове и заклинания изпълни кръчмата.
Изправях се на колене и спешно бършех сълзите, които се стичаха от измъчените ми очи, за да прочистя зрението си. Избухна бум, толкова близо, че лявото ми тъпанче заплашваше да се разцепи.
– Кит!
Гласът на Лиена, но не можех да я видя. Пукането на пистолетите за отвари огласи въздуха, а след това и още един гръмотевичен взрив на магия. Подскочих, едва успявайки да различа формите. Пред мен имаше дълга, висока до гърдите преграда, която можеше да бъде само барът. Преди да бъда изпепелен от заклинание, което дори не можех да видя, се хванах за бара и го прескочих, приземявайки се тежко от другата страна.
Още няколко болезнени мига прочистиха зрението ми и аз забих глава над бара. Кейд и екипът му се бяха присъединили към Бароуз. Бяха свалили газовите си маски и оръжията за отвари и атакуваха сериозно.
Трима срещу шестима и беше пълен хаос.
Доказвайки за пореден път, че маговете са ужасяващи, Аарон погълна в пламъци един от двамата си противници. Маркович се срина на пода, търкаляйки се в напразен опит да потуши пламъците и крещейки в неописуема агония, но вторият противник на пиромага не беше толкова лесен. Докато Аарон хвърляше огън по него, Бароуз направи рязък жест с дългия кинжал в ръката си. Вихър от вятър разпръсна огъня и с още едно завъртане на кинжала той изпрати шлифовано острие от въздуха, което се вряза в Аарон.
Аарон избегна, прозрачното острие пропусна гърдите му, но улови горната част на ръката му.
Лиена отблъскваше Суарес и Яо, и двамата въоръжени с артефакти, които стреляха по нея. Беше издигнала своя блестящ син щит, но той нямаше да издържи още дълго и хваната в капан зад него, тя можеше само да се защитава.
И за третата битка: Дариус срещу Кейд. Един луминамаг не би трябвало да има проблем да се справи с магьосник, но Кейд не беше обикновен митичен. Дариус дори не си правеше труда да използва луминовата си магия, защото тя сякаш не действаше на Кейд – дори и сляп, Кейд все още знаеше къде да атакува.
Или може би Дариус не използваше магията си, защото не можеше. Кръвта обагри устата му от вътрешните поражения, които отровният газ беше нанесъл, а и той беше ударен със сребърната отвара на Кейд. Движенията му бяха неравномерни и несигурни, напълно липсваше обичайната му плавна, смъртоносна ефективност, която бях зърнал в миналото.
Кейд заобикаляше Дариус с кинжал, който държеше ниско в ръка. Онази садистична, гладна усмивка разтегли устните му, докато се стрелкаше насам-натам. Срещнаха се в сблъсък от бързи удари и блокове, а Кейд се спъна и се препъна в един паднал стол, когато отново се появи в полезрението му. Възстановявайки се, Кейд се усмихна развеселено. От раната в рамото на Дариус се стичаше кръв.
Дори и с неизвестните способности на Кейд, Дариус, Аарон и Лиена бяха първокласни митици, които трябваше да се справят с това. Но след като маговете бяха отровени и невъоръжени, а Лиена беше използвала повечето си артефакти, губехме.
Губехме тежко.
А аз не можех да направя нищо, за да променя този резултат. В главата ми имаше тъмна, куха яма, в която се намираше магията ми. Не можех да направя нищо, освен да се превърна в щит от плът за някой от съюзниците си.
Беше почти иронично. През последните няколко седмици бях на въртележка от несигурност за това колко съм могъщ, как трябва да използвам силата си, как да компенсирам, когато другите знаят за способностите ми, и как да се справя, когато другите победят магията ми. Бях или най-могъщият човек на бойното поле, или най-безполезният, и никога не изглеждаше, че има нещо средно между тях.
Лиена се бореше за живота си пред мен и в момента, в който изскочех от скривалището си, щях да се превърна в мишена. Щеше да ѝ се наложи да разпредели вниманието си, за да ме защити. Същото се отнасяше и за Дариус и Аарон. Без магията си бях невъоръжен и безпомощен. По-лошото от това беше, че бях отговорност.
При тази мисъл в гърдите ми се появи болка.
Наистина ли бях нищо без магията си? Дали един психопат беше началото и краят на Кит Морис?
Срещу дрона на Дедал бях безсилен и трябваше да бъда спасен от контрабандист, който можеше да вижда бъдещето.
Срещу „Дивите момчета“ бях прекалил с изкривяванията си и трябваше да бъда спасен от един свръхзареден демон и неговата магия за убийство.
Срещу Кейд бях прекалено уверен в невидимостта си и вкарах Лиена и себе си в почти катастрофална засада.
Не бях разчитал само на магията си. Бях станал напълно зависим от нея. Бях се превърнал в психопат, който не можеше да действа, освен ако не можеше да блесне с фантастична халюцинация или да се накара да изчезне.
По дяволите с това.
Какво беше казал Зилас? Ако си по-умен от враговете си, не е нужно да си по-силен.
Погледът ми прекоси Дариус и Кейд, Аарон и аеромагът, Лиена и двамата ѝ противници, после скочи към шкафовете около мен, за да потърси нещо, с което да се бие. Бутилки с алкохол, чаши за напитки, миксери, буре с IPA от западното крайбрежие. Нищо, което да крещи „по-умен от враговете си“. Вниманието ми се насочи нагоре по стената, търсейки нещо, което бих могъл да използвам.
И нещо ме чакаше.
Над бара, почти невидим в сенките, висеше сребърен боен чук. „Чукът“ на „Врана и чук“. Дебела, тежка, симетрична глава в края на дълга, състарена дървена дръжка.
Защо, здравейте.
Нямаше нужда да бъда по-силен или по-умен от враговете си; просто ми трябваше по-голяма тояга. Бях сигурен, че Зилас щеше да одобри.
Скочих на задния плот. Ръцете ми обхванаха гладката дръжка и я вдигнах нагоре.
Чукът не помръдна.
По дяволите, това братовчед на Мьолнир ли беше или нещо подобно? Нима не бях достоен? Може да не съм толкова чистосърдечен като Капитан Америка, но…
Експлозия от магия погълна щита на Лиена и той се разпадна на искри. С победоносен вик Яо насочи към нея гравиран с руни кинжал.
Със стиснати зъби издърпах чука и този път той се освободи, като тежестта му почти ме изхвърли от плота. Колкото и да ми се искаше да вярвам, че ме е признал за достоен, бях почти сигурен, че истинската причина да не помръдне в началото беше, че беше по-тежък от проклет смартфон.
С военния чук в ръка, аз слязох от задния плот върху бара. Вдигнах оръжието над главата си, нададох рев в стил Леонид и се хвърлих от плота, а чукът замахна към нищо неподозиращата глава на Яо.
Магьосникът се отдръпна назад и чукът профуча покрай него, толкова близо, че го прегази в гърдите. Стоманената глава се заби между краката му, като разцепи дъските на пода.
Но нямаше значение, че бях пропуснал.
От главата проблеснаха сиви искри и от оръжието изригна вълна от сила. Съкрушителният взрив запрати Яо, две маси и шест стола из цялата кръчма. Те се издигнаха на дванайсет метра и се разбиха в купчина натрошено дърво и счупени кости.
Свято божествено оръжие на разрушението.
Кейд, Суарес и аеромагът се завъртяха към мен – и насочиха следващите си атаки към бедния психопат без магия с гигантския чук.
Голяма грешка.
Дариус направи най-малкото движение с лявата си ръка и пред очите на Кейд избухна светлина. Аарон изпрати огнено кълбо, което свистеше към аеромагьосника, и гласът на Лиена прозвуча.
– „Ori te formo cuspides!“
От куба ѝ се изстреля бараж от черни шипове, които бомбардираха Суарес.
Вдигнах чука във въздуха, насочих се към правоъгълния глупак и отново замахнах надолу в пода. Втора вълна на разрушение изригна от оръжието, като изхвърли зашеметения Суарес от краката му. Той се свлече на земята сред разпилени столове.
Дариус се втурна към Кейд. Заслепен, но не и обезвреден, Кейд посегна с кинжала си, но Дариус улови китката му. С брутална ефикасност той удари с юмрук в бузата на Кейд.
Ръцете на Аарон пламнаха от огън, но преди да успее да довърши Бароуз, пристъп на кашлица го удвои. Бароуз вдигна кинжала си към пиромага – вдясно, когато Лиена се приближи от лявата му страна. Изоставила артефактите си, тя се хвърли към него като петметрова разрушителна топка, цялата в юмруци, крака и акробатика с черен колан. Избягвайки защитната му екипировка, тя се насочи към коленете, гърлото и слабините му, след което изкриви ръката му толкова силно, че чух пукане на кости.
Завъртях се към Дариус, стиснал бойния чук, но не бях единственият, който осъзна, че развоят на тази битка се е обърнал. С подигравка, изкривила устните му, Кейд извади нещо от торбичка на колана си и го хвърли на пода.
Малкият флакон се разби и с шумолящ звук навън се извиси още един облак дим. Отдръпнах се и затаих дъх, за да го задържа, докато кръчмата се превърна в сива мъгла. Всички изчезнаха и аз отново не можех да видя нищо.

Назад към част 23

К.М. Рийвс – Предназначението – книга 2 – ЧАСТ 23

Глава 22

Нещо подобно на съжаление прободе Огъстин, докато притискаше ръката си към стената на душа. Това беше първият миг, в който беше сам, откакто се върна в замъка, и започна да си мисли, че по-скоро би прекарал деня с Джеси, отколкото да се изправи пред гадостите в главата си.
„И двамата знаем, че това е пресилено.“
Огъстин се ухили. Огъст беше прав, никой не искаше да прекарва времето си с Джеси. И все пак, да бъде зает беше най-добрият вариант досега.
Първата му спирка беше да се види с Теа и да информира майка си и брат си за събитията, за да може да ги привлече да помогнат в подготовката на сестра му за преместването в Шотландия. Надеждата в очите на кралицата го разкъса. Тя го придърпа в прегръдка и му благодари обилно, но това не бяха благодарности, които той заслужаваше. Емери беше свършила цялата работа, той само я беше уловил, когато изглеждаше, че тя ще падне там, където е застанала. В крайна сметка тя имаше видения и щеше да трябва да овладее магията си, за да спаси Теа… ако изобщо успееха да намерят цветето. Малкълм на практика подскачаше от увереност, вдъхвайки усмивки на парцаливата им група бунтовници, но Огъстин не беше толкова сигурен. Имаше твърде много неща, които трябваше да се оправят, и безкрайно много неща, които можеха да се объркат.
Нещата вече се усложняваха. Напускането на Шотландия беше по-трудно, отколкото очакваше. Той усети намека за лъжа в мислите си, преди Огъст да е имал възможност да му се скара и да ги промени. Напускането на страната не беше нищо, напускането на Емери беше това, което го погълна по начин, за който не беше подготвен. Тя го извика и го накара да се съмнява във всичко, което знаеше, че е вярно за него и за единствения живот, който някога беше познавал. Никой не е правил това. Той не го допускаше. Но заради нея той почти се беше преобърнал и приел това с няколко празни заплахи, за които дори не беше сигурен, че ще изпълни.
С изключение на завъртането на очите. Щеше да му е приятно да я накаже за тях.
Огъстин се облегна на хладните плочки, докато струята вода, която удряше гърдите му, изстиваше. Той издиша разочарована въздишка. Емери не трябваше да има такава власт над него. Връзката с партньора не трябваше да му влияе така, както на Огъст. Но тя го направи. И той, по дяволите, мразеше това.
Трябваше да продължи да отрича притегателната сила, която изпитваше към малката вещица. Да игнорира начина, по който сърцето му почти спря, когато тя падна на земята. Или начина, по който му се искаше да се пръсне от гордост, когато тя се вкопчи в китката му и пое доброволно кръвта му, сякаш той беше единственият на света, който можеше да я спаси.
Но не само физическите реакции го измъчваха. Вече не. Не, малката миньонка не само сграбчваше връзката с партньора и я дрънкаше, докато членът му не застанеше нащрек, но и си проправяше път към сърцето му с интелигентността и устойчивостта си. През последните няколко месеца тя бе открила в себе си сила, за чието съществуване дори тя не подозираше. Може и да се смяташе за сломена, но в нея имаше огън, който едва сега се бе разгорял. Беше нужен само лек полъх – малък тласък в правилната посока – и той не се съмняваше, че Емери ще постигне всичко, което си е поставила за цел, а след това и още нещо. Оставаше му само да се чуди къде ще застане, когато тя го направи.
„Знаеш ли изобщо къде искаш да застанеш?“
Дълбоко в себе си той изръмжа предупредително по отношение на неприятната си половинка, попаднала в капана. Въпреки че въпросът му не беше неоснователен.
Той беше толкова прост преди Шотландия. Тя беше неговият враг. Малка коварна вещица, която трябваше да бъде унищожена. Нещата бяха черно-бели. Сега стоеше под душа, напълно изправеният му член му се присмиваше и обмисляше какво е имал Огъст с Емери. Това не му се струваше логично. Противопоставяше се на всичко, в което си мислеше, че вярва. Сърцето му беше нещо, което даваше пестеливо и никога извън тези, които смяташе за свое семейство. Никога не е изпитвал нужда от това. Това беше под достойнството му. Жената трябваше да му осигури наследник и да стои до него, изглеждайки красива за снимки, както беше за всеки кралски вампир, дошъл преди него.
Но след това бе опитал от нея. Сурова, необуздана любов. Усещаше я в различна степен през нощта на Огъст с Емери и после отново, когато го погледна и несъзнателно я остави да се изплъзне по връзката.
Беше опияняващо.
Чувство, което караше пениса на мъжа да се изправи на крака и изискваше да се замисли дали да не продаде душата си, за да го постигне.
Но Огъстин не беше такъв. Това не беше неговата роля в голямата схема на нещата. Той беше защитникът. Чудовището, което гарантираше, че за тези, за които се грижеше, ще е погрижено. Той не се нуждаеше и не заслужаваше любовта на една жена, особено на тази жена.
Тази мисъл го накара да се замисли.
Емери не им дължеше нищо. По дяволите, тя би била в правото си да покаже среден пръст на свръхестествения свят и да си тръгне.
Но тя не го направи. Тя не беше като по-голямата част от свръхестествената общност. Егоцентрична и самотна.
Тя беше по-добра от това. По-добра от него.
Огъстин въздъхна и хвана основата на вала си.
Всеки път, когато мислеше за нея, се озоваваше на едно и също място. С твърда ерекция, за която не можеше да направи почти нищо. Дори и да си го правеше при мисълта за нея, това нямаше да го задоволи. Нищо друго освен сладкото ѝ тяло нямаше да го задоволи отново. Освен това нямаше време да се погрижи за това, като се има предвид, че след по-малко от половин час имаше среща с баща си.
Той застана под студената вода и накара члена си да се заеме с програмата.
Ако не беше видението на Емери, можеше да остане в Шотландия и да се изправи на крака пред малката си вещица, само за да изпита дълбочината на безразсъдните си чувства.
Неговата малка вещица.
Чувствата му.
Огъстин се подигра. Емери унищожаваше всяка частица от него парче по парче и го принуждаваше да стане по-подобен на Огъст.
„Наистина не съм толкова лош.“
„Замълчи, по дяволите.“
Спящата му половина беше необичайно мълчалива, докато Огъстин работеше върху чувствата си, и той не беше сигурен дали това е нещо добро, или знак, че губи неравна битка.
Изключи водата и уви кърпа около себе си. Имаше нужда да си оправи главата. Разполагаха с пет дни, за да намерят цветето, което щеше да спаси живота на Теа, а той трябваше да гарантира, че кралят ще остане в неведение за всичко, което се случва в Шотландия. Ако това не беше достатъчно, трябваше да държи емоциите си под контрол, когато ставаше въпрос за баща му. Трябваше да внимава да не мисли прекалено за лъжите, които кралят изричаше, за това как държеше Огъст в неведение за политическия климат в кралството им… или за участието му в смъртта на Слоун.
По дяволите, по дяволите.
Едва бе успял да се замисли за откровението на Флора, преди Емери да го издъни и да попадне във видението ѝ. Логично беше само баща му да е научил, че Слоун е вещица, но това не обясняваше защо би излъгал Огъст или защо би довел Емери в замъка. Можеше да използва Слоун и Емери, за да започне войната с вещиците, която винаги бе искал, но не го направи и Огъстин трябваше да знае защо.
Огъст щеше да е по-подходящ за срещата, но нямаше как Огъстин да го пусне.
„Все още съм тук, нали знаеш. Всичко, което трябва да направиш, е да ме слушаш.“
„О, сега предлагаш да ми помогнеш? Нямаше ли да кажеш поне едно полезно нещо по време на екзистенциалната ми криза под душа преди малко?“
„Не и докато главата ти не излезе здраво от задника ти. А без доказателства тя ще бъде пъхната обратно вътре. С удоволствие ще поема ръководството, ако това запази дъщеря ни в безопасност и отведе Теа в Шотландия. Дори ще се върна на мястото си на задната седалка, ако се наложи.“
„Каква е уловката?“
„Единственото, което трябва да направиш, е да признаеш, че Емери е нашата половинка.“
Ето го и него. Натискът на Огъст да продължи каузата си. Винаги дипломат.
„Знаеш, че е“ – изръмжа мрачно той.
„Знам. Почти съм сигурен, че я прецаках и затвърдих този факт. Проблемът е, че не желаеш да я приемеш въпреки всичко в теб, което ти казва, че е създадена за нас.“
„Никога няма да я приема.“- Това беше нещо, за което не беше сигурен, че може да се промени. -„Тя може и да ми е партньорка, но не може да ми е кралица. Тя все още е вещица, Огъст, а ние все още сме престолонаследник на вампирите“.
Не можеше да има значение, че тя беше всичко, което Огъст каза, и дори повече. За тях нямаше щастлив край.
„Тя е вещица. Но ние ще бъдем крал. Можем да променим хода на историята с нея на наша страна. Ами ако това, което каза Рекс, е вярно? Нашето кралство ще я приеме.“
Ние? Нашето? Кога се бяха присъединили към една и съща страна?
„Аз не съм ти.“
„Но ти си. Ти сам го каза на Емери.“
„По дяволите“ – измърмори Огъстин.
Не беше готов да се справи с това. Трябваше да се съсредоточи върху предстоящата среща. Избутвайки Огъст на заден план – срещу което той протестираше доста шумно – Огъстин бързо облече любимия си костюм. Взе папката, която Малкълм му беше дал, с подробна информация за това, което се предполагаше, че прави, докато е в Шотландия.
Огъстин прелисти страниците и откри документи с почерка на Рекс. Той измърмори с одобрение. Ако Рекс ги е написал, това означаваше, че информацията е солидна. Вампирът, който уби Майлс в Лос Анджелис, беше забелязан и проследен до Чикаго. Именно там следите към господарката бяха изстинали, но откакто беше отишъл в Ню Орлиънс, бяха станали още пет канибалски нападения. Общо тридесет смъртни случая в допълнение към петдесетте, които бяха загубили след падането на отделенията. Още тридесет и седем през последните четири дни, всичките от нападения срещу по-малки крепости.
Кървав дявол.
Почукване го разсея и той погледна към вратата.
– Влезте.
Очакваше Кловис, но влезе Йесения. Огъстин не я беше виждал, откакто беше изпратил останалите жени от „Съревнованието“ и присъствието ѝ сега не можеше да означава нищо добро.
– Ваше височество. – направи реверанс тя и протегна към него папка с три колелца – Имам нужда от одобрението ви за няколко неща за сватбата.
Челюстта на Огъстин се стегна. Той преглътна всяко проклятие, което искаше да изсипе върху Йесения. Нямаше никакво съмнение, че Джеси я е подтикнала към това, знаейки, че ще ѝ вземе главата, ако се появи. Почти беше забравил за предстоящия си годеж.
Държеше ръцете си зад гърба и погледна надолу към папката, а после нагоре към Йесения.
– Доверявам се на експертното ти мнение, Йесения. Моля те, кажи на годеницата ми, че да те изпрати не е по-добре, отколкото да изпрати себе си. Ако тя отново ме прекъсне с тривиални решения за сватбата, ще изпълня всяко обещание, което вече съм ѝ дал.“
– Да, Ваше височество. Просто…- Йесения преглътна трудно – Това бяха неща от краля.
Стомахът му се сви. Ако баща му е замесен, значи в играта има скрити мотиви, които не вещаят нищо добро за него.
– А, разбирам. – Огъстин взе папката от нея, символът на кралската власт над него – Тогава ще говоря с баща ми. Благодаря ви.
Йесения направи бърз реверанс и се изниза от стаята, вероятно притеснена, че той ще си излее гнева върху нея.
Той прелистваше папката, като въздишаше раздразнено. Беше пълна с неща, с които можеха да се справят Йесения и Джеси. Нямаше нищо, което той да трябва да одобри, но все пак баща му не упражняваше властта си без причина. Той прочете подробностите за церемонията, като отбеляза, че те са променени, за да включат аспекти на лова.
Когато стигна до пасажа, който трябваше да съдържа предварително определените клетви, той спря. Хватката му се стегна върху страниците и той видя в червено.
Бяха написани и клетвите, които бе изрекъл пред Емери. Или по-скоро клетвите, които изрече Огъст. Трябваше да запомни разликата. Проблемът беше, че това нямаше значение за връзката с партньора. Те бяха едно и също. Докато четеше думите, връзката се затегна в гърдите му, докато едва успя да мисли.
„Завинаги в сърцето ми. Завинаги във вените ми. Завинаги на устните ми.“
Майната му.
Огъстин хвърли папката през стаята, преди да забие юмрук в каменната стена и да счупи една от тухлите. Той изтръска ръката си и тръгна из стаята си, за да се опита да разсее неуместния гняв, който изпитваше.
Това бяха само думи. Те не означаваха нищо за него. Болката в гърдите му беше просто връзката с партньора, а не безпрецедентна сантиментална страна на самия него, която не можеше да контролира. Не беше онази негова страна, която поставяше под въпрос всяко едно взаимодействие с Емери, откакто тя се бе върнала в живота му. Той можеше да каже думите на Джеси. Никога нямаше да ги мисли сериозно. Никога нямаше да се обвърже с друг по този начин. Не че можеше да го направи отново. Това бяха просто думи. Те не означаваха нищо.
„Продължавай да си го повтаряш.“
„Замълчи, Огъст. Ти си причината да съм в тази каша.“
„Просто признай, че тя е наша.“
„Не.“
Огъстин блъсна вратата и се втурна по коридора. Измъкна телефона си и написа съобщение до Малкълм, в което му казваше да подготви сестра си и майка си за път. В момента, в който приключи с работата с баща си, те щяха да заминат за Шотландия, а след това той щеше да отиде на война. Най-малкото, убиването на вещици щеше да го разсее от емоциите, които отказваше да признае.
Настроението на Огъстин леко се повиши, когато видя, че баща му го чака сам във военната стая. Той нямаше особено желание да се забърква в дебати със съветниците на баща си. Те бяха толкова лоши, колкото и кралят. Група кафяви „да“, които правеха каквото каже баща му. Това вероятно включваше и убийството на Слоун.
– А, сине, ела при мен. – Кралят се премести около масата с картата и наля на двамата чаши с кръв. – Получих доклада ти. Добре си се справил с приближаването на господарката. Предполагам, че скоро ще я откриете и ще я елиминирате.
Стомахът на Огъстин се сви, докато поемаше чашата. Последното нещо, което искаше, беше застояла кръв със стайна температура, но щеше да я изпие, за да запази външния си вид.
– Да, разбира се. Считай, че е направено. – не знаеше как ще го направят, но се доверяваше на информацията на Рекс.
Прокара пръсти по подробната карта, която баща му беше поставил, изучавайки къде се намират предполагаемите скривалища на завета. Бяха пръснати надлъж и нашир из територията, а баща му вече беше попаднал на тези, за които знаеха, че са най-близо до Ню Орлиънс. Беше умно. Повечето от вещиците щяха да се опитат да останат близо до домовете си с надеждата, че ще могат да се върнат на мястото, което е толкова вкоренено в магическата им история.
– Какви са следващите ви стъпки? – попита той – Открихте ли жрицата и членовете на вътрешния кръг?
Огъстин преглътна гнева, който заплашваше да се надигне, докато мислеше за Вишна. Личната му вендета с жрицата заради смъртта на сина му не беше нещо, което щеше да остави настрана. Тя бе знаела какво прави… точно както и той, когато забие нож в безсмъртното ѝ сърце.
„Това би направило Емери жрица“ – обади се Огъст – „Намерени наследници, Огъстин.“
Той изтласка мисълта на Огъст от главата си. Нямаше да му позволи да развали това. Емери искаше главата на Вишна на шиш и възнамеряваше да ѝ я даде.
„Помисли за това, Огъстин. Трябва да изиграеш това правилно. Тя трябва да бъде първо наша, преди да убиеш жрицата. Ако тя е жрицата, преди да я обявиш за своя, за нас няма надежда.“
Винаги дипломат, помисли си мрачно Огъстин. Разбира се, Огъст вече беше обмислил последиците от това, което щеше да е необходимо, за да направи Емери своя. Нито една от страните нямаше да ги приеме, ако някой от тях вече беше владетел.
Добре, че Огъстин не се беше отдал напълно на идеята да я поиска.
Огъст изтласка на преден план разочарованието си, но той го пренебрегна.
Баща му посочи лилавите точки на картата в Северна Каролина, Мейн, Вашингтон и Ню Мексико.
– Това са най-силните крепости на завета. Наблюдаваме всички тях и до следващата седмица ще знаем дали създават нещо подобно на комплекса в Ню Орлиънс. Тогава ще ги бомбардираме едновременно. Преди сватбения ти ден ще се освободим от вещиците.
Огъстин би трябвало да е въодушевен, но през него преминаваше ужас. Той потърка брадичката си с длан. Планът на баща му беше нелеп. Някои от крепостите се намираха в големи градове. Само жертвите щяха да са катастрофални.
– Ами хората в района? Не е ли целта да се запази нисък профил? Вече изпълнихме едно голямо събитие в Ню Орлиънс, не би трябвало да атакуваме отново в пълен мащаб толкова скоро. А какво да кажем за нашите хора? Даваме ли знак на нашите хора в района да се измъкнат?
– Хората са най-малките ми притеснения. Медиите ще го изкарат някаква вътрешна терористична атака и ще продължат. Що се отнася до нашите хора, те по начало не би трябвало да живеят в близост до крепости.
Огъстин отново погледна картата.
– Хората са основният ни източник на храна, а кръвните банки допълват останалата част от населението ни. Разбира се, че нашите хора живеят близо до тях. Не можем просто да ги оставим да умрат или да живеят в последиците, където могат да бъдат изложени на риск от излагане на въздействието им.
Кралят леко се ухили и отпи от питието си.
– Жертвите са част от войната.
Огъстин го гледаше с широко отворени очи и се чудеше кога логиката на баща му е излязла през прозореца.
– Да, очакват се жертви на вещици, но нашата работа е да защитаваме хората си и да останем под радара. Ако не сме внимателни, следващият път ще бъдем преследвани. Това се е случвало в историята. Ставаме прекалено самоуверени и хората следват трохите.
Без предупреждение кралят блъсна чашата си върху масата, а кръвта се разплиска по картите.
– Ти си мой наследник, а не равен на мен! – изкрещя той, а в очите му блесна лудост – Не ме интересува мнението ти за моята военна тактика. Това е моята война, поради което АЗ решавам за нея.
Огъстин стоеше смъртно неподвижен, не се предаваше, но и не отстъпваше. Баща му може и никога да не му е имал истинско доверие, но никога не би го изключил от обсъждането на стратегията. Огъстин беше майстор тактик, усъвършенстван в изкуството на войната. Това… това беше лично.
– Татко, не можем…
Той бе прекъснат, когато Дориан се втурна през вратата, без да си направи труда да почука.
– Ваше величество. Ваше височество. – Кестенявата му коса беше разрошена, а очите му бяха широко отворени и се стрелкаха между тях. Огъстин можеше и да не се притеснява, но скръбта по бледото му лице изкриви червата му.
Огъстин вдигна ръце нагоре и се обърна, стискайки върха на носа си. За какво, по дяволите, Рекс беше изпратил толкова зелен страж като Дориан да информира баща му?
– Какво, по дяволите, си мислиш, че правиш, страже? – изръмжа баща му – Аз съм твоят крал, твоят началник би трябвало да те е научил по-добре.
– Той е мъртъв, Ваше Величество. – сълзи замъглиха очите на Дориан и той извърна глава към Огъстин – Всички те са мъртви.
Не.
Гърдите му се свиха и Огъстин се опита да си поеме дъх.
Не. Очите му се стесниха върху Дориан, търсейки намек за лъжа.
Не. Не и това на всичкото отгоре.
Той преглътна буцата в гърлото си и успя да проговори.
– Какво имаш предвид, че всички са мъртви?
– Екипът, Ваше височество. – Дориан се задави и очите му станаха стъклени – Отидохме на мисията, както кралят нареди, проникнахме в един склад в покрайнините на града. Имаше твърде много от тях. Рекс… той се опита да измъкне всички, но онези магьоснически вампири ги отмъкнаха един по един. Никога не съм виждал нещо подобно. През всичките ми години никога не съм… Той умря, за да мога да се измъкна. Той умря за мен. – гласът на младия страж повтори недоверието му, когато очите му се присвиха и той протегна ръце към Огъстин, държейки дълъг лист увита кожа – Той ми даде това.
В мига, в който Дориан постави плата в ръцете му, Огъстин разбра какво съдържа той. Той разгърна износената кожа и разкри острието, което беше дал на Рекс при първата им съвместна мисия. Дръжката беше покрита с кръв. Неговата кръв.
Огъстин стисна здраво дръжката на меча, а треперещата му ръка беше единствената част от него, която даваше индикации за яростта, която го поглъщаше. Завъртя се върху баща си, като едва потискаше желанието да го притисне до стената и да опря острието в гърлото му.
– Какво, по дяволите, са правили моите хора на мисия без мен?
Кралят сви рамене и отпи от кръвта си, сякаш Дориан току-що не му беше казал, че най-елитният им отряд от стражи е бил убит.
– Те са без теб от години, Огъстин.
– Но не и така. – гласът му го предаде, разтреперан през хрипливите му устни – Не и когато сме във война. Имахме споразумение. Това бяха моите хора. Те можеха да изпълняват твоите заповеди, освен ако не бяхме във война. Тогава те щяха да бъдат на моя страна и само на моя страна.
– Имах нужда от тях. Те са най-доброто, което имаме… е, те бяха най-доброто, което имахме. Исках да изпреваря намирането на господарката. Ти беше зает с вещицата и извънбрачното си дете, а те вече бяха в района, затова ги изпратих.
– Те бяха мои хора! – изръмжа Огъстин. Контролът му се разклати още повече, когато осъзна какво беше казал баща му.
Той знаеше.
Кралят знаеше за Емери и дъщеря му.
Веднъж Огъстин беше чул, че яростта не е далеч от гнева, те напрягат едни и същи вътрешни мускули. Човек, който е на ръба на яростта, често намирал покой в гнева си. Никога не го беше разбирал до този момент.
Успокои се и затегна хватката си върху дръжката на меча на Рекс, като се молеше баща му да му даде повод да го използва.
Баща му завъртя последната част от кръвта в чашата си и погледна Огъстин над ръба ѝ.
– Наистина ли си мислиш, че можеш да запазиш в тайна от мен съществуването на детето си? Вещиците, които заловихме, бяха твърде склонни да пеят за бременния си наследник, преди да им прережем гърлата. Не е трудно да събереш две и две.
– Излизай, Дориан.
Стражът хвърли дълъг поглед на Огъстин, преди да излезе през вратата. Поне щеше да има правдоподобно опровержение, ако по-късно го попитат какво се е случило.
В мига, в който Дориан си тръгна, гласът на Огъстин се понижи до смъртоносна октава и всяка негова дума беше остра заплаха.
– Ще оставиш половинката и наследника ми настрана от това.
– Половинката? – издекламира кралят – Тя е кралска вещица и това дете ще има нейната кръв. И за двамата е по-добре да са мъртви. Никоя вещица няма да бъде призната за наследник на моето кралство. По-добре ще е да се отървеш от тях сега. Те те правят твърде мек.
Всички осъзнати мисли изхвърчаха през прозореца в момента, в който кралят заплаши детето му. Огъстин се движеше със скоростта на воин. Издърпа меча на Рекс от ножницата му и се втурна към баща си, притискайки възрастния мъж в стената, с острие до гърлото му.
– Ще оставиш половинката ми и наследника ми настрана от това! – повтори той.
Устните на краля се изкривиха в насмешлива усмивка.
– Убий ме и ти обещавам, че когато хората ми открият къде се крият, ще ги убият и ще оставят за теб само вътрешностите им. Те се приближават, а Шотландия не е толкова голяма.
Огъстин изръмжа и макар да изпита облекчение, че баща му няма очи за Емери, натисна по-силно острието, като изкара капка кръв на върха му.
– Искаш да ме изпиташ, – подкани го кралят – но няма да го направиш, ако рискуваш живота на детето си. Ти си разочарование, а аз вече съм инвестирал твърде много в теб. Прави каквото трябва, но знай, че обхватът ми е широк и далечен, Огъстин. Няма да спечелиш срещу мен.
„Приключи с него, Огъстин. Ние ще стигнем дотам преди него. Ще ги опазим.“
Но какво ще стане, ако не успеят?
Не можеше да гарантира това, не и когато го дърпаха в милион различни посоки. Не се предполагаше, че го е грижа за тях. Баща му беше луд човек, злобата в очите му само потвърждаваше, че през цялото време е бил две крачки напред. Огъстин не беше готов да изгуби наследника си или своята половинка. Все още не беше сигурен къде Емери се вписва в живота му, но знаеше, че тя му е нужна, за да живее.
– Какво искаш от мен, за да отменя лова ти?
– Засега ще направиш каквото ти казвам и ще ми донесеш главата на господарката. След това ще се ожениш за Джеси след три седмици и ще ми дадеш законен наследник на трона ми.
– И ще оставиш Емери на мира?
Кралят сви рамене.
– Засега да.
„Той лъже. Той винаги лъже.“
Огъстин сдъвка вътрешната страна на бузата си и вдиша рязко въздух.
– Добре. Ще го направя. – Той спусна острието и направи крачка назад. – При едно условие.
Огъстин беше прав и не вярваше нито за миг, че баща му ще удържи на думата си, но играта му евентуално щеше да му даде малко време и да работи в тяхна полза.
Кралят оправи ризата си и прокара пръсти по врата си, където все още беше останала една-единствена капка кръв.
– Не мисля, че наистина си в състояние да отправяш искания, но ще се отнеса с чувство за хумор към смелостта ти.
– Ще направя каквото искаш, но ще мога да водя свой собствен екип за издирване на господарката, а ти ще ми позволиш да направя каквото е необходимо, за да спася Теа.
– Това са две условия, но добре. – кралят махна безгрижно с ръка, докато прекосяваше военната зала и звънеше, за да предупреди хранещите го, че присъствието им е необходимо – Но не си и помисляй да ме подкопаваш, Огъстин. Може и да не искам да започвам отначало, но се случват инциденти и няма да е първият път, в който трябва да взема нова жена.
Устата на Огъстин се разтвори, но той бързо я затвори, за да скрие шока си. Баща му небрежно заплашваше, че ще сложи край на живота на майка му и ще организира свое собствено Съревнование, за да си създаде нов наследник, сякаш това не беше голяма работа.
– Ще имам това предвид! – измърмори Огъстин, преди да обърне гръб на баща си и да излезе от военната стая, затръшвайки вратата след себе си.
Гръдният му кош се надигаше в такт с неравномерното биене на сърцето, а умът му бушуваше.
„Трябва да им кажем.“
Огъстин тъкмо се канеше да се съгласи, когато забеляза, че Дориан се е свлякъл до стената, а главата му е увиснала на гърдите.
Младият страж се вгледа в него и размаза сълзите в очите си.
– Ваше величество, от какво се нуждаете?
Гневът на Огъстин намаля, макар и съвсем малко.
– Това е Ваше височество и можеш да се върнеш при стражите. – те щяха да му помогнат да се приспособи след загубата на екипа му.
– Ако за теб е все тая, Рекс настояваше, че си Ваше Величество и аз няма да го опозоря. Освен това – Дориан направи пауза и вдигна брадичката си високо, а в очите му проблесна нещо, което Огъстин би приписал на гордост – няма да се върна при стражите. Ти си моят командир и където отидеш ти, отивам и аз.
Чудесно. Точно от това се нуждаеше, едно проклето кученце страж на всичкото отгоре. От друга страна, може би щеше да му се наложи да има очи в Шотландия и в замъка едновременно, а Дориан можеше да е отговорът на този проблем.
– Добре. Дръж се и ако повториш на някого нещо за това, което виждаш, сам ще те убия.
Дориан кимна и го последва мълчаливо, докато той се провираше през замъка. В ума на Огъстин се оформяше план, който в идеалния случай щеше да опази всички, за които се грижеше, но за да проработи, трябваше да действа бързо.
Огъстин изпрати съобщение на Малкълм къде да се срещнат, а после още едно на Лили, в което я уведомяваше, че ще им трябва портал след петнайсет минути и че трябва да събере всички, включително вълците.
Гората беше тиха, когато Малкълм се появи с Теа. Тя изглеждаше толкова малка и крехка в ръцете на брат му. Беше отслабнала повече и макар да не му се струваше възможно, очите ѝ се бяха вдлъбнали още повече. Кралицата вървеше в крак с Малкълм, като на всеки няколко секунди погледът ѝ се стрелкаше от пътеката към Теа. Тя също изглеждаше по-зле. Кожата ѝ беше вдлъбната по бузите, а косата ѝ представляваше гнездо на плъхове на върха на главата.
Огъстин сви юмруци от двете си страни. Никога не беше виждал майка си да изобразява нещо различно от образ на съвършенство. Тя беше тази, която ги сплоти под тиранията на баща му и ги държеше на по-висок стандарт. Вещиците бяха превърнали майка му в нещо повече от кожа и кости. Той щеше да ги убие и за това.
– Бяхте ли следени? – очите на Огъстин сканираха гората и той отвори сетивата си за всяко нещо, което не му принадлежи.
Малкълм поклати глава.
– Не. Не мисля. Изведох ги през скрития проход до конюшните.
– Добре. Не че това има пълно значение. Кралят знае за Емери и бебето. Той се приближава към Шотландия.
– Майната му. – Малкълм въздъхна и поклати глава – Каза ли на Калъм?
– Събират всички и ще им съобщя, когато пристигна там. Кралят ми даде дума, че засега ще ги остави на мира и ще ми позволи да направя каквото е необходимо, за да спася Теа. Стига да му съдействам и да му помогна да осъществи плановете си.
Очите на Малкълм се присвиха и Огъстин се подготви за лекцията, която щеше да получи.
– Но това означава да се ожениш за Джеси и да бъдеш негов лакей.
– Ако това е необходимо, за да запазя детето си в безопасност, тогава ще го направя. – щеше да го направи хиляди пъти, ако това означаваше дъщеря му да е жива и в безопасност. Ако това беше единственият начин да има своя плът и кръв, своето първородно дете, тогава щеше да се справи.
– Ами Емери?
– Ами тя, Малкълм? – провикна се Огъстин – Няма значение, че сме половинки, ако в момента, в който стъпи извън малкия балон, в който се намира, бъде убита. Както е тръгнало, не знам колко дълго кралят ще я остави да живее. И то при условие, че бащата на Калъм не тръгне и след тях. Което е точно това, което бих направил, ако бях на мястото на баща ни и търсех вратичка към току-що сключената сделка. Все още не съм крал и докато не стана, трябва да играя по правилата на баща ни или да загубя единствените неща, които означават нещо за мен на този свят.
Малкълм отвори уста, но отново я затвори, очевидно обмисляйки по-добре това, което искаше да каже.
Добре. Научаваше се да подбира битките си.
Огъстин прокара ръка през косата си, докато обмисляше дали да разкрие пред брат си какво е научил в Шотландия.
– Има още нещо, което трябва да ти кажа.
– Защо имам чувството, че ще намразя следващите думи, които ще излязат от устата ти?
– Защото е така. – той изсумтя – Кралят е накарал Флора да убие Слоун по негова заповед. Той я е накарал да го направи.
Лицето на Малкълм се изкриви от мъка и той хвърли поглед към земята.
Огъстин не можеше да си представи какво изпитва брат му. Макар Слоун да се бе оказала кралска кучка и да се бе държала с брат му като с гад, това не променяше факта, че Малкълм я обичаше с всичко, което имаше.
– Защо? – прошепна Малкълм, а гласът му беше дрезгав.
– Не знам! – каза Огъстин, като се биеше в гърдите за това, че е позволил на гнева си да вземе връх във военната стая. – Нямах възможност да го разпитам между това, че разбрах, че знае за Емери, и това, че целият ми екип е бил убит.
– По дяволите. Съжалявам, братко.
– Баща ни се е погрижил да бъдем повалени всеки път, когато се опитаме да се изправим сами. Той ще си плати за това, което е направил. Не днес, но се кълна, че това няма да му се размине.
– Може би е по-добре да не разкриваш, че знаеш за участието му в смъртта на Слоун. Нека си мисли, че е две крачки напред.
Огъстин кимна.
Зад гърба му магията се пропука и един портал се отвори. Емери стоеше от другата страна, а Лили беше над рамото ѝ. Двете жени изтръпнаха, когато видяха Теа, и Лили постави ръка върху лакътя на Емери, за да я спре да не тича към тях.
Връзката в гърдите на Огъстин се стегна и през него премина страх. Едва бе започнал да се примирява с това, което изпитваше към Емери и макар да продължаваше да го отрича на всяка крачка, мисълта да я загуби завинаги бе нещо, което вече не можеше да проумее. Тя беше негова и той го беше осъзнал твърде късно. Трябваше да продължи да я отблъсква, за да запази нея и детето си в безопасност.
– Ето, вземи я. – Малкълм потупа рамото на Огъстин и му направи жест да вземе Теа.
Лицето на Огъстин се изкриви, а веждите му се набръчкаха.
– Няма ли да дойдеш с нас?
– Не. Имам следа за Октавиан. Отправям се към Румъния, за да видя дали е солидна, а после ще заобиколя обратно към Шотландия.
– Сигурен съм, че Лили ще ти помогне.
Малкълм погледна през рамо към половинката си и снижи гласа си, така че само Огъстин да го чуе.
– Тя не е готова да ме види. Още не. Но скоро ще бъда там.
Изгорен от Слоун, а сега и от Лили. Брат му беше проклет светец, че търпеше жените на Монтгомъри. Огъстин видя мъката в очите на Малкълм, но под нея видя и огъня, когато говореше за Лили. Боговете да помагат на тази жена, когато Малкълм реши, че е приключил с нейната игра.
Огъстин обви ръце под малката фигура на Теа и я придърпа плътно към гърдите си. След това се обърна към майка си.
– Хайде да вървим.
Кралицата пристъпи напред и целуна Теа по челото.
– Аз също няма да дойда.
– По дяволите, няма как! – погледът му срещна този на майка му и той тихо я помоли да не му се кара. – Кралят е обладан от бесните, няма да те оставя да му бъдеш боксова круша. Влез през проклетия портал.
Тя постави с любов ръката си върху горната част на ръката му и я стисна.
– Знам как да се справя с баща ти. Той ще ме остави на мира, докато смята, че съм му полезна, което означава да остана близо, за да поддържам външния вид. Освен това мога да държа Джеси настрана от теб, за да можеш да направиш нещата, които са ти необходими, за да прекратиш тази разрушителна кампания, която той води.
Огъстин стисна зъби. Това не е начинът, по който трябваше да се случи. Нищо в пътуването му до замъка не беше минало по план.
– Огъстин! – кралицата сложи ръка на бузата му – Вършиш невероятна работа, сине мой, но трябва да спреш да затваряш всички за себе си и да им позволиш да ти помогнат да се бориш. Не можеш да се справиш с всичко, а желанието ти да го направиш те е заслепило за нещата, които наистина имат значение. – тя го погали по бузата и се отдръпна – Погрижи се за Теа. Аз ще продължа да проучвам тук, за да видя дали мога да намеря нещо за цветето.
– Тя ще оцелее! – заяви Огъстин и задържа уморения поглед на майка си.
Устните ѝ се изкривиха в слаба усмивка.
– Знам. Обичам те.
– Аз също те обичам, мамо. – Огъстин кимна на Малкълм и магията изтръпна по кожата му, докато той преминаваше през портала заедно с Теа.
Мигновено се пренесе в една свежа вечер в Хайлендс. Хладният въздух носеше аромата на Емери, сладък и опияняващ. Той го удари като вълна, която се разбива в скалист бряг. Гърдите му се свиха и той искаше да я придърпа към себе си, да се отдаде на партньорската връзка, която притискаше гърдите му и изискваше да я поиска.
С мъка Огъстин осъзна, че това може би е последният път, когато я вижда без съпруга – съпруга, която няма да е тя.
Емери се втурна към тях и прокара ръка по косата на Теа. Веждите ѝ бяха набръчкани от притеснение.
– Добре ли е?
– Ако намериш противоотровата, ще бъде. – думите му бяха строги, но трябваше да бъдат такива. Този път не можеше да я остави да влезе. Ако го направи, няма да може да ѝ обърне гръб отново. А това, да си тръгнеха, беше най-добрият им шанс да я опазят. – Събраха ли се всички?
Емери потръпна от студения му тон и се отдръпна от него.
– Все още не! – отвърна тя с присвити очи – Лили все още трябва да преведе Флора и Дрейвън. – тя погледна покрай него към мястото, където Малкълм стоеше от другата страна на портала. Очите му бяха вперени в Лили. – Малкълм няма ли да дойде?
– Ако искаш и този брат, ще трябва да се наредиш на опашката, той е резервиран.
Устните ѝ се изкривиха в сладка малка насмешка и тя му се подигра.
Огъстин прехапа усмивката си и мина покрай нея към вилата. Малката вещица го шокираше на всяка крачка, принуждавайки го да иска и да чувства неща, които си беше обещал, че никога няма да си позволи да пожелае. Той нямаше представа какво следва за тях, само че трябва да направи всичко по силите си, за да защити нея и дъщеря си.
А това означаваше да държи Емери и нейните упадъчни устни далеч от сърцето си. И всичко останало.

Назад към част 22

Колийн Хоук – Съдбата на тигъра ЧАСТ 27

Глава 25
Близнаци – съперници

Някаква тъмна фигура се бореше с Анамика. Хвърлих одеялата, изтръсках раницата на леглото и започнах да ровя из купчината оръжия. Заредих лъка си, дръпнах завесата и се прицелих в тъмните сенки. Но докато спяхме, факлата изгоря напълно, така че в палатката беше толкова тъмно, че не можах да разбера къде е врагът и къде е Анамика.
Чух как Анамика ахна силно под удара на непознатия. С треперещи ръце отново започнах да ровя из одеялото, търсейки по-подходящо оръжие и вече хващах чакрата, когато изведнъж се натъкнах на Фаниндра.
– Фаниндра, скъпа, светни за мен. – прошепнах.
В същия момент изумрудените очи на змията блеснаха и призрачно зелена светлина заля пространството на палатката. Сега видях, че един мъж е влязъл в палатката, хванал е Анамика отзад и я притискаше силно към себе си. При вида ми злите очи на непознатия се разшириха от изумление.
Благодарение на Финандра успях да се прицеля правилно. Вдигнах лъка си и извиках:
– Анамика, наведи се!
Но тя само поклати глава, сякаш не беше чула. Мъжът рязко обърна Анамика към себе си, за да може тя да види лицето му.
– Сунил? – ахна тя.
Тъкмо се канех да пусна стрелата, но замръзнах, когато чух името на брата на Анамика.
– Ти си жив! – извика тя.
Но той вече не гледаше сестра си, цялото му внимание беше привлечено от мен. Дори в полумрака виждах, че нощният ни гост беше висок, мускулест и напълно въоръжен. Подобно на сестра си имаше зелени очи и черна коса, не права като тази на Анамика, а къдрава. Виждах дори трапчинката в небръснатата му брадичка. Като цяло Сунил беше много красив мъж, въпреки че ни нападна като злодей.
Изгледа ме от глава до пети, усмихна се широко и студено каза:
– И ето те! Отдавна те чакаме. Моят господар ще бъде много доволен.
Сунил грубо отхвърли Анамика и пристъпи към мен. Този път не се поколебах. Дори и да беше брат на Анамика, трябваше да се защитавам! Стрелата се заби в бедрото на Сунил, но той дори не трепна. Грабвайки ме в ръцете си, той се втурна към вратата.
Анамика повика пазачите и им нареди да хванат брат ѝ. Съдейки по сълзите в гласа ѝ, тя помоли да не го нараняват.
Освободих се от железните лапи на Сунил и паднах на студената земя. Сякаш Сунил разбра, че нищо не може да направи. С див вик той отхвърли воините, които го държаха като котенца и се втурна в гората. Охраната се втурна след него, но почти веднага се върна. Казаха на Анамика, че нейният брат, техен бивш командир и шеф, дори и с ранен крак, бяга по-бързо от най-бързите воини.
Скоро Рен и Кишан се озоваха близо до нас.
– Чухме викове. Какво стана? – попита Рен.
– Бяхме внезапно нападнати. – отговори Анамика.
Като чу, че нападателят почти ме е отвлякъл, Кишан доброволно се включи да го настигне и да го преследва.
Анамика махна уморено с ръка.
– Няма нужда, вече знам къде е той сега. – каза тя – Сунил е паднал под властта на демон. Вече видях как се случи при другите. Те се превърнаха в роби на демона, забравили себе си и тези, които обичат.
– Значи демонът, с когото се бориш, е много силен? – попита Рен.
Анамика погледна своите воини, бързо притисна пръст към устните си и се върна в палатката. Последвахме я и седнахме заедно около масата.
– Не искам моите хора да се страхуват от нашия враг дори повече, отколкото се страхуват сега. – сухо каза Анамика.
Тя вдигна едно одеяло от пода и се уви в него. Няколко секунди мълчаливо бършеше сълзите си с крайчето на одеялото, след което, идвайки на себе си, го отмести от лицето си и ококори учудено очи. Навеждайки глава, Анамика ме изучаваше и след това се обърна към Рен.
– Той има голяма сила и много нечувани сили. – отговори тя – Той използва тези сили, за да събере цяла армия от демони.
– Армия от демони? – Нещо изникна в паметта ми. Изведнъж изплува спомен. Устата ми пресъхна. Облизах напуканите си устни.
– Анамика, как изглежда врагът ти?
– Той е черен и има дълги рога като на бик. Той има силата да разтърси земята и да унищожи всички, които му се противопоставят.
Зъбните колела се завъртяха в мозъка ми, парчетата от древния пъзел започнаха бързо да си идват на мястото.
– Богинята ще дойде… – прошепнах – … да смаже демона Махишасура. – преглътнах шумно и погледнах изненаданите Рен и Кишан – Трябва да поговорим!
Анамика стана.
– Можете да говорите тук. Нищо не те заплашва. Аз, трябва да посетя хората си и да отидем на лов на разсъмване.
– На лов? – със зле прикрито любопитство попита Кишан.
– Да. – тя отиде до стола, където беше оставила бронята и ботушите си – Дивеч няма отдавна, но може би можем да намерим нещо, което да запълни празните ни кореми.
Анамика събу вълнените чорапи, които бях направил за нея, и ги остави настрана, хвърляйки ми многозначителен поглед, в който лесно се четеше: „Ще говорим за това по-късно“. Бързо обувайки ботушите и бронята си, тя стана и излезе.
– Знам защо прилича на Дурга. – изтърсих без предисловие, когато Анамика се отдалечи достатъчно, за да не чува – Тя е Дурга… тоест ще бъде, когато убие Махишасура. Четох за това, когато изучавах легендите за раждането на Дурга!
– Но боговете са създали Дурга. – възрази Кишан.
– Да, но спомни си основното: тя е създадена, за да победи Махишасура! Мисля, че бяхме изпратени тук, за да създадем Дурга!
– Бяхме изпратени тук, за да смажем Локеш. – напомни Рен.
Докоснах ръката му.
– Рен! Локеш е Махишасура!
– Нищо не разбирам! – умоляваше Кишан.
– Нямах възможност да ви разкажа за последното си видение, но в него видях Локеш, превърнат в демон. Той беше точно същият, какъвто го описа Анамика. Огромен, рогат и черен. Издишваше пара от ноздрите си, а рогата му бяха дълги. – отново нещо прищрака в главата ми – Слушайте, Махишасура не беше ли наполовина човек и наполовина бик?
– Да. – кимна Кишан – Бивол, за да бъдем точни.
– Г-н Кадам ни предупреди в последното си писмо, че Локеш ще стане демон, ако отиде в миналото. Сега разбирате ли защо сме тук?
– Келси… – започна Кишан.
Но аз го прекъснах нетърпеливо, увлечена в заключенията си.
– Освен това мисля, че е използвал амулета, за да превърне брата на Анамика в свое оръжие.
– Има брат? – попита Рен.
– Да, близнак. Името му е Сунил. Той ни нападна тази сутрин.
– Тя не каза, че е брат ѝ. – каза Рен.
– Тя го мислеше за мъртъв.
– Той те е наранил? – намръщи се Рен, прокарвайки пръсти по синините на ръката ми.
– Нищо, ще живея! – измърморих аз. Трябваше да се прокашлям, за да откъсна ума си от докосването на Рен – Когато Сунил ме видя, той каза: – „Моят господар ще бъде доволен.“ Разбирате ли? Това означава, че Локеш ме чака! Но когато Сунил влезе в палатката, той не знаеше, че съм тук, той дойде за Анамика. Значи Локеш преследва и нея!
– Сега всичко ми е ясно. – измърмори Кишан – Ти и Анамика ще останете в лагера, докато се справим с Локеш. – той стана и отиде до раницата си за оръжие.
– Не! – възкликнах аз, като скочих на крака – Демонът Махишасура не може да умре от ръката на човек! Не помниш ли? Боговете трябва да създадат Дурга, за да го победят!
– И какво предлагаш? – попита Рен.
Усмихнах му се насила.
– Ще убедим Анамика, че е богиня!
Трудностите с изпълнението на моя блестящ план започнаха почти веднага. Първо трябваше да се търси Анамика. Убихме няколко часа, търсейки я из целия лагер. Преди да имаме време да изтичаме до палатката, където Анамика /според войниците/ се е грижила за ранените, но се оказа, че тя вече е отишла в гората за дървета. След известно време ни казаха, че Анамика е отишла на лов.
Накрая, уморени от безплодни търсения и въпроси, Кишан попадна на следите ѝ, водещи в гората. Около час по-късно срещнахме Анамика, която се връщаше в лагера с труп на заек, преметнат на рамо.
При вида ни тя рязко спря, но после вирна нос и продължи.
– Какво друго не е наред? – попита тя, докато минаваше покрай Кишан – Пак ли има недоразумения? Или си дошъл да се оплачеш, че брат ми е наранил скъпата ти булка?
Гласът ѝ лъхаше от сарказъм, но този път дори не трепнах. Когато Анамика отметна косата си, която беше паднала върху лицето й, видях черни кръгове под измъчените ѝ очи и червена синина под скулата ѝ. Кишан възмутен се втурна към нея, за да се застъпи за мен, но аз сложих ръка на лакътя му.
– Дойдохме да ти помогнем. – казах аз.
Анамика спря и ми хвърли леден поглед.
– И каква ми е ползата от слаба жена като теб?
Събрах мислите си и изтърсих първото, което ми хрумна:
– Рен и Кишан са отлични ловци! Те могат да намерят месо.
Анамика оголи зъби и хвърли заешкия труп към главата ми.
– Месо? Това костеливо заешко е най-доброто месо, което сме виждали от много дни!
– Честно казано, знам какво говоря! Те са отлични ловци.
Анамика погледна Рен и Кишан с откровено съмнение за няколко секунди, след което уморено махна с ръка.
– Забавлявайте се колкото можете повече. Цялата гора е на ваше разположение.
С тези думи тя ловко скочи по склона към лагера.
– Мислех, че ще говорим с нея. – каза Кишан, когато свалих раницата си и започнах да ровя из съдържанието ѝ.
– Първо трябва да я накараме да ни се довери, в противен случай тя дори няма да ни изслуша.
Подадох на Рен златния плод и казах:
– Отидете в гората и ловувайте добре там с помощта на златния плод. Схвана ли? Пригответе толкова дивеч, колкото можете да носите! Аз ще отида да помогна на Анамика да се грижи за ранените. Мога ли да взема това назаем? – попитах Кишан, сочейки камандалу.
Той целуна ръката ми, свали го от врата си и ми го даде.
Разбрахме се да се срещнем по залез слънце.
Първо отидох до края на долината и с помощта на Шала построих там огромна палатка, която натъпках до тавана с дрехи от всякакъв размер, одеяла, меки чехли, топли чорапи, ръкавици, шапки и купчина стерилни бинтове.
След като приключих с запълването на склада, избрах страхотно място за горещ извор. Използвайки магията на Огърлицата, изчистих голяма скалиста площ от пясък и мръсотия и извиках силен поток от минерална вода от земята. След това събрах силата на амулета в ръцете си и правилно загрях земята, нагрявайки скалистото дъно на моя източник до такава степен, че топлината трябваше да е достатъчна за няколко дни. Най-после дойде време да налея няколко капки от еликсира в извора. Честно казано, не бях сигурна, че ще проработи, но реших, че си струва да опитам. Във всеки случай изворът, дори и да не е лечебен, е полезен за къпане и възстановяване на силите на уморените воини.
Но какво да правим с ранените, които нямаха сили да стигнат до водата? Решително отидох в лагера и намерих запасите от питейна вода: точно петдесет бурета. Махнах капака на първата бъчва, налях няколко капки от еликсира в нея и бързо я разбърках. Отне ми един час да обработя всички варели, след което веднага тръгнах да търся Анамика.
Тя беше коленичила пред тялото на току-що починал войник. Без да се срамува от сълзите, стичащи се по бузите ѝ, тя говореше тихо на приятелите на починалия. Изпитах изгарящ пристъп на срам, че не се сетих първо да помогна на тежко ранените и едва след това да се заема с подреждането на долината. Виждайки с какво искрено съчувствие Анамика споделя скръбта на своите воини и с каква преданост ѝ се отплащат войниците, най-накрая потвърдих решението си.
„Правилно предположих. Анамика е добра, макар и трънлива. Тя ще бъде надеждата на стотици хиляди хора и аз съм тук, за да ѝ помогна.“
Тъжно ми беше, че не можах да спася починалия, но знаех, че ако постоянно се самонаказвах за всяка грешка, никога нямаше да мога да помогна на другите.
След като приключи разговора с войниците, Анамика се изправи, видя ме да стоя на входа на палатката и излезе навън.
– Какво искаш? – попита тя уморено.
– Съжалявам за смъртта на твоя приятел. – казах аз.
– Твоите съболезнования няма да го съживят.
– Не, няма да го съживят… – Стоях няколко секунди пред нея, неспособна да намеря думи. След това тя тихо изхлипа:
– Не се обвинявай, Анамика.
– Аз съм отговорна за всяка смърт в този лагер.
– Смъртта идва при нас. – казах тихо – Не можем да я спрем. Но можем да направим всичко, за да помогнем на тези, които имат нужда от помощ.
Тя избърса гневните си сълзи и се обърна.
– Какво знаеш за смъртта?
– Повече, отколкото си мислиш. – завъртях камандалу, който висеше на врата ми, и признах: – Преди се страхувах от смъртта. Не моята, а на тези, които обичам. Този страх ме убиваше. Той не ми позволяваше да бъда щастлива. Но наскоро разбрах, че съм грешала.
– Не можеш да се скриеш от смъртта. – прошепна Анамика.
– Не. – кимнах аз – Но животът все още е там.
Видях мех, окачен на стената на палатката, свалих го и го подадох на Анамика. Тя пи дълго време, после избърса устата с опакото на ръката си.
– Да се откажеш щастието, означава да оскърбиш паметта на загиналите. – казах тихо – Това означава да спреш да бъдеш себе си, да пропилееш живота си напразно. Живеем с причина, всеки от нас има своя цел, своя съдба и за да я изпълним, трябва да надминем себе си, да надскочим себе си и да постигнем невъзможното. – погледнах в очите на Анамика с топлина – Веднъж една мъдра жена ме посъветва да науча мъдрост от цвете лотос във водата. Всичко, което ни се случва в живота, добро и лошо, ни помага. Можем да се родим в скръб и страдание, но нашата задача е да се издигнем над тях, да израснем до слънцето и да разцъфтим. Само по този начин можем да украсим и осветим света за другите.
Анамика отпи още една глътка вода и изсумтя.
– Говориш като старата ми баба.
– Стара? Виж себе си! Между другото, ти си много по-възрастна от мен! Повярвай ми за това, знам какво говоря.
– Тогава защо, за бога, трябва да слушам ученията на един младеж?
– Като не искаш, не слушай! – аз повдигнах рамене – От мен зависи да го кажа, а от теб зависи дали ще следваш съвета ми или не.
Анамика окачи меха на стената и попита:
– Защо дойде тук?
Сложих ръка на рамото й.
– Дойдохме да ви помогнем.
Тя се насили да се усмихне, въздъхна.
– И как може да ми помогне едно бебе?
Усмихнах се от ухо до ухо.
– Последвай ме, ще видиш сама.
Минахме през морето от палатки и отново, за сетен път, бях изумена каква огромна армия се беше събрала в долината. Тук имаше не само мъже. В лагера видях жени и дори деца.
– Преди брат ми да изчезне, аз отговарях за управлението на лагера и тези жени и аз вършихме цялата работа, която трябваше да бъде свършена. Винаги придружавах Сунил в походите му, бяхме неразделни до онзи дъждовен ден, когато той стана плячка на демона. – обясни Анамика, като улови погледа ми – Когато бяхме малки, баща ми ни учеше заедно. Винаги и навсякъде бяхме заедно. Нашите бавачки казваха, че Сунил и аз сме две половинки на горчив пъпеш. – тя се усмихна тъжно на спомените си – Е, те бяха прави, Сунил и аз започнахме да проявяваме характер рано… Бързо стана ясно на всички, че ако Сунил е предопределен да стане велик командир, то аз имам дарбата да организирам армия. Винаги беше по-силен от мен, но аз лесно го въртях на пръста си с хитростта си. Заедно бяхме непобедими. Сунил често се вслушваше в мнението ми и мога да кажа без фалшива скромност – доскоро печелехме всяка битка, решавахме всички проблеми и преодолявахме всякакви препятствия. Досега сме били абсолютно отдадени един на друг… – въздъхна Анамика и крадешком докосна синината под скулата си.
След тази история усетих още по-голямо уважение към нея. Беше очевидно, че Анамика обожаваше брат си и предателството му беше ужасен удар за нея. Виждайки познатата горичка под скалистия склон, заведох Анамика до моята тайна палатка и открехнах завесата.
– Ъм, тази палатка се намира далече от лагера, сигурно просто сте я забравили. – измърморих аз, надявайки се тя да приеме тромавото ми обяснение.
Анамика влезе вътре и замръзна на прага, сякаш се озова в храм. Тя бавно, почти с любов, прокара ръка по купчините неща.
– Това е дар от боговете! – възкликна тя.
– Нещо такова. – усмихнах се. Няколко минути мълчаливо стоях настрана, чакайки Анамика да прегледа всички съкровища, след което се прокашлях и казах – Това не е всичко. Хайде, ще ти покажа.
Когато я заведох до моята прекрасна минерална баня, очите на Анамика искряха от наслада. Тя пъхна ръка в топлата бълбукаща вода и на лицето ѝ се появи замечтано изражение.
– Не съм се къпала от седмици. – призна тя с тиха въздишка – Моите воини ще могат да си починат и да натрупат сили тук.
– Така си и мислех. – кимнах аз – Е, откъде да започнем?
Лицето на Анамика отново стана сериозно.
– Сега ще наредя да пренесем всички неща в лагера и ще информираме нашите лечители за източника. – тя ме погледна – Благодаря, Келси.
– Няма защо!
Анамика ми се усмихна и лицето ѝ показваше чертите на богинята, която ме беше защитавала през последните няколко години.
През останалата част от деня Анамика и аз обикаляхме палатките с ранените. Времето за вечеря отдавна беше минало, когато тя ме докосна по рамото с усмивка и ми предложи половината от своята тортила. Празният ми стомах изръмжа в знак на протест от глад от доста време, но до Анамика се чувствах на мястото си. В лагера имаше толкова много ранени и гладни! Късно вечерта Анамика излезе за кратко да посрещне ловците, а аз продължих обиколките сама.
Ходех от палатка на палатка, давах на войниците да пият вода от бъчвите или им носех мехове, в които щедро плисках еликсира. Освен това се погрижих всички да са топло облечени и с осигурено легло. Никой от воините не говореше английски, но често говореха с мен на собствения си език.
– Сваргадуута. – каза един воин, докато внимателно поставях мека възглавница под главата му.
Покрих го до брадичката с одеяло, избърсах лицето му с влажна кърпа.
– Съжалявам, не знам какво означава това. – прошепнах – но ти обещавам, че ще се почувстваш по-добре много скоро.
– Сваргадуута означава ангел. – чу се кадифен глас зад мен.
Зачервена до корените на косата се обърнах и видях Рен, който стоеше на входа на палатката и ме гледаше. Очите му бяха пълни с нежност, но щом от дълбините на палатката се чу стонът на друг ранен мъж, Рен веднага се обърна и отиде при него. Навеждайки се над войника, той говореше тихо.
Работихме заедно в мълчание известно време, след което попитах:
– Донесохте ли месо?
– В лагера има достатъчно храна, че ще стигне за всички и ще остане. Виждам, че и ти не си си губила времето, нали?
Кимнах и хванах ръката на ранения.
– Ето, пийни. Веднага ще се почувстваш по-добре.
Изтощеният войник отпи няколко глътки с усилие, но по-голямата част от водата се плисна върху гърдите му. Подсуших го доколкото можах и се изправих уморено.
– Къде е Кишан?
– Анамика го изпрати да вземе нова партида одеяла и дрехи. Днес тук ще има истински празник – силна чорба за ранените и печено еленско за всички останали.
Рен ме хвана за лакътя, изведе ме от палатката и прошепна в ухото ми:
– Между другото Анамика беше права за дивеча. Тук изобщо няма животни. За всичкото месо, което донесохме, трябва да благодарим на Златния плод.
– Но ранените се нуждаят от нещо повече от месо! За да се възстановят по-бързо, те се нуждаят от зеленчуци и плодове.
– Едва ли ще успеем да снабдим лагера със това, без да събудим подозрение.
Прехапах устни.
– Тогава трябва да измислим нещо!
Рен кимна.
– Между другото разбрах в кое време сме пристигнали. Това е някъде между 330 и 320 г. пр.н.е., по-близо до 320 г.
– Как го разбра?
– Анамика каза, че е служила на Чандрагупта Маурия. Изучавал съм управлението му. Чандрагупта Маурия е бил начело на империя, която граничеше със земите на баща ми и дядо ми. Анамика спомена, че той е млад, така че царуването му едва е започнало.
– Това добре ли е или не?
– Той е далече оттук. – сви рамене Рен – Тук и сега Анамика командва армията. Нейната дума е закон.
– Значи е добре.
Рен кимна и се усмихна.
– Е, да отидем на партито, а?
– С радост!
Рен ме заведе до един жребец, който чакаше пред палатката. Усмивката му с бели зъби проблесна в тъмнината.
– Не мога да яздя! – Изплаших се.
– Яздеше прекрасно на гърба на цили. – отвърна Рен и ме качи на гърба на жребеца.
„Защото цилин беше интелигентен!“ – възразих аз, настанявайки се неудобно на седлото.
Рен седна зад мен, прегърна кръста ми и остави коня да върви.
– За да яздиш добре – прошепна Рен в ухото ми – трябва да усетиш коня, да почувстваш силата му, играта на мускулите му. Слушай го, преценявай походката, стъпката, тръса и галопа. Затвори очи. Усещаш ли как тялото му се издига? Добрият кон ще те отведе където пожелаеш. Просто се научи да му се доверяваш, движи се с него, не се противопоставяй на ритъма на тялото му.
Устата ми веднага пресъхна и преглътнах шумно, като си спомних с мъка, че това е просто кон. Докато Рен говореше, аз тихо пропълзях към гърдите му, мечтаейки да грабна юздите и да потеглим заедно в планината, така че никой да не ни намери.
Когато дойдох на себе си, прокашлях се шумно, отдръпнах се от Рен и, за да се разсея от фантазиите си, започнах да му разказвам за болните и ранени войници, за които се грижих цял ден. Скоро се увлякох и започнах да говоря с истинско вълнение. Бях горда с работата си и за първи път от много време бях доволна от себе си.
Въпреки умората ме стопли мисълта, че днес за първи път даровете на Дурга са използвани по предназначение – за облекчаване на човешкото страдание. Вероятно г-н Кадам щеше да се гордее с нас и по някаква причина ми се стори, че с голямо удоволствие би разговарял с Анамика по военните въпроси.
На душата ми стана леко и весело, някаква тайна радост ме стопли от умората и остана с мен, когато слязохме от коня и се приближихме до огромен огън, който пламтеше в средата на лагера. Явно усилията ми днес а ла Флорънс Найтингейл не бяха напразни: същите хора, които сутринта ме гледаха с подозрение и враждебност, сега с радост ме приеха в своя кръг. Те дори се преместиха, давайки ми най-доброто място на дънера близо до огъня.
Рен ни донесе храна и се настани на земята в краката ми. По време на храненето той ми преведе някои от думите на нашите съседи. Доколкото разбрах, армията вярваше, че сме донесли късмет и надежда за предстоящата победа.
Спокойното ни хранене беше прекъснато от гневни гласове, които ставаха все по-силни, когато се приближихме до огъня.
– Аз не съм твоето товарно муле!
– Наистина ли? Може би не товарно, но си упорит като муле!
– А добре? Щом аз съм муле, значи ти си харпия!
– Нямам представа коя е тази!
– Харпията е вещица, подла вещица!
– Как смееш да ме наричаш така?
– Смея!
– Не искам да говоря повече с теб. Махни се от мен и да не те виждам отново.
– С голямо удоволствие!
Кишан нахлу на поляната, където седяхме, изгони Рен и седна до мен. Лицето и шията му бяха пламнали и той не спираше да хвърля злобни погледи към Анамика над чинията. Тя бавно се надигна, преметна дългата си коса през рамо и я сложи на коленете си, за да не се изцапа на земята. Преди да започне да яде, Анамика погледна в нашата посока, кимна на Рен и мен и се намръщи на Кишан.
Когато вечерята приключи, Анамика дойде при нас и каза:
– Да тръгваме, Келси. Време е за спане.
Изправих се, но Кишан ме хвана за ръката.
– Лека нощ, билаута. – той се наведе и ме целуна, но когато исках да се отдръпна, Кишан изведнъж ме прегърна силно и започна да ме целува още по-горещо. Не се отскубнах и отвърнах на целувката му, въпреки че бях много смутена от това публично показване. Накрая Кишан ме пусна и се усмихна щастливо, гледайки как се отдалечавам с Анамика на треперещи крака.
Тя хвърли присвит поглед към Кишан, после се обърна към Рен и попита високо:
– Ще откажеш ли да ми помогнеш утре? Наистина имам нужда от надеждни ръце, а както виждам брат ти, с много по-голямо удоволствие ще тича след котето си и ще мърка в ухото му. Рен кимна утвърдително. Очите му блеснаха, но преди да успея да кажа и дума, Анамика ме хвана за ръката и ме въведе в палатката си.
На следващата сутрин намерих сива кобила с петна до палатката и бележка от Рен. Той ми каза, че заедно с Анамика ще бъдат заети цял ден и ме посъветва да практикувам езда.
Кишан търпеливо ме изчака на закуска. Когато слязох от коня и го завързах за стойката, той се усмихна широко и каза:
– Ще те науча как да се грижиш добре за нея.
– Нали е красавица? – попитах аз гордо.
– Да! Красавица от конюшнята на Анамика.
– Така ли? – прехапах устна, питайки се какво Рен е предложил в замяна за този подарък. Цялото ми добро настроение изчезна някъде.
– С какво ще се заемем днес? – попитах мрачно.
– Ние сме отговорни за грижата за храната. Нека се преструваме, че сме ходили на риболов и да донесем планина от риба обратно в лагера. И можем да кажем, че сме изкопали различни корени и сме брали плодове по пътя.
– Страхотно.
Тръгнахме към реката, като по пътя спряхме за кратко при палатката на ръба на долината, за да попълним запасите си.
Работихме неуморно през целия ден, кръстосвайки между реката и лагера с чували зеленчуци, кореноплодни и вързопи риба. И през целия ден бях измъчвана от два кошмара: болка в разтегнати мускули и от зеленоокото чудовище от ревност, което разкъсваше сърцето ми всеки път, когато си помислех какво правят Рен и Анамика сега. Когато замъкнах последната огромна торба със зеленчуци обратно в лагера и помогнах на Кишан да окачи „прясно уловената“ риба близо до огъня, исках само едно – да спра да играя представления и да използвам Златния плод пред целия лагер. Разбира се, знаех добре, че трябва да пазим даровете на Дурга от любопитни очи, но колко по-лесно би било да се направи без маскировка!
Исках определено да изчакам завръщането на Рен и Анамика, но умората взе своето, така че след вечеря едва пропълзях до леглото си и потънах в сън.
Анамика ме събуди.
– Ей! – засмя се тихо тя, осветявайки ме с фенерчето си – Скъпа, казах ти! Ставай, ела с мен!
– Кое време е? – аз се прозях.
– Скоро ще дойде зората. Всички освен стражите още спят. Искаш ли да ядеш?
Тя ми донесе купа студена рибена супа. За щастие не бях достатъчно гладна, за да ям риба за закуска, така че трябваше да оставя чинията си настрана.
– Благодаря, по-добре по-късно.
Тогава Анамика ме хвана за ръката и ме повлече към изхода.
– Да тръгваме!
Минахме през заспалия лагер. Лунната светлина, пробиваща се през облаците, осветяваше хиляди палатки, които се придържаха към подножието на големите хималайски планини. Студеният въздух щипеше лицето ми, вървях и си мислех, как изглежда това място по мое време. Шумен град? Ферма? Стада на паша? Или само лунна светлина, мразовит въздух и забравени призраци на хората, които сега спят в палатките си?
Отпред се издигаха облаци пара. Когато наближихме палатката за провизии, изтръгнах се от унеса си и надникнах в тъмнината.
– Къде е изворът?
– Тук!
Анамика сияеше от радост. Втурна се напред, тя разтвори гънките на балдахина и изчезна зад него.
– Какво е? Къде? – попитах, колебливо влязох след нея.
– Това Дирен направи за мен!
– Рен?
– Да! Той е толкова мил! – очите ѝ блестяха толкова ярко, че веднага се ядосах – Той предположи, че умирам от желание да се къпя, и направи тези завеси, за да ни е удобно.
– На нас?
– Е да. За да поплуваме и да се поглезим малко. Дирен дори ми направи сапун за коса!
Анамика бързо се съблече и с тиха въздишка влезе във водата.
– Какво правиш, Келси? Скоро лагерът ще се събуди и вече няма да бъдем сами.
Желанието да се измия надделя над скромността и аз влязах в топлата вода. О, получи се божествено! Върху гладките камъни беше постлана мека кърпа и Анамика ми подаде сапун.
Когато сапунисах косата си за десети път, докато не изскърца, Анамика каза:
– Между другото, днес след закуска Дирен и аз ще отидем да инспектираме другите лагери.
– Други лагери? – като папагал повторих – Какви други?
– Не мислиш, че ние сме единствените, които се борят с демона, нали?
– Ъъъ… Честно казано, изобщо не се замислих.
– Ние сме само една пета от армията. Заедно с нас срещу демона излязоха народите на Китай, Бирма, Персия и племената от източната част на големите планини.
– Ясно …
Анамика вдигна крака си над водата и ахна, докосвайки болното място.
– Още ли не е оздравял? – попитах.
– Все още не.
– Чувала ли си някога за плодовете на огнените дървета? Мисля, че имам в раницата си. Сокът от тези плодове ще те изправи на крака за нула време. Изплакнах косата си и започнах да търкам ръцете си.
– В раницата? Искаш да кажеш в чантата, където криеш магията си?
Мълчаливо издържах погледа ѝ.
– Не разбирам за какво говориш! Изцедих се и бързо покрих лицето си с мека кърпа, напоена с вода.
– Не мислиш ли, че сега е подходящият момент да ми кажеш истината?
С въздишка гребнах шепа сапун и започнах да разтривам врата си.
– Виждаш ли, вярно е… накратко, всичко е много сложно.
– Тогава ми кажи каквото можеш. Можете ли да получите повече храна?
Аз кимнах.
– Достатъчно, за да натоваря много, много коне и мулета?
Прехапах устни.
– Като цяло, да. Можем да направим толкова храна, колкото ни е необходима. И няма да са необходими товарни животни, всичко ще се появи там, където кажеш.
Тя наклони глава, обмисляйки това, което беше чула.
– Ами дрехите и одеялата? И при тях ли е така?
– Да.
– Ами лекарствата?
Виждайки, че свеждам смутен поглед, Анамика продължи:
– Повечето от воините бяха излекувани от смъртоносните си рани. Ти го направи!
Поколебах се още малко, после кимнах примирено.
Анамика въздъхна с възхищение, облак пара излетя в мразовития въздух.
– Дирен и Кишан също ли знаят как да използват тази магия?
– Да
– В такъв случай трябва да подготвим провизии тук за една седмица и след това Дирен ще помогне на другите армии с помощта на магия. Когато това стане, ще съберем всички лидери на съвет и ще решим заедно как да смажем нашия смъртен враг.
След моментно колебание прошепнах:
– Добре.
Анамика ме погледна изпитателно.
– Тази магия трябва да бъде защитена с всички средства. Всичко трябва да се пази в най-строга тайна. Най-добре е да измислиш някакво ясно обяснение, така че хората ми дори да не разберат, че вие тримата сте надарени с магически сили.
Поколебах се малко, след което попитах внимателно:
– Ами ако внушиш на армията, че са покровителствани от добра богиня?
Тя се взря в лицето ми и дори в тъмнината видях зелените й очи да блестят ярко.
– Богиня? Хм… Е, с твоята магия няма да ни е трудно да убедим моите хора в това!
– Тогава може би ще разпространиш този слух в лагерите, където ще отидете утре?
Анамика обмисли думите ми и кимна.
– Да. Добре измислено.- тя метна кърпа на раменете си и изведнъж попита с необичайна предпазливост: – Келси, имаш ли нещо против да ти отнема Дирен за малко? Твоят годеник, разбира се, ще остане с теб.
Стиснах зъби и поклатих глава, за да покажа, че нямам нищо против, въпреки че сърцето ми се сви болезнено.
– Страхотно! Много харесвам Дирен! – Тя хвърли влажната кърпа върху камъка и тихо добави: – Това запълва празнината в душата ми.
Изведнъж дъхът ми спря, очите ми заболяха.
Анамика излезе от банята, бързо, по военен начин, изсуши се и започна да се облича на тъмно.
– И какви нови дрехи ми направи Дирен! Просто чудо. Меки, удоби, не съм носила такива, откакто напуснах Индия.
„Запълва празнотата… Но защо сърцето ми изведнъж се почувствува толкова празно?“
– Дирен ти приготви дрехи и за теб, защото е грижовен! Ето, вземи ги. – Анамика постави куп неща на камъка, наведе се и изведнъж каза: – Искам да те помоля за услуга.
– Да? – изцедих дрезгаво.
– Ще отсъствам няколко седмици и искам да ти поверя грижите за лагера. Кишан ще ти помогне. Той, разбира се, изобщо не е толкова добър като брат си, но тъй като го обичаш, тогава аз, така да бъде, ще търпя присъствието му. Не се безпокой за нищо, ще наредя на хората си да ви се подчиняват безпрекословно.
Кимнах с усилие и Анамика, шумолейки с гънките на дрехите си, изчезна в мрака.
И така, нашите тайни бяха разкрити, ситуацията излезе извън контрол и трябваше да свикна с новата ситуация възможно най-бързо. Излизайки от банята, изсуших се, облякох се и отидох в лагера.
Подготовката за отпътуването течеше с пълна сила в нашата палатка. Кишан помогна на Рен и Анамика с подготовката им. Когато влязох, Рен беше запасал меч. Беше облечен с широка топла риза и панталон. Когато ме видя, той хвърли наметалото си през лакътя и свали шлема си, за да ми покаже чантата, в която Шалът и Златният плод бяха скрити на сигурно място. Свалих моето камандалу и го закачих на врата му.
Рен беше невероятно красив тази сутрин, като древен индийски воин, излязъл от страниците на историческа книга. По мистериозен обрат на съдбата случайно срещнах и се влюбих в приказен принц, който по всички закони трябваше да е умрял много преди да се родя. Но аз доброволно се отказах от този безценен дар и сега не знаех как да си го върна обратно. Горчиво съжаление прониза сърцето ми.
Докато Кишан се подготвяше за пътуването, аз мълчаливо помолих Златния плод да ми направи мех с огнен плодов сок. Проблясвайки тихо, то се появи на масата пред Анамика. Казах ѝ, че това е лекарство и трябва да го пие колкото може по-често.
Анамика стисна силно ръката ми.
– Грижи се за себе си, Келси.
Рен уви наметалото около раменете на Анамика и го закопча галантно. Тя му се усмихна срамежливо и те напуснаха палатката ръка за ръка, а Кишан се втурна след тях, за да ги придружи по пътя.
Няколко секунди по-късно чух отдалечаващия се тропот на копита. Връщайки се в леглото си, за да скрия раницата си, видях лист хартия върху одеялото. На него беше изписано Сонет 50 на Шекспир с красивия почерк на Рен.
Колко ми е трудно да вдигам прах по пътя,
Да не чакам нищо повече
Да броя тъжно на колко мили
Избягах от щастието си.
Уморен кон, забравил предишната пъргавина,
Едва лениво се движи под мен –
Сякаш знае: няма защо да бърза
На тези, които са отделени от душата си.
Той не се подчинява на шпорите на господаря
И само с цвилене ми изпраща неговия укор.
Този стон ме боли повече,
Затова беден кон – удар на шпори.
Мисля си, гледайки с копнеж в далечината:
Зад мен е радост, напред е тъга.

Келси,
Трудно ми е да те оставя, но знам, че е необходимо. Кишан ще се погрижи за теб. Нашата мисия е към своя край. Локеш ще бъде унищожен, Кишан и аз ще бъдем свободни и ще можем да живеем нормален човешки живот. Би трябвало да изпитвам радост, но всеки ден на сърцето ми е все по-тежко. Знам, че настоящата ни раздяла е само временна, но не мога да не мисля за предстоящата и неизбежна раздяла завинаги. Дори сега е немислимо да те напусна. Не знам как ще понеса предстоящата окончателна раздяла. Но каквото и да ми донесе утрешният ден, аз съм готов да изпълня съдбата си.
Рен.

Сдържайки напиращите сълзи, излязох от палатката в парещия студ. Небето, преди час толкова красиво и звездно, сега е избеляло и пусто. Отвратително розова зора изгря над хоризонта. Паниката на уловена птица туптеше в мен, удряйки криле в кървящото ми сърце. Стомахът ми се сви на възел. Небето просветляваше, хората започнаха да напускат палатките си, но аз усещах предстоящото бедствие с цялото си същество.

Назад към част 26

Налини Синг – Архангелска буря ЧАСТ 3

Глава 2

Макар че Махия беше плод на забранената връзка на Ерис и Ниврити, на пръв поглед леля ѝ се отнасяше към нея като към любима принцеса – титлата беше учтива, за да изясни статута ѝ на роднина на Нейха.
– Има ли още нещо?
Дишането на Самира стана много тихо за минута и Джейсън изчака, без да я прекъсва или изисква, знаейки, че тя трябва да се притеснява да не бъде подслушана.
– Нейха е почти луда – каза тя накрая. – Притеснявам се, че ще освободи силата си.
Познавайки като него дълбочината на емоциите на архангела, когато ставаше въпрос за съпруга ѝ – тя не беше в състояние нито да му прости изневярата, нито да го освободи след векове на заточение – Джейсън сподели притеснението на Самира. А Нейха беше същество с огромна сила. Ако даде гласност на агонията си, тя можеше да опустоши градове и беше почти сигурно, че ще насочи гнева си към онези, които смяташе за отговорни за друга ужасна болка – екзекуцията на дъщеря ѝ Анушка.
Рафаел бе нанесъл последния удар, който превърна дъщерята на Нейха в прах.
– Кажи ми в момента, в който направи крачка.
Завъртя се и погледна към двора, за да види как сватбарите и гостите влизат вътре за несъмнено изисканата закуска, приготвена от гордия домашен персонал под достойното ръководство на камериера Монтгомъри. Крилата на Рафаел блестяха на слънчевата светлина, златните нишки се открояваха на фона на бялото.
„Сир.“
Рафаел не направи пауза, изражението му не издаваше нищо.
„Какво става, Джейсън?“
„Ерис е мъртъв. Убит.“ – Знаеше, че Рафаел е виждал как Ерис ухажва Нейха, как я побеждава, и Рафаел разбираше изкривените емоции, които бяха свързали двамата.
Отговорът на архангела беше бърз.
„Ще се срещнем в кабинета ми.“
Две минути по-късно, когато Джейсън се вмъкна в кабинета през френските врати, които се отваряха към моравата, той го направи с хитрост, която означаваше, че никой няма да го види, въпреки че слънцето се издигаше по-високо на хоризонта с всеки дъх. Така и трябваше да бъде – работата му беше да бъде невидим, нечут, сянка сред сенките. След шест века статутът му на шпионин на Рафаел не беше тайна за най-старите безсмъртни, макар че това знание не им носеше никаква полза и още по-малко влияеше на действията на Джейсън. Докато хората се съсредоточаваха върху него, неговите агенти тихо намираха места в дворове и кули по целия свят.
В този момент Рафаел влезе в стаята и затвори вратата след себе си.
– Нейха вече беше на ръба на лудостта след екзекуцията на Анушка. – Тонът на архангела беше безпощаден в своята откровеност. – Това може да я тласне нагоре.
Джейсън беше виждал как други архангели губят фатален контрол, беше минавал през опустошени градове, пълни с гниещи трупове, беше наблюдавал как цяла една страна изпада в мрачна епоха, в която всяка надежда е угаснала, а детските очи са притъпени от отчаяние. Дори ако Нейха избереше цел извън територията на Рафаел, светът не можеше да понесе такова опустошение толкова скоро след унищожаването на Пекин, без да се пречупи – и независимо от това, последвалата архангелска война щеше да погълне всички.
В този миг телефонът му измърмори дискретно. Отговаряйки на него, той чу Самира да казва:
– Тя е напуснала тялото – очите ѝ са луди.
– Заведи я в стаята, където е нейният комуникационен пакет.
– Джейсън, тя няма да види разум.
– Трябва да намериш начин. – Всеки един от оперативните му работници беше с изключителен интелект, умееше да мисли на крак. – Тогава се измъкни от крепостта и от територията на Нейха.
Самира си пое дълбоко дъх.
– Може би ще успея да го направя, ако разтеглим истината и кажем, че Кръга иска да говори с нея.
– Не се бави, Самира. – В това си настроение Нейха щеше да я убие.
– Ще си тръгна веднага щом думите бъдат изречени.
Завъртя се и погледна към Рафаел.
– Ако се обадим сега, имаме шанс да я хванем, преди вече да не може да вижда или чува през яростта.
– Мога да я отклоня – отвърна Рафаел – но това може да включва присъствието ти на нейна територия.
– Ще отида. – Макар че рискът за Самира сега беше твърде голям, Джейсън беше много по-силен, знаеше, че печели известно уважение от Нейха.
Рафаел кимна и изчака Джейсън да се оттегли от полезрението, преди да въведе обаждането на големия екран в единия ъгъл на кабинета, защото и Рафаел разбираше стойността на технологиите. Отговорът се забави толкова много, че Джейсън си помисли, че Самира сигурно не се е справила със задачата си. Но екранът най-сетне се изчисти, за да покаже Нейха такава, каквато никога досега не я беше виждал.
Архангелката на Индия беше винаги елегантна, винаги грациозна.
Сега черната ѝ коса висеше сплъстена и накъдрена около лицето, сякаш се беше дърпала за нея; по кожата ѝ се бяха появили ивици кръв, които се бяха впили в нежножълтото копринено сари.
– Рафаел – каза тя, а гласът ѝ беше толкова спокоен, че чак смъртоносен. – Кръжиш като лешояд, дори когато кръвта на Ерис обагря ръцете ми.
Отговорът на Рафаел беше нежен.
– Никога не съм бил такъв, Нейха.
Слаба усмивка, която беше на влечугото, дало на Нейха името си Кралица на змиите.
– Не, може би не. И така, предлагаш ли своето съчувствие? – Почти отегчено изказване, миглите ѝ спуснати, за да прикрият дивата ярост, която кипеше в нея.
– Предлагам помощта си.
Нейха повдигна една царствена вежда.
– Освен ако не си пазил тайни, мисля, че връщането на Ерис към живот е извън твоите възможности. Самата Леуан не би могла да постигне това.
Джейсън се зачуди дали Нейха не е обмисляла да обрече някогашния си съпруг на ужаса да бъде един от „преродените“ на Леуан, безсрамно, безмозъчно чудовище, хранещо се с човешка плът, и не можа веднага да отхвърли идеята. Това само засилваше неотложността на ситуацията, защото ако Нейха и Леуан обединят усилията си, светът щеше да потъне в кръв, смърт и крещящ ужас.
– Не – каза Рафаел в отговор на закачката на Нейха. – Ерис беше убит в твоята крепост, следователно не можеш да се доверите на никого вътре. Имам човек, който има уменията да открие убиеца за теб.
Този път паузата беше по-дълга, а лудостта в очите на Нейха бавно се заменяше със студен, твърд разум.
– Тази твоя черна сянка? Спасеното кученце?
Джейсън не се почувства обиден, макар че последното описание беше неточно. Никой не го беше спасявал.
Отговорът на Рафаел също беше невъзмутим, безупречното синьо на очите му беше спокойно като ледниково езеро.
– Уменията на Джейсън не подлежат на съмнение.
– Той е и твой шпионин. – Вдигнала окървавена ръка, тя се вгледа в нея, а гласът ѝ без предупреждение се промени до разтреперан шепот. – Ерис кървеше толкова много – не знаех, че има толкова много в себе си.
– Скърбя за теб, Нейха. Той беше твой другар и твой съпруг. – Това беше тържествено изявление на един архангел към друг.
– Да. – Лудостта се върна, въртеше се и дращеше. – Той беше и баща на детето, което ти помогна да убиеш – изсъска тя, а очите ѝ се промениха по начин, който беше твърде бърз, за да може Джейсън наистина да ги види, преди да се върнат към нормалното си състояние, но който отново го накара да си спомни за нейните змии.
Рафаел не отстъпи под отровната атака, не напомни на Нейха, че Анушка е подписала смъртната си присъда, когато е наранила дете в стремежа си към власт.
– Искаш да извършиш насилие, това е ясно – каза той – но вместо да се нахвърляш безразборно, няма ли да е по-удовлетворяващо да измъчваш виновника?
Нейха се обърна от камерата, за да вземе нещо, което изглеждаше като млад питон, и го настани на врата си. Погали създанието, сякаш беше котка, и се настани на стол от бледо дърво, издялано с безкрайно търпение, полирано и лакирано, докато не заблестя като скъпоценен камък.
– Мислиш ме за луда – каза тя, когато змията вдигна глава и опита въздуха с език.
– Мисля, че скърбиш. И мисля, че това е страхлива постъпка.
Мързеливо примигване, пръстите се спряха върху гладкото тяло на питона.
– А ти?
– Ерис не беше силен. Красив по начин, по който мъжете рядко са красиви, но с малко лична сила. Това беше направено, за да те нарани и да те злепостави.
– Бедният ми Ерис. – Още една продължителна ласка. – Прав си. Не мога да се доверя на никого в крепостта, докато не узная самоличността на убиеца… но ако твоят шпионин иска да влезе в нея, трябва да се обвърже с мен.
– Това – каза Рафаел с нежност, която отне жилото на отказа – не мога да позволя, дори за теб. Той е един от моите Седем.
– Ще го защитиш ли с цената на хиляди животи? – Ледено студена, рационална и манипулативна, в този момент тя беше архангелът на Индия.
– Лоялността не е толкова лесно захвърлено палто.
По някаква причина това накара устните на Нейха да се изкривят в нещо, което изглеждаше почти истинска усмивка.
– Толкова си привързан към мъжете си. Никога не съм успявала да упрекна верността ти. – Усмивката ѝ се промени, стана неразгадаема. – Добре, тогава това трябва да е Махия.
Този път Рафаел беше този, който направи пауза.
„Детето на Ерис с Ниврити“ – напомни Джейсън на архангела, защото това не беше тема, която имаха много поводи да обсъждат. – „Сега тя е на малко повече от триста години.“
– Смяташ да сравняваш толкова млад ангел с Джейсън? – Каза Рафаел.
– Не, наистина. Махия е придворна дрънкулка, нищо повече. – Архангелът позволи на питона да изплези езика си върху окървавените ѝ пръсти. – Но както съм сигурна, че малкия те е информирал, нейният род е от моето семейство. Кръвен обет към нея ще бъде достатъчен.
Рафаел задържа погледа на Нейха.
– Ще говоря с него.
Нейха наклони глава в царствено съгласие, преди да прекрати разговора.
Обръщайки се към Джейсън, чиито крила бяха прилежно сгънати на гърба му, Рафаел каза:
– Засега тя е стабилна, но това е временно облекчение. Колкото повече се задушава от убийството, толкова по-опасна ще става.
– Готов съм да дам кръвен обет. – Това беше древен обичай, който рядко се практикуваше дори от най-старите ангели – полагайки кръвен обет пред Махия, Джейсън ставаше в известен смисъл семейство и по този начин се задължаваше да защитава интересите на това семейство. Причината, поради която обичаят беше изпаднал в немилост, беше, че той се доближаваше твърде много до границата на принудителната интимност – в далечното минало кръвният обет се използваше за скрепяване на най-личните отношения.
Въпреки това, подобно на всички ангелски закони и обичаи, кръвният обет беше много по-изтънчено творение, отколкото изглеждаше на пръв поглед. Макар че церемониалната връзка не би спряла никого с коварни намерения, отправяйки поканата, Нейха признаваше честта на Рафаел и неговите Седем. Ако след това Джейсън използваше влизането си в двора ѝ, за да търси и използва всякакви пропуски в защитата ѝ, това щеше да се счита за обявяване на война. А щом се разчуеше за неговата невярност, Джейсън щеше да изгуби всяка частица от уважението, което си беше спечелил от най-могъщите безсмъртни.
Това не беше никак малко, особено за един шпионин. Голяма част от информацията му идваше чрез тези безсмъртни. Нещо по-лошо, хората му щяха да бъдат изложени на много по-голяма опасност – макар да бяха най-добрите, беше неизбежно някои от тях да бъдат разкрити по време на изпълнението на задълженията им. Там, където някога можеха да получат прошка заради уважението на по-старите ангели към Джейсън, сега щяха да бъдат екзекутирани в знак на недоволството на същите тези ангели от нарушаването на кръвния обет.
Крилете на Рафаел зашумяха, докато ги наместваше, което беше единственият знак за изненадата му от съгласието на Джейсън с архаичния обичай.
– Не е нужно – каза архангелът. – Кръга може би ще успее да я контролира сега, когато имам достатъчно време да предупредя останалите. А и кръвният обет те излага на риск – ако Нейха прецени, че си го нарушил, може да поиска екзекуция. – Той поклати глава. – Знаеш, че тя твърде лесно се съгласи с присъствието ти на нейна територия. Тя иска да си в нейна власт, планира да те използва за отмъщение срещу мен.
– Да. – Джейсън бе видял изчислението в погледа на Нейха, знаеше, че архангелът на Индия разбира какво означават за него Седемте на Рафаел – ако Нейха не можеше да достигне Елена, не можеше да навреди на сърцето на Рафаел, тя бе напълно способна да посегне на следващото най-добро нещо. – Но – добави той – макар че Нейха може да е водена от нуждата от възмездие, тя е и гордо същество. За да наруши обещанието за безопасно преминаване, произтичащо от кръвния обет, тя петни собствената си чест – а независимо от това, което казва, тази чест е важна за нея. – Това беше всичко, което ѝ беше останало.
– Готов ли си да заложиш живота си на това?
– Да. – Джейсън бе наблюдавал Нейха в продължение на векове, както наблюдаваше всеки член на Кръга, така че знаеше, че тя не е архангел, който използва тежка ръка, когато по-изтънчени методи биха били достатъчни. – Нейха е по-склонна да се опитва да ме настрои срещу теб или да ме подмами да сменя лагера.
Рафаел срещна погледа му.
– Това ще бъде опасна игра на търпение и сила.
– Кратка. – Джейсън вече имаше своите идеи за смъртта на Ерис. – Заявяваме, че обетът ще се смята за изпълнен в момента, в който открия убиеца. – Нейха щеше да очаква условието. – В обичая няма нищо, което да ми забранява да продължа да изпълнявам другите си задължения, стига да не предам Нейха за времето на изпълнението му.
Очите му бяха неразгадаеми, а Рафаел каза:
– Това си остава лоша сделка… освен ако не искаш да влезеш в двора на Нейха по свои собствени причини.
– Вътре се случва нещо – призна той. – Самира не можа да се доближи до него – почти съм сигурен, че Нейха знае, че тя е една от моите. – Разрешаването на определено ниво на шпионаж, най-вече за да могат да посяват фалшива информация, беше забавно отклонение за някои от архангелите.
– Обетът – продължи той – ще ме отведе дълбоко във вътрешността на крепостта и тъй като искам само да наблюдавам, а не да се намесвам в този друг въпрос, не рискувам да наруша обета. – Нямаше да може да използва нищо от откритото, не и ако не успее да провери същата информация чрез друг източник, но това поне щеше да потвърди, че е на прав път.
– Тънка граница.
– Мога да я извървя.
Следващите думи на Рафаел бяха прагматични.
– Тя няма да ти даде свобода на действие. Тази Махия ще бъде твоята сянка.
– Това е без значение. – Джейсън умееше да изчезва сред тълпата, да остава незабелязан дори когато стои точно пред човека. – Тя е сравнително млада и доколкото ми е известно, никога не е излизала извън пределите на дворците на Нейха. – Сигурно е била обучена в изкуството на придворните интриги, имаше голяма вероятност да не е „дрънкулка“ – но не можеше да се надява да се мери с мъж, който цял живот се е учил как да се сродява с тъмнината, докато нощта стане негов естествен дом.
– Никога не съм ти връзвал ръцете – каза Рафаел – няма да го направя и сега. Това е твой избор. – Той се намръщи. – Що се отнася до Махия – спомням си, че се съмняваше в слуховете за нейното бащинство, тъй като шепотът за изневярата на Ерис така и не беше доказан. Ниврити също очевидно е била екзекутирана за друго престъпление месеци преди новороденото дете да се появи в двора на Нейха. Защо сега си толкова сигурен, че тя е рожба на Ерис?
– Тя носи произхода си на лицето. – Именно силно открояващите се очи на Махия издаваха произхода ѝ за всеки, който не е заслепен от страх от гнева на архангел. – Също така съм чувал достатъчно фрагменти от моите шпиони през вековете, за да потвърдя доказателствата за зрението си.
Кимването на Рафаел беше замислено.
– Нейха има репутацията на човек, който не наранява деца – нито смъртни, нито безсмъртни, така че я виждам да осинови детето дори при тези обстоятелства. – Поглеждайки нагоре, той каза: – Оставям избора на теб, Джейсън. И кой знае? Може би тази Махия ще се окаже твоето падение – казват, че интимността на кръвния обет е наистина силна.
Джейсън не каза нищо, но и двамата знаеха, че това е невъзможно. Джейсън никога не бе обичал никого, след като бе изкопал гроба под тропическото слънце, вече не разбираше емоцията; момчето, което някога бе бил, далечен мираж в съзнанието му. Най-близко беше в лоялността си към Рафаел, но от това, че бе наблюдавал Дмитрий с жена му, Рафаел с Елена, Гален с Джесами, а преди време и Илиум с неговата смъртна, знаеше, че това съвсем не е същото.
– Ще тръгна до час.
– Запомни – каза Рафаел с тих тон, който проряза въздуха като острие – тя е не само Кралицата на змиите, но и Кралицата на отровите.
А Джейсън беше на път да влезе в нейното леговище.

Назад към част 2

Джанин Фрост – Красива пепел – Книга 1 ЧАСТ 1

Джанин Фрост – Красива пепел

Разбита съдба
Книга 1

 

Понякога влюбването наистина е краят на света…

Айви винаги е виждала неща, които не може да обясни. Странни неща. Неземни неща. Но когато сестра ѝ изчезва, Айви открива, че истината е много по-лоша – халюцинациите ѝ са истински, а сестра ѝ е затворена в недостъпно за Айви царство. Единственият човек, който може да ѝ помогне, е опасно привлекателен бунтовник, който е обвързан с древно наследство, да я предаде.

Съдбата, от която Ейдриън се е борил да избяга, е тук – но той никога не е очаквал изгарящата нужда, която изпитва към Айви. Със съдба от едната страна и желание от другата, Ейдриън трябва да помогне на Айви да потърси могъщата реликва, която може да спаси сестра ѝ. Но той знае това, което Айви не знае: истината за собствената им съдба и войната, която може да унищожи света. Рано или късно Айви ще бъде от едната страна, Ейдриън от другата, а между тях ще има само пепел…

Молим ви да спрете защитите от реклами за нашия сайт. С показването на рекламите ще се осъществява поддръжката на сайта ни! Благодарим ви!